Wie viele Eisbären gibt es?

Die weltweite Eisbärenpopulation beträgt laut der Internationalen Union für Naturschutz (IUCN) derzeit etwa 26.000. Das ist eine grobe Schätzung, aber Wissenschaftler haben mit 95% iger Sicherheit festgestellt, dass heute auf der Erde zwischen 22.000 und 31.000 Eisbären existieren.

Diese Eisbären sind in 19 Subpopulationen rund um die Arktis unterteilt, wenn auch nicht sehr gleichmäßig. Einige Eisbärenpopulationen zählen weniger als 200 einzelne Bären, während andere aus mehr als 2.000 bestehen.

Eisbären leben in Gebieten, die unter die Gerichtsbarkeit von fünf Ländern fallen: Kanada (Labrador, Manitoba, Neufundland, Nordwest-Territorien, Nunavut, Ontario, Québec, Yukon); Dänemark (Grönland); Norwegen (Spitzbergen, Jan Mayen); Russland (Jakutija, Krasnojarsk, Westsibirien, Nordeuropäisches Russland); und den USA (Alaska).

Hier sind die 19 Subpopulationen von Eisbären zusammen mit einer geschätzten Größe und einem geschätzten Trend für diejenigen mit ausreichenden Daten:

SubpopulationGröße (est.)Trend
Arktisches BeckenUnbekanntUnbekannt
Baffin Bay2.800Unbekannt
Barentssee2.600wahrscheinlich stabil
Tschuktschenmeer2.900wahrscheinlich stabil
Davis Strait2.200wahrscheinlich stabil
E. GrönlandUnbekanntUnbekannt
Foxe Basin2.600stabil
Golf von Boothia1.600wahrscheinlich stabil
Kane Becken350wahrscheinlich ⬆
Kara MeerUnbekanntUnbekannt
Lancaster Sound2.500Unbekannt
Laptev MeerUnbekanntUnbekannt
M'Clintock Channel300sehr wahrscheinlich ⬆
N. Beaufort Sea1.000wahrscheinlich ⬇
Norwegische Bucht200Unbekannt
S. Beaufort Sea900wahrscheinlich ⬇
S. Hudson Bay800sehr wahrscheinlich ⬇
Vis. Melville Sound150Unbekannt
W. Hudson Bay900sehr wahrscheinlich ⬇

Sind Eisbären gefährdet?

Ein Eisbär schwimmt inmitten von Meereis vor der Nordküste von Ellesmere Island in der kanadischen Arktis. (Foto: Isabel Kendzior / Shutterstock)

Eisbären sind zumindest an einigen Stellen potenziell existenziellen Bedrohungen ausgesetzt. Zur gleichen Zeit haben sich jedoch einige Populationen in den letzten Jahrzehnten von der Überjagd im letzten Jahrhundert erholt, was einige Leute dazu veranlasst zu argumentieren, dass Eisbären tatsächlich in ihrem gesamten Verbreitungsgebiet gedeihen. Der verstorbene US-Senator Ted Stevens aus Alaska sagte 2008: "In der Arktis gibt es jetzt dreimal so viele Eisbären wie in den 1970er Jahren", eine Behauptung, die seitdem regelmäßig wieder aufgetaucht ist.

Eisbären sind auf der Roten Liste der bedrohten Arten der IUCN als "gefährdet" aufgeführt, eine Bezeichnung, die sie erstmals 1982 erhalten haben. Sie sind durch das Abkommen über den Schutz der Eisbären geschützt, ein multilateraler Vertrag, der 1973 von den fünf Eisbärenstaaten unterzeichnet wurde oben aufgelistet. Es verbietet die unregulierte Jagd auf Eisbären sowie die Verwendung von Flugzeugen oder großen motorisierten Fahrzeugen zur Jagd und zwingt die Mitgliedstaaten, geeignete Maßnahmen zur Erhaltung der Ökosysteme zu ergreifen, in denen Eisbären leben.

Länder mit Eisbärenpopulationen haben ebenfalls Gesetze verabschiedet, die verschiedene Schutzmaßnahmen für die Bären vorsehen. In den USA beispielsweise sind Eisbären teilweise durch das Gesetz zum Schutz von Meeressäugetieren von 1972 geschützt, das das "Nehmen" von Eisbären und anderen Meeressäugern ohne Bundesgenehmigung verbietet, aber auch durch das Gesetz über gefährdete Arten, da sie aufgeführt wurden als "bedrohte" Art im Jahr 2008.

Ein Eisbär läuft über eine Eisscholle im Spitzbergen-Archipel. (Foto: Chase Dekker / Shutterstock)

Wenn die Eisbärenpopulation seit den 1970er Jahren wirklich so stark gewachsen ist, warum gibt es dann so viel Sorge um die Art? Warum sie heute noch als verletzlich oder bedroht einstufen? Zum einen gibt es trotz des ermutigenden Aufschwungs einiger Populationen kaum Anhaltspunkte dafür, dass Eisbären insgesamt gedeihen.

Dies liegt zum Teil daran, dass wir nicht genügend Langzeitdaten zu Eisbären im Allgemeinen haben, insbesondere für bestimmte Gebiete. Es ist wahr, dass einige Bevölkerungsgruppen gewachsen sind, seit sie einen stärkeren Rechtsschutz erhalten haben, und einige scheinen beruhigend stabil zu sein. Aber selbst wenn Wissenschaftler Recht haben, dass es heute etwa 26.000 wilde Eisbären gibt, haben wir nicht viele historische Benchmarks, die uns dabei helfen, dies ins rechte Licht zu rücken. Diejenigen, die an ihrer gegenwärtigen Notlage zweifeln, behaupten oft, dass in den 1960er Jahren nur noch 5.000 Eisbären übrig waren, aber wie der Umweltjournalist Peter Dykstra berichtet hat, gibt es wenig wissenschaftliche Beweise für diese Zahl, die ein Experte als "mit ziemlicher Sicherheit viel zu niedrig" bezeichnete.

Laut der IUCN Polar Bear Specialist Group (PBSG) sind mindestens vier Eisbärenpopulationen wahrscheinlich rückläufig, aber wir haben zu wenig Daten, um Trends für weitere acht Populationen zu ermitteln, und zu wenig, um überhaupt eine Populationsgröße für vier dieser Populationen zu schätzen . Und obwohl ihr spezifischer Status eher durcheinander ist als die allgemeinen Aussichten für den Klimawandel selbst, gibt es signifikante Hinweise darauf, dass viele Eisbärenpopulationen in Gefahr sind.

Wie wirkt sich der Klimawandel auf Eisbären aus?

Eisbären sind auf Meereis angewiesen, um zu reisen, Robben zu jagen und zu brüten. (Foto: FloridaStock / Shutterstock)

Um zu verstehen, warum Eisbären anfällig für den Klimawandel sind, muss man wissen, was Eisbären fressen - und wie sie es bekommen. Eisbären sind Apex-Raubtiere und eine Schlüsselart in ihren arktischen Lebensräumen, und ihr Lieblingsfutter sind bei weitem Robben. Sie zielen aufgrund ihres hohen Fettgehalts speziell auf Ringel- und Bartrobben ab.

Eisbären verbringen etwa die Hälfte ihrer Zeit mit der Jagd, typischerweise indem sie Robben aus dem Meereis jagen und überfallen, wenn sie auftauchen, um zu atmen. Sie legen oft lange Strecken zurück und warten Stunden oder Tage auf eine einzige Robbe, und obwohl nur ein Bruchteil ihrer Jagd erfolgreich ist, lohnt sich die Mühe für solch fetthaltiges Essen im Allgemeinen.

Eisbären gelten als Meeressäugetiere, aber obwohl sie ausgezeichnete Schwimmer sind, werden sie gegen eine Robbe im Wasser übertroffen. Meereis spielt eine wichtige Rolle in ihrer Jagdstrategie und schwindet jetzt aufgrund der steigenden Temperaturen in der Arktis, die sich ungefähr doppelt so schnell erwärmt wie der Planet insgesamt.

Das durchschnittliche jährliche Minimum an arktischem Meereis schrumpft jetzt um 13, 2% pro Jahrzehnt. (Foto: Kathryn Hansen / NASA)

Das arktische Meereis wächst und schwindet natürlich mit den Jahreszeiten, aber sein durchschnittliches Spätsommerminimum schrumpft laut der US-amerikanischen National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) jetzt alle zehn Jahre um 13, 2%. Das älteste arktische Meereis - seit mindestens vier Jahren gefroren, wodurch es widerstandsfähiger als jüngeres, dünneres Eis ist - ist laut NOAA jetzt stark rückläufig. Dieses älteste Eis machte 1985 etwa 16% der gesamten Eispackung aus, heute sind es weniger als 1%, was einem Verlust von 95% in 33 Jahren entspricht.

Im Jahr 2019 war das arktische Meereis das zweitniedrigste jemals verzeichnete Ausmaß. Dieser Rückgang ist aus mehreren Gründen schlecht, da das arktische Meereis wichtige Dienste für die Erde leistet, z. B. die Reflexion der Sonnenwärme und die Beeinflussung der Meeresströmungen. Für Eisbären ist dies sogar noch wichtiger, da weniger Meereis weniger Chancen bedeuten kann, Robben zu fangen.

Der Rückgang des Meereises zwingt viele Eisbären, auf der Suche nach Nahrung mehr Energie zu verbrennen. (Foto: Baranov E./Shutterstock)

Die Auswirkungen des Klimawandels variieren je nach Standort, und der Rückgang des Meereises scheint einige Bären bisher stärker zu treffen als andere. Die Western Hudson Bay hatte zum Beispiel in den 1990er Jahren ungefähr 1.200 Eisbären, aber seitdem sind es ungefähr 800, und wie Polar Bears International (PBI) feststellt, wurden Trends in Bezug auf ihren Körperzustand, ihr Überleben und ihre Häufigkeit mit Meereis in Verbindung gebracht Bedingungen. Laut PBI sind die Bären in der südlichen Hudson Bay seit 2011-2012 ebenfalls um 17% zurückgegangen, und ihre Körperbedingungen sind in ähnlicher Weise mit einer längeren eisfreien Periode verbunden.

Die meisten anderen Subpopulationen gelten entweder als stabil oder es fehlen ausreichende Daten, aber viele werden wahrscheinlich auch durch den Verlust von Meereis in ihren Lebensräumen vor großen Herausforderungen stehen.

Einige Eisbären können sich möglicherweise anpassen, aber ihre Möglichkeiten sind wahrscheinlich begrenzt. Selbst wenn sie neue Nahrungsquellen an Land nutzen können, könnten sie Konkurrenz oder Konflikten mit etablierten Bewohnern wie Braunbären und Menschen ausgesetzt sein. Eisbären passen sich aufgrund ihrer geringen Fortpflanzungsrate und der langen Zeit zwischen den Generationen nur langsam an, wie der World Wildlife Fund feststellt. Das ist angesichts der Geschwindigkeit des modernen Klimawandels, der für viele Arten bereits zu schnell erfolgt, um sich anzupassen, kein gutes Zeichen.

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