Warum Manchineel der gefährlichste Baum der Erde sein könnte

Der Manchineel-Baum ist möglicherweise gefährdet, aber jeder, der damit herumspielt, auch. Das liegt daran, dass diese seltene tropische Pflanze, die täuschend süße Früchte bietet, einer der giftigsten Bäume der Erde ist.

Manchineels sind in ihren natürlichen Lebensräumen, den sandigen Böden und Mangroven von Südflorida, der Karibik, Mittelamerika und Nordsüdamerika berüchtigt. Viele sind mit Warnschildern wie dem unten abgebildeten gekennzeichnet. Abgesehen von der Vergiftung des gelegentlichen Konquistador-, Touristen- und Literaturcharakters ist Manchineel relativ dunkel, da es den Weltrekord für den gefährlichsten Baum hält.

Manchineel-Bäume sind oft mit Schildern gekennzeichnet, wie dieser auf den Kaimaninseln. (Foto: Scott Hughes / Flickr)

Die Früchte sind die offensichtlichste Bedrohung und bringen Manchineel den Namen Manzanita de la Muerte oder "kleiner Apfel des Todes" von spanischen Eroberern ein. Die süß riechenden Früchte ähneln einem kleinen grünen Holzapfel, der etwa 1 bis 2 Zoll breit ist, und können mit einem einzigen Biss stundenlange Qualen - und möglicherweise den Tod - verursachen.

"Ich nahm vorschnell einen Bissen von dieser Frucht und fand sie angenehm süß", schrieb der Radiologe Nicola Strickland in einem Artikel des British Medical Journal aus dem Jahr 2000 über das Essen von Manchineel mit einem Freund. "Augenblicke später bemerkten wir ein seltsames pfeffriges Gefühl in unserem Mund, das allmählich zu einem brennenden, reißenden Gefühl und einer Engegefühl im Hals führte. Die Symptome verschlechterten sich über ein paar Stunden, bis wir aufgrund der qualvollen Schmerzen und der Schmerzen kaum feste Nahrung schlucken konnten Gefühl eines riesigen verstopfenden Pharyngealklumpens. "

Giftäpfel sind jedoch nur der Anfang. Jeder Teil eines Manchineels ist giftig und laut dem Florida Institute of Food and Agricultural Sciences (IFAS) kann "die Interaktion mit und die Aufnahme eines Teils dieses Baumes tödlich sein". Dazu gehören Rinde, Blätter und der milchige Saft, von denen ein Tropfen die Haut von schattensuchenden Strandgängern verbrennen kann. Selbst ohne den Baum selbst zu berühren, wurden Menschen (und Autolacke) von dem dicken, ätzenden Saft verbrannt, während der Regen ihn von Ästen über ihm wäscht.

Auf der Insel Bastimentos im Nordwesten Panamas wächst eine gelbe Manchineel-Frucht. (Foto: Dick Culbert / Flickr)

Der Baum enthält einen Cocktail aus Toxinen, darunter Hippomanin A und B sowie einige, die noch identifiziert werden müssen. Einige handeln sofort, laut "Giftpflanzen und Tiere in Florida und der Karibik" von David Nellis, während andere sich Zeit lassen. Die Symptome des Kontakts mit Saft reichen von Hautausschlag und Kopfschmerzen bis hin zu akuter Dermatitis, schweren Atemproblemen und "vorübergehender schmerzhafter Blindheit", schreibt Nellis. Das Verbrennen oder Hacken des Holzes wird ebenfalls nicht empfohlen, da Rauch und Sägemehl Haut, Augen und Lungen verbrennen.

Das Essen der Früchte verursacht normalerweise Bauchschmerzen, Erbrechen, Blutungen und Schäden am Verdauungstrakt, fügt Nellis hinzu. Der Tod wird allgemein als Risiko angesehen, aber Mortalitätsdaten für die Aufnahme der Manchineel-Frucht - informell als "Strandapfel" bekannt - sind rar. Abgesehen von der kurzfristigen Gefahr können einige Manchineelverbindungen kokarzinogen sein und das Wachstum von gutartigen und bösartigen Tumoren fördern.

Das berühmteste Opfer von Manchineel ist wahrscheinlich der Konquistador Juan Ponce de Leon, der 1513 die erste europäische Expedition nach Florida leitete. Acht Jahre später kehrte er zurück, um die Halbinsel zu kolonisieren, doch seine Invasion stieß auf Widerstand von Calusa-Kämpfern. Einige einheimische Karibiker verwendeten Manchineel-Saft, um Giftpfeile herzustellen, und einer dieser Pfeile mit Saftspitze traf Berichten zufolge Ponce de Leons Oberschenkel während der Schlacht von 1521. Er floh mit seinen Truppen nach Kuba, wo er an seinen Wunden starb.

Manchineel hat auch friedliche Verwendungen. Normalerweise ist es ein kräftiger Strauch, der bis zu 50 Fuß hoch werden kann und giftiges Holz produziert, das karibische Tischler schon lange in Versuchung geführt hat. Und trotz der Gefahr verwenden die Menschen seit Jahrhunderten Manchineel, um Möbel herzustellen, das Holz sorgfältig zu schneiden und es dann in der Sonne zu trocknen, um seinen giftigen Saft zu neutralisieren. Einheimische verwendeten sogar Manchineel als Medizin: Ein aus der Rinde hergestellter Kaugummi kann angeblich Ödeme behandeln, während getrocknete Früchte als Diuretikum verwendet wurden.

Ein grüner Manchineel 'Strandapfel' trotzt der Brandung auf Mayreau in den Grenadinen. (Foto: Mary Witzig / Flickr)

Obwohl Manchineel-Saft für Vögel und viele andere Tiere giftig ist, gibt es einige Kreaturen, die ihn nicht zu stören scheinen. Der Garrobo oder gestreifte Leguan in Mittel- und Südamerika zum Beispiel ist dafür bekannt, Manchineel-Früchte zu essen und lebt laut IFAS manchmal sogar zwischen den Ästen des Baumes.

Pflanzentoxine entwickeln sich normalerweise zur Abwehr, aber es ist nicht klar, warum Manchineel so extrem ist. Das Leben an der Küste könnte es ermöglicht haben, da seine Samen auf dem Seeweg - manchmal über den Golf von Mexiko - wandern können, anstatt sich auf Tiere zu verlassen. Unabhängig davon wurde die Toxizität für Manchineels in Florida zur Gefahr, wo Ausrottungsbemühungen und der Verlust von Lebensräumen sie auf die Liste der gefährdeten Arten drängten.

Obwohl es weniger berühmt ist als giftige Pflanzen wie Poison Ivy oder Hemlock, ist Manchineel zumindest unter gefährdeten Pflanzen, von denen die meisten öffentlich unbekannt sind, relativ bekannt. Und der lokale Respekt vor seinen Risiken und Vorteilen kann ihm einen Vorteil gegenüber gefährdeten Pflanzen mit weniger Sternenkraft und Feuerkraft verschaffen.

Menschen neigen dazu, Manchineel in Ruhe zu lassen, sowohl aus offensichtlichen Gründen als auch weil selbst dieser giftbesessene Baum Ökosystemleistungen erbringt. Es ist ein natürlicher Windschutz und bekämpft beispielsweise die Stranderosion, ein nützlicher Dienst angesichts des steigenden Meeresspiegels und größerer Atlantikstürme. Und da Biotoxine nützliche wissenschaftliche Durchbrüche wie sicherere Pestizide aus Skorpiongift oder Schmerzmittel aus Zapfenschnecken bewirken können, lohnt es sich wahrscheinlich, Manchineel in sicherer Entfernung aufzubewahren.

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