Wie groß ist die kleinste Galaxie im Universum?

Wissenschaftler der University of California in Irvine haben eine Galaxie entdeckt, die so klein ist, dass sie sich kaum als Galaxie qualifiziert. Als "Segue 2" bezeichnet, enthält die Zwerggalaxie nur etwa 1.000 Sterne und ist die am wenigsten massive Galaxie im bekannten Universum, berichtet Phys.org.

Für die Uneingeweihten mögen 1.000 Sterne viel klingen, aber um zu verstehen, wie klein Segue 2 ist, muss man galaktisch denken. Unsere eigene Galaxie, die Milchstraße, enthält 100 bis 400 Milliarden Sterne. Die Lichtleistung von Segue 2 - die Lichtleistung der gesamten Galaxie - entspricht nur dem 900-fachen unserer mageren Sonne.

"Eine so kleine Galaxie wie Segue 2 zu finden, ist wie einen Elefanten zu entdecken, der kleiner als eine Maus ist", sagte der Kosmologe James Bullock, Mitautor des Papiers.

Die Entdeckung der winzigen Galaxie wirft die Frage auf, wie viele Sterne es überhaupt braucht, um eine Galaxie herzustellen. Eine Schlüsselqualifikation besteht darin, zu untersuchen, ob der Sternhaufen gravitativ miteinander verbunden ist, und es scheint, dass Segue 2 qualifiziert ist. Laut den Forschern sind die Sterne durch einen Halo aus dunkler Materie miteinander verbunden, der wie ein galaktischer Klebstoff wirkt und den gesamten Cluster als einen zusammenhält.

"Es ist definitiv eine Galaxie, kein Sternhaufen", betonte der Hauptautor Evan Kirby.

Die Entdeckung einer so kleinen Galaxie wie Segue 2 ist wie der Versuch, das kleinste Stück Heu aus einem Heuhaufen zu holen. Laut Kirby gibt es nur einen Satz Teleskope auf der Erde, der dies hätte erkennen können: die am WM Keck Observatory auf dem Gipfel von Hawaiis Mauna Kea gefundenen. Tatsächlich kann der Eintrag von Segue 2 in den Rekordbüchern nur so lange gelten, wie diese Teleskope die leistungsstärksten bleiben. Die Entdeckung der Galaxie deutet darauf hin, dass es andere kleinere Galaxien geben könnte, die in der Dunkelheit lauern und kaum verblasst sind.

Die Entdeckung von Segue 2 ist nicht nur wegen seiner extremen Knappheit interessant. Die Existenz von Zwerggalaxien wie Segue 2 wurde lange Zeit durch Modelle der Entstehung des Universums vorhergesagt. Die Unfähigkeit der Wissenschaftler, sie zu finden, "war jedoch ein großes Rätsel, was darauf hindeutet, dass unser theoretisches Verständnis der Strukturbildung im Universum möglicherweise ernsthaft fehlerhaft war", sagte Bullock.

Die Suche nach Segue 2 hat diese Bedenken ausgeräumt und könnte Hinweise auf die Entstehung von Elementen wie Eisen und Kohlenstoff, Schlüssel zum Leben auf der Erde, im frühen Universum geben. Es könnte eine kleine Galaxie sein, aber ihre Entdeckung könnte einige große Auswirkungen haben.

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