Wie Amerika zu seinem Namen kam

Der Mann, dessen Name die Grundlage für zwei Kontinente und den umgangssprachlichen Titel der Vereinigten Staaten bildete, ist in den heutigen Geschichtsbüchern nicht weit verbreitet. Der florentinische Seefahrer, Schriftsteller und Kartenhersteller Amerigo Vespucci überquerte einige Jahre nach Christoph Kolumbus den Atlantik von Europa aus und fand erst bei einer späteren Reise in die Neue Welt im Jahr 1501 großen Erfolg. Einige Historiker bezweifeln die Echtheit der Behauptung, er sei landete in Südamerika vor Columbus.

Die Geschichte von Columbus, der in einigen Kreisen eine umstrittene Figur ist, ist bekannt. Noch heute wird er in Geschichtsbüchern als zentrale Figur in der europäischen Erforschung Amerikas dargestellt. Warum sind die Kontinente dann als Nordamerika und Südamerika anstelle von Nord- und Südkolumbien bekannt? Und was veranlasste die frühe US-Regierung, ihr Land die Vereinigten Staaten von Amerika zu nennen?

Eine neue Entdeckung und eine neue Karte

Im späten 15. und frühen 16. Jahrhundert war Vespucci wegen der gut geschriebenen Berichte über seine Erkundungsreisen auf den Kontinent, der heute als Südamerika bekannt ist, beliebt. Vespuccis Schriften konzentrierten sich auf die Menschen und das Land, denen er auf seinen Reisen begegnete. Die Zeitschriften von Columbus hingegen waren praktischer und konzentrierten sich hauptsächlich auf die Katalogisierung von Pflanzen und Tieren in der Neuen Welt.

Wie es damals üblich war, veröffentlichten Entdecker ihre Zeitschriften, als sie nach Europa zurückkehrten. Vespuccis farbenfrohe Berichte waren bei gebildeten Europäern beliebt. Seine Schriften und eine Reihe von Ereignissen und Zufällen führten dazu, dass sein Name für immer mit der westlichen Hemisphäre verbunden war.

Vespucci verstand auch eine wichtige Tatsache, die Columbus übersehen hatte: Frühe Entdecker, einschließlich Columbus, erkannten nicht, dass sie einen neuen Kontinent erreicht hatten. Stattdessen glaubten sie, den Rand Ostasiens entdeckt zu haben. Vespucci stellte jedoch (richtig) die Hypothese auf, dass sich diese europäischen Seeleute tatsächlich auf einem ganz anderen Kontinent befanden.

Ein Kartenhersteller nennt "Amerika"

Auf dem Weg der verschiedenen europäischen Mächte in die Neue Welt verfolgten neugierige Menschen in Europa ihre Heldentaten in den veröffentlichten Zeitschriften. Ein Fan von Vespuccis Berichten war Martin Waldseemüller, ein deutscher Kartenhersteller. Er verwendete Karten und Schriften von Columbus, Vespucci und anderen, um die erste Weltkarte zu erstellen. Obwohl nach heutigen Maßstäben kaum genau, war die Karte, die Waldseemüller 1507 veröffentlichte, die erste, die die beiden Kontinente der Neuen Welt als von Asien getrennt zeigte. Waldseemüller, oder vielleicht ein Freund und Mitstreiter des deutschen Kartographen und Schriftstellers Matthias Ringmann, schrieb ein Buch mit dem Titel "Cosmographiae Introductio" ("Einführung in die Kosmographie"), das auch den Namen Amerika verwendet.

Amerika ist die weibliche Version von Americus, Vespuccis Vorname in Latein. Latein und die romanischen Sprachen, die zu dieser Zeit dominierten, unterschieden alle zwischen männlichen und weiblichen Substantiven, und alle bekannten Kontinente waren weibliche Substantive.

Nach dem ersten Druck des Buches und der Karte erstellte Waldseemüller - vielleicht misstrauisch gegenüber der Kontroverse, die von Columbus-Anhängern ausgelöst wurde, die glaubten, Vespucci habe versucht, seinem italienischen Landsmann das Rampenlicht zu stehlen - eine neue Version der Karte, die die neuen Kontinente "Terra" nannte Incognita "anstelle von Amerika. Aber die Faszination für die Originalkarten war so groß, dass der Name Amerika auch nach dem Umlauf der Updates erhalten blieb.

War es ein Fehler?

Christoph Kolumbus - hier auf einem Gemälde abgebildet - ist möglicherweise 1498 in Südamerika gelandet, aber das bedeutete nicht, dass er das Namensspiel gewonnen hatte. (Foto: Metropolitan Museum of Art, Online-Sammlung / Wikimedia Commons)

Warum die Änderung auf der zweiten Karte? Historiker können nur raten. Einige Theorien deuten darauf hin, dass das Nicken an Vespucci ein Fehler war und dass das Schreiben, das Ringmann zugeschrieben wurde, zeigte, dass er gedacht haben könnte, dass Vespuccis Reise tatsächlich Columbus vorausging oder dass er der erste war, der in Südamerika landete. Columbus landete 1498 in Südamerika, und es gibt Fragen, ob Vespucci auf seiner ersten Reise den Kontinent erreichte.

Spanien, das die ersten Expeditionen von Columbus finanzierte, lehnte es ab, die vorherrschende Verwendung von "Amerika" zu akzeptieren, und sagte, dass der Name Columbus irgendwie ehren sollte. Der Name blieb jedoch erhalten. Im späten 16. Jahrhundert erstellte ein deutsch-niederländischer Kartenhersteller namens Gerardus Mercator eine genauere Weltkarte und behielt den Namen Amerika bei, wobei einige darauf hinwiesen, dass er dies nicht aus geschichtlichen Gründen tat, sondern weil es einfach besser klang dass jede andere Option.

Obwohl die meisten Historiker akzeptieren, dass Vespucci die Inspiration für den Namen "Amerika" war, gibt es andere Theorien. Einer der glaubwürdigsten ist, dass der Name von einer Bergkette in Mittelamerika stammt. Als Christoph Kolumbus auf einer seiner späteren Reisen im heutigen Nicaragua landete, versuchte er, mit den Ureinwohnern zu kommunizieren, die die lokale Bergkette in ihrer Sprache Amerrisque nannten. Der Bericht über dieses Treffen könnte durch Mundpropaganda zu Waldseemüller zurückgekehrt sein, und er hat ihn auf die Karte gesetzt, erst später wurde ihm klar, dass die Leute ihn mit dem Versuch verwechselten, Vespucci zu ehren.

Dieser Theorie fehlen die gleichen schriftlichen Beweise wie der Vespucci-Hypothese, so dass sie nicht allgemein akzeptiert wird.

Wie wurden die Vereinigten Staaten zu "Amerika"?

Die Vereinigten Staaten von Amerika, in vielen Teilen der Welt einfach als "Amerika" bekannt, weil es das einzige Land in Amerika ist, das den Namen des Kontinents in seinem Titel verwendet, entstanden erst später. Bis zum 18. Jahrhundert war Amerika der akzeptierte Begriff für die Neue Welt geworden. Die Vereinigten Staaten von Amerika wurden erstmals offiziell in der Unabhängigkeitserklärung geprägt. Der Hauptautor dieses historischen Dokuments war Thomas Jefferson. Einige verweisen jedoch auf Artikel in einer Zeitschrift namens Virginia Gazette, die Verweise auf die "Vereinigten Staaten von Amerika" enthielten. Diese wurden einige Monate vor der Erklärung veröffentlicht. Noch früher verwendete Thomas Paine in seiner berühmten Veröffentlichung Common Sense Begriffe wie "amerikanische Staaten" und "Staaten von Amerika".

Die ursprüngliche Waldseemüller-Karte befindet sich jetzt in der US Library of Congress.

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