Was ist der Great Pacific Ocean Garbage Patch?

Nicht der gesamte Müll landet auf der Müllkippe. Ein Fluss, eine Kanalisation oder ein Strand können auch nicht alles auffangen, was der Regen wegwäscht. Tatsächlich ist die größte Deponie der Erde überhaupt nicht an Land.

Das Great Pacific Garbage Patch erstreckt sich über einen Teil des Nordpazifiks und bildet einen nebulösen, schwimmenden Schrottplatz auf hoher See. Es ist das Aushängeschild für ein weltweites Problem: Plastik, das in menschlichen Händen beginnt und dennoch im Meer endet, oft im Magen von Tieren oder um den Hals. Dank der zunehmenden Berichterstattung in den Medien sowie der Expeditionen von Wissenschaftlern und Forschern, die darauf hoffen, die Plastikverschmutzung in Aktion zu sehen, sind diese Meeresschuttstücke in den Fokus der Öffentlichkeit gerückt.

Woraus ist das gemacht?

Auf trockenem Land gibt es reichlich Trümmer und es ist relativ leicht, sie loszuwerden. In der Mitte des Ozeans sind viele der Partikel so klein, dass sie nicht einfach herausgezogen werden können. (Foto: NOAA PIFSC Coral Reef Ecosystem Program)

Das Great Pacific Garbage Patch wurde manchmal als "Müllinsel" beschrieben, aber das ist ein Missverständnis, so Holly Bamford, ehemalige Direktorin des Marine Debris Program der US National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA). Wenn die Dinge nur so einfach wären.

"Wir könnten einfach rausgehen und eine Insel aufspüren", sagte Bamford 2009 zu Site. "Wenn es eine große Masse wäre, würde dies unsere Arbeit erheblich erleichtern."

Stattdessen ist es wie eine Müllgalaxie, die von Millionen kleinerer Müllinseln bevölkert wird, die unter Wasser versteckt oder über viele Kilometer verteilt sein können, wie dieses NOAA-Video erklärt:

Eine in Nature veröffentlichte Studie, die Daten aus Schiffs- und Flugzeuguntersuchungen verwendet, ergab, dass 79.000 Tonnen Kunststoff auf einer Fläche von 1, 6 Millionen Quadratkilometern schwimmen. Zuvor glaubten Forscher, dass die Fläche vier- bis 16-mal kleiner war.

Jüngste Seereisen haben bestätigt, dass das Müllfeld ein riesiges Gebiet bedeckt und trotz mangelnden Zusammenhalts stellenweise relativ dicht ist. Forscher haben beispielsweise auf einem Quadratkilometer bis zu 750.000 Mikroplastikstücke gesammelt, und nach Durchführung der ersten umfassenden Luftaufnahme - einer Reihe von Flügen mit niedriger Geschwindigkeit und geringer Höhe unter Verwendung mehrerer Bildgebungstechniken - berichtete die Ocean Cleanup Foundation "mehr" Es wurden Trümmer aufgezeichnet, die voraussichtlich nicht im Herzen der Akkumulationszone zu finden sind. " (The Ocean Cleanup ist eine Idee von Boyan Slat, einem niederländischen Erfinder, der als Teenager auf die Idee gekommen ist. Nach Jahren der Entwicklung und Erprobung wurde Mitte 2018 sein erstes System auf den Markt gebracht.)

Die jüngste Studie in der Zeitschrift Nature zeigt, wie schwierig es sein wird, aufzuräumen. Forscher, die U-Boot-Drohnen einsetzten, untersuchten das Wasser vor der kalifornischen Küste. Die höchsten Konzentrationen an Mikroplastik lagen zwischen 600 und 2.000 Fuß unter der Oberfläche. Und das bedeutet Ärger für die Nahrungskette.

"Auch wenn Sie sich nicht für die Krabben und Larven interessieren, sind sie die Nahrung für Dinge, die Sie interessieren - Thunfisch, Seevögel, Wale und Schildkröten ernähren sich von ihnen oder von Dingen, die sich von ihnen ernähren", sagte Anela Choy, Professor an der Scripps Institution of Oceanography an der University of California in San Diego und einer der Autoren der Zeitung, sagte gegenüber USA Today.

Obwohl wir noch viel über das Müllfeld nicht verstehen, wissen wir, dass das meiste aus Kunststoff besteht. Und hier beginnen die Probleme.

Im Gegensatz zu den meisten anderen Abfällen ist Kunststoff normalerweise nicht biologisch abbaubar - das heißt, die meisten Mikroben, die andere Substanzen abbauen, erkennen Kunststoff nicht als Lebensmittel und lassen ihn für immer dort schwimmen. Sonnenlicht "zersetzt" schließlich die Bindungen in Kunststoffpolymeren und reduziert sie auf immer kleinere Stücke, aber das macht die Sache nur noch schlimmer. Der Kunststoff verschwindet immer noch nie; Es wird nur mikroskopisch klein und kann von winzigen Meeresorganismen gefressen werden, die in die Nahrungskette gelangen.

Ungefähr 80 Prozent der Trümmer im Great Pacific Garbage Patch stammen vom Land, von denen ein Großteil Plastiktüten, Flaschen und verschiedene andere Konsumgüter sind. Frei schwimmende Fischernetze machen nach Schätzungen der Vereinten Nationen weitere 10 Prozent aller Meeresmüll oder etwa 705.000 Tonnen aus. Der Rest kommt größtenteils von Freizeitbootfahrern, Offshore-Ölplattformen und großen Frachtschiffen, die jedes Jahr etwa 10.000 Stahlschifffahrtscontainer ins Meer werfen, voll mit Dingen wie Hockeyhandschuhen, Computermonitoren, Harzpellets und LEGOs. Aber trotz dieser Vielfalt - und viel Metall, Glas und Gummi in der Müllhalde - ist der Großteil des Materials immer noch aus Kunststoff, da fast alles andere sinkt oder biologisch abgebaut wird, bevor es dort ankommt.

Wie ist es gebildet?

Meeresströmungen verschwören sich, um Trümmer in einer nordpazifischen Konvergenzzone zu sammeln. (Karte: NOAA Marine Debris Program)

Die Erde hat fünf oder sechs große ozeanische Gyres - riesige Spiralen aus Meerwasser, die durch kollidierende Strömungen gebildet werden -, aber einer der größten ist der subtropische Gyre im Nordpazifik, der den größten Teil des Raums zwischen Japan und Kalifornien ausfüllt. Im oberen Teil dieses Gyrus, einige hundert Meilen nördlich von Hawaii, stürzt warmes Wasser aus dem Südpazifik in kühleres Wasser aus dem Norden. Hier wird der Müll gesammelt, der als subtropische Konvergenzzone im Nordpazifik bekannt ist.

Bamford bezeichnet die Konvergenzzone als "Müllautobahn", da sie Plastikmüll entlang eines Ost-West-Korridors befördert, der zwei sich drehende Wirbel verbindet, die als Eastern Garbage Patch und Western Garbage Patch bekannt sind.

Obwohl das pazifische Gebiet das erste bekannte Phänomen dieser Art war, wurden seitdem mehr in anderen Ozeanen, einschließlich des Atlantiks, gefunden. Und das sollte nicht überraschen: Laut einer Studie aus dem Jahr 2015 gelangen in einem typischen Jahr etwa 8 Millionen Tonnen Kunststoff in den Ozean, hauptsächlich von Menschen, die in einem Umkreis von 50 Kilometern um eine Küste leben, aber auch von noch weiter im Landesinneren.

"Acht Millionen Tonnen entsprechen dem Auffinden von fünf Einkaufstüten voller Plastik an jedem Fuß der Küste in den 192 untersuchten Ländern", sagte die Studienautorin und Forscherin der Universität von Georgia, Jenna Jambeck.

Je nach Herkunft kann es mehrere Jahre dauern, bis die Trümmer eine Müllfläche erreichen. Plastik kann über Abwasserkanäle, Bäche und Flüsse vom Inneren der Kontinente zum Meer gespült werden, oder es kann einfach von der Küste weggespült werden. In jedem Fall kann es eine Reise von sechs oder sieben Jahren sein, bevor es in der Müllhalde ist. Auf der anderen Seite fallen Fischernetze und Versandbehälter oft direkt in den Rest des Mülls. Eine der bekanntesten Verschmutzungen dieser Art kam 1992, als 28.000 Gummienten im Pazifik über Bord fielen. Bis heute tauchen die Enten an Stränden auf der ganzen Welt auf.

Was ist das Problem?

Langlebige Plastikabfälle gefährden die Gesundheit der Ozeane auf verschiedene Weise, darunter:

Eine in der Angelschnur verwickelte Meeresschildkröte bekommt Unterstützung. (Foto: Sea Turtle Inc. über NOAA)

Verstrickung: Die wachsende Zahl verlassener Plastikfischernetze ist laut Bamford eine der größten Gefahren durch Meeresschutt. Die Netze sind dafür berüchtigt, Delfine, Robben, Meeresschildkröten und andere Tiere in ein Phänomen zu verwickeln, das als "Geisterfischen" bekannt ist und sie oft ertränkt. Da immer mehr Fischer aus Entwicklungsländern aufgrund ihrer geringen Kosten und hohen Haltbarkeit Kunststoffnetze verwenden, können viele verlorene oder verlassene Netze monatelang oder jahrelang selbstständig weiterfischen. Eine der umstrittensten Arten sind unterirdische Kiemennetze, die von Schwimmern getragen und am Meeresboden verankert werden und sich manchmal über Tausende von Fuß erstrecken.

Praktisch jedes Meeresleben kann durch Plastik gefährdet werden, aber Meeresschildkröten scheinen besonders anfällig zu sein. Sie sind nicht nur von Fischernetzen verwickelt, sondern schlucken auch oft Plastiktüten und verwechseln sie mit Quallen, ihrer Hauptbeute. Sie können sich auch in einer Vielzahl anderer Objekte verfangen, beispielsweise in dieser Schnappschildkröte, die mit einem Plastikring um ihren Körper zusammengezogen aufgewachsen ist.

Ein Laysan-Albatros-Paar übt seinen Paarungstanz. Das Entfernen von Meeresschutt verhindert, dass diese Tiere Schmutz aufnehmen, der sie schließlich tötet. Der Kunststoff bietet keinen Nährwert und füllt den Magen, so dass sie verhungern.

Kleine Oberflächenabfälle: Kunststoffharzpellets sind ein weiteres häufiges Stück Meeresabfälle. Das winzige Granulat für den industriellen Gebrauch wird in großen Mengen in die ganze Welt geliefert, an Produktionsstandorten eingeschmolzen und zu handelsüblichen Kunststoffen umgeformt. Da sie so klein und reichlich sind, können sie auf dem Weg leicht verloren gehen und sich mit anderen Kunststoffen durch die Wasserscheide ins Meer waschen. Sie neigen dazu, dort zu schweben und schließlich durch Licht abzubauen, aber das dauert viele Jahre. In der Zwischenzeit verwüsten sie Seevögel wie den Kurzschwanzalbatros.

Albatros-Eltern lassen ihre Küken an Land auf den pazifischen Inseln, um die Meeresoberfläche nach Nahrung abzusuchen, nämlich nach proteinreichen Fischeiern. Dies sind kleine Punkte, die direkt unter der Oberfläche wackeln und leider Harzpellets ähneln. Gut gemeinte Albatrosse schöpfen diese Pellets zusammen mit anderen schwimmenden Abfällen wie Feuerzeugen auf und kehren zurück, um ihren Küken den unverdaulichen Kunststoff zuzuführen, der schließlich an Hunger oder Organbrüchen stirbt. Verfallende Albatrosküken werden häufig mit Mägen voller Plastikabfälle gefunden - ein Bild, das schwer zu betrachten, aber nicht zu ignorieren ist.

Sonnenlicht zersetzt Kunststoffe und führt Giftstoffe ins Meerwasser aus. (Foto: VICHAILAO / Shutterstock)

Lichtabbau: Wenn das Sonnenlicht schwimmende Ablagerungen abbaut, verdickt sich das Oberflächenwasser mit schwebenden Kunststoffteilen. Das ist aus mehreren Gründen schlecht. Erstens, sagt Bamford, ist Kunststoff die "inhärente Toxizität": Er enthält häufig Farbstoffe und Chemikalien wie Bisphenol-A, die Studien mit verschiedenen Umwelt- und Gesundheitsproblemen in Verbindung gebracht haben und die möglicherweise ins Meerwasser gelangen. Es wurde auch gezeigt, dass Kunststoff bereits vorhandene organische Schadstoffe wie PCB aus dem umgebenden Meerwasser absorbiert, die - zusammen mit BPA und anderen inhärenten Toxinen - in die Nahrungskette gelangen können, wenn die Kunststoffteile versehentlich vom Meeresleben aufgenommen werden.

Was können wir tun?

Plastikmüll kann schließlich von fast überall - sogar hunderte von Meilen landeinwärts - in den Ozean gelangen, aber Recycling ist besonders wichtig in Küstennähe. (Foto: Foto machen / Shutterstock)

Der Entdecker der pazifischen Müllhalde, Captain Charles Moore, sagte einmal, eine Aufräumaktion würde "jedes Land bankrott machen und Wildtiere in den Netzen töten, während es ging".

"Er macht dort einen wirklich guten Punkt", sagt Bamford. "Es ist sehr schwierig."

Trotzdem führt NOAA Überflüge durch, um die Müllhalde zu untersuchen, und Forschungsteams sind dorthin gesegelt, um Trümmer und Wasserproben zu sammeln. Wissenschaftler der Scripps Institution of Oceanography hielten nach ihrer Rückkehr von einer dreiwöchigen Reise im Jahr 2009 eine Pressekonferenz ab und beschrieben die Menge an Müll als "schockierend". Sie fanden große und kleine Gegenstände sowie einen riesigen Unterwasserdunst aus photodegradierten Plastikflocken und untersuchten weiterhin, wie Mikroplastik mit einer Meeresumwelt interagiert.

Eine andere 2014 veröffentlichte Studie schätzte, dass die Ozeane der Erde jetzt insgesamt 5, 25 Billionen Plastikstücke enthalten, basierend auf Daten von 24 Müllsammelreisen über einen Zeitraum von sechs Jahren. Das ist eine Menge, aber es hat noch nicht alle davon abgehalten, es zu bereinigen - einschließlich der Ocean Cleanup Foundation, deren Forschung Teil eines langfristigen Sanierungsplans ist. (Die erste Ocean Cleanup-Studie ist noch nicht abgeschlossen - mit einigen Fehlern - aber die Stiftung plant, bis 2020 weitere Systeme mit umfassender Bereitstellung zu versenden.)

Letztendlich erkennen sogar Befürworter ehrgeiziger Reinigungsprojekte an, dass mehr Kunststoffrecycling - und eine breitere Verwendung biologisch abbaubarer Materialien - immer noch die beste Hoffnung ist, um Ozeanplastik unter Kontrolle zu bringen. Prävention ist billiger und einfacher, aber wie Bamford betont, können alte Gewohnheiten schwer zu brechen sein.

"Wir müssen die Wasserhähne an der Quelle abstellen. Wir müssen die Menschen über die ordnungsgemäße Entsorgung von Dingen wie Kunststoffen aufklären, die nicht zerbrechen", sagt sie. "Die Möglichkeiten für das Recycling müssen zunehmen, aber einige Leute kaufen drei Flaschen Wasser pro Tag. Als Gesellschaft müssen wir besser darin werden, das, was wir kaufen, wiederzuverwenden."

Anmerkung des Herausgebers: Dieser Artikel wurde seit seiner Erstveröffentlichung im Juni 2009 aktualisiert.

Ähnlicher Artikel