Warum tritt bei einer im Jahr 2004 begonnenen Verschüttung immer noch Öl im Golf von Mexiko aus?

Ölverschmutzungen wie der Deepwater Horizon und der Exxon Valdez sind so stark in das Umweltbewusstsein eingebettet, dass sie im Wesentlichen die Abkürzung für alle anderen auftretenden Verschmutzungen sind.

Aber es gibt Verschüttungen, die nicht so viel Aufmerksamkeit erhalten - und vielleicht sollten sie es auch. Zum Beispiel hat die Taylor-Ölpest seit 2004, sechs Jahre vor der Deepwater Horizon-Ölpest, leise Millionen Gallonen Öl in den Golf von Mexiko geleitet.

Noch nie davon gehört? Du bist nicht allein. Diese Ölpest hat den öffentlichen Diskurs kaum in Mitleidenschaft gezogen, obwohl sich dies nach mehr als 14 Jahren ununterbrochenen Ölspuckens in den Golf möglicherweise endgültig ändert. Mehrere neuere Studien, darunter eine von Wissenschaftlern der US-Regierung, legen nahe, dass das Leck viel schlimmer ist als zuvor berichtet. Und inmitten dieser zunehmenden Aufmerksamkeit hat ein neues Rückhaltesystem endlich begonnen, einen "bedeutenden Teil" des Öls zu sammeln, wenn es in den Golf entweicht.

Während die Taylor Energy Company geschätzt hat, dass an dem Standort drei bis fünf Gallonen Öl pro Tag austreten, kam eine Studie der US-amerikanischen National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) vom Juni 2019 zu dem Schluss, dass tatsächlich täglich zwischen 378 und 4.536 Gallonen Öl austreten . Das ist dramatisch höher als die Schätzung des Unternehmens, aber es ist auch niedriger als einige andere kürzlich durchgeführte Untersuchungen ergeben haben.

Eine Ölpest im Teenageralter

Eine Satellitenansicht zeigt den Hurrikan Ivan am 15. September 2014, ungefähr 170 Meilen südlich der Küste von Alabama. (Foto: NASA / GSFC, MODIS Rapid Response / Wikimedia Commons)

Die Ölpest in Taylor begann 2004 nach dem Hurrikan Ivan. Eine Ölplattform, der Mississippi Canyon-20 und eine Pipeline von Taylor Energy wurden am 15. September 2004 nach einem durch den Hurrikan verursachten Schlammlawinen beschädigt und sanken. Die Struktur befand sich laut einem von Vertretern von Taylor Energy erstellten und in einem Artikel von NOLA.com aus dem Jahr 2013 beschriebenen Papier "in nahezu horizontaler Ausrichtung und fast vollständig in Sedimenten mit einer Tiefe von bis zu 100 Fuß, ungefähr 900 Fuß von ihrem Original entfernt Lage und in etwa 440 Fuß Wasser. "

Das Ölleck, das sich etwa 12 Meilen vor der Küste von Louisiana und 7 Meilen nördlich des Standorts Deepwater Horizon befindet, wurde von den Nachrichtenagenturen relativ unbemerkt gelassen. Taylor Energy meldete es zu diesem Zeitpunkt dem National Response Center (NRC) der Küstenwache, wie es das Oil Pollution Act vorschreibt, aber laut Washington Post haben weder Taylor noch das NRC die Öffentlichkeit sensibilisiert. Das Unternehmen bemühte sich, das Leck aus dem nationalen Rampenlicht herauszuhalten, und verwies auf Bedenken hinsichtlich eines Reputationsverlusts und firmeneigener Informationen über seine Geschäftspraktiken. Dies geht aus einer rechtlichen Einigung aus dem Jahr 2015 hervor. Ohne die Verschüttung von Deepwater Horizon wäre der Taylor Verschüttungen könnten noch länger unbemerkt geblieben sein.

Ein Schatten eines anderen Slicks

Ein Boot segelt durch einen Ölteppich, der durch die Verschüttung von Deepwater Horizon verursacht wurde. Ohne diese Verschüttung wurde die Taylor-Verschüttung möglicherweise nicht öffentlich bekannt gemacht. (Foto: kris krüg / Wikimedia Commons)

Im Jahr 2010 führten lokale Aktivisten während der Verschüttung von Deepwater Horizon Überflüge durch das Gebiet durch, um das Ausmaß dieser Verschüttung zu überwachen. Dabei bemerkten sie jedoch einen Schatten eines anderen Slicks, der nicht zum Hauptunfall passte.

"Sie sagten, es könnte nicht von der BP-Verschüttung herrühren, und das war es auch nicht", sagte Marylee Orr, die Geschäftsführerin des Louisiana Environmental Action Network (LEAN), gegenüber CNN. "Es kam aus dem Taylor Well."

Es dauerte jedoch einige Zeit, bis Organisationen wie LEAN, Apalachicola Riverkeeper und andere Umweltgruppen in Louisiana Antworten erhielten. Im Jahr 2012 verklagten LEAN und die anderen Taylor Energy und leiteten einen dreijährigen Rechtsstreit ein, der in der oben genannten Einigung von 2015 gipfelte. Zusätzlich zur Detaillierung des Zustands der Plattform behauptete Taylor Energy, der Glanz in der Nähe des Standorts sei "restlich" und "es gibt keine Anhaltspunkte dafür", dass ein andauerndes Leck vorliegt.

Wie viel Öl ist ausgetreten?

Der Ort des Taylor-Öllecks liegt etwa 12 Meilen vor der Küste von Louisiana. (Karte: NOAA / Google)

Seit Taylor das Leck dem National Response Center gemeldet hat, ist er der Ansicht, dass das Leck geringfügig ist. Umfragen von Organisationen wie SkyTruth und Untersuchungen der Associated Press widersprachen diesen Behauptungen. 2015 veröffentlichte die US-Küstenwache eine Leckschätzung, die laut Greenpeace etwa 20-mal höher war als die von Taylor Energy in Gerichtsakten gemeldeten.

Der Umfang der Taylor-Verschüttung hat sich als schwierig zu quantifizieren erwiesen. SkyTruth schätzt anhand von Daten, die Taylor Energy der Küstenwache übermittelt hat, dass von 2004 bis 2017 zwischen 855.421 und 3.991.963 Gallonen Öl in den Golf gelangt sind. John Amos, Gründer von SkyTruth, sagte CNN, dass diese Schätzung mit ziemlicher Sicherheit zu niedrig sei, da sie sich auf Daten stütze, die von Taylor Energy geliefert wurden.

Die Verschüttung von Deepwater Horizon führte laut CNN zu geschätzten 4, 2 Millionen Barrel Öl.

Ein im September 2018 veröffentlichter Bericht des Justizministeriums stützte sich auf Satellitendaten anstelle der Zahlen von Taylor Energy. Dieser Bericht schlug vor, dass ungefähr 250 bis 700 Barrel pro Tag (das sind ungefähr 10.000 bis 30.000 Gallonen pro Tag) in den Ozean gelangen.

Dieses Standbild zeigt Ölblasen, die mit einem Bubblometer während einer NOAA-Studie von 2019 über die Taylor-Ölpest aufgezeichnet wurden. (Foto: NOAA)

In einem im Juni 2019 veröffentlichten technischen Bericht schätzten Wissenschaftler der NOAA und der Florida State University die Leckage auf neun bis 108 Barrel (378 bis 4.536 Gallonen) Öl pro Tag. Die Forscher verwendeten akustische Technologie sowie ein neues Gerät namens "Bubblometer", um die Durchflussraten zu berechnen. Sie charakterisierten auch die Zusammensetzung der Öl- und Gasentladung und "stellten schlüssig fest, dass aktive Freisetzungen aus mehreren Bohrlöchern am Standort und nicht aus kontaminierten Sedimenten die Hauptquelle für Öl und Gas sind, die in die Meeresumwelt am Standort gelangen".

Dies sind keine "endgültigen Schätzungen der Regierung", sagte die Agentur gegenüber Associated Press und fügte hinzu, dass sie das Leck weiterhin untersuchen werde.

Das Chaos aufräumen

Die neuesten Erkenntnisse kommen zu einem kritischen Zeitpunkt sowohl für die Bundesregierung, vertreten durch das Innenministerium, als auch für Taylor Energy. Die Unternehmen waren in einen langwierigen Rechtsstreit verwickelt, als Taylor Energy versucht, mehr als 400 Millionen US-Dollar aus einem 2008 gegründeten Treuhandfonds in Höhe von 666 Millionen US-Dollar zurückzugewinnen, der zur Sanierung des Mississippi Canyon-20 verwendet werden sollte.

Nach Angaben der Washington Post wurden Taylor Energy und seine Auftragnehmer gebeten, die Brunnen unter dem Schlammlawinen zu lokalisieren und zu verschließen. Wenn dies nicht möglich war, musste ein Gerät erstellt werden, um das Leck einzudämmen. Taylor Energy bohrte oder bohrte jedoch nicht durch den Schlammlawinen, da Bedenken hinsichtlich einer Verschärfung der Verschüttung bestehen. Das Unternehmen hat etwa ein Drittel der 21 Bohrlöcher verstopft und eine Abschirmung errichtet, die verhindern soll, dass das Öl austritt.

Taylor Energy, das 2008 alle seine Öl- und Gasanlagen an die Korea National Oil Corporation und die Samsung C & T Corporation verkauft hat, beschäftigt nur einen Mitarbeiter, den Firmenpräsidenten William Pecue. Pecue hat argumentiert, das Leck sei eine "Tat Gottes nach der gesetzlichen Definition".

Im Mai 2019 berichtete die Küstenwache, dass das Ölleck endlich zumindest teilweise eingedämmt wurde. Anwälte der Regierung reichten einen Statusbericht ein, in dem sie feststellten, dass ein neues Rückhaltesystem "jetzt vollständig installiert ist und wie geplant funktioniert". Das System sammelt laut NOAA täglich etwa 1.260 Gallonen Öl.

"Zum ersten Mal seit 2004 sammelt das Reaktionsteam einen erheblichen Teil des Öls, das am Standort MC20 freigesetzt wird", sagte die Agentur in einem Bericht, der Ende Juni, fast 15 Jahre nach Beginn des Lecks, veröffentlicht wurde.

Anmerkung des Herausgebers: Dieser Artikel wurde seit seiner Veröffentlichung im Oktober 2018 mit neuen Informationen aktualisiert.

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