Warum ist Ecuadors größter Wasserfall verschwunden?

Anfang dieses Jahres schien der 500 Fuß hohe Wasserfall San Rafael im ecuadorianischen Amazonasgebiet zu verschwinden. Der größte Wasserfall des Landes in Höhe und Volumen. Sein Verschwinden wurde nicht durch einen plötzlichen Wasserstand verursacht, sondern weil der Coca River sich entschied, buchstäblich zu "fallen". Ein paar Meter hinter dem Wasserfall öffnete sich ein riesiges Loch, das das Flussbett veränderte und den Fluss durch einen nahe gelegenen Bogen umleitete, der den Zusammenbruch überlebte.

Drohnenaufnahmen zeigen sowohl vor als auch nach Szenen der unglaublichen Transformation des Wasserfalls. Leider hat das neue Loch, besonders für die Reisegruppen, die jährlich zum Gelände strömten, den ursprünglichen ikonischen Wasserfall auf kaum mehr als ein Rinnsal reduziert.

Ein natürliches oder künstliches Phänomen?

Warum der Coca River plötzlich durch sein Flussbett tunnelt, ist ein heiß diskutiertes Thema zwischen Geologen und Naturschützern. In einer Enthüllung in Mongabay über das Verschwinden des Wasserfalls wurde Alfredo Carrasco, Geologe und ehemaliger Sekretär für Naturkapital im Ministerium, zitiert, dass die Lage des San Rafael in einer vulkanischen und erdbebengefährdeten Region wahrscheinlich eine Rolle gespielt habe.

"Es gibt hier viele ziemlich intensive Erdbeben. Im März 1987 trat ein sehr starkes Erdbeben auf, das der trans-ecuadorianischen Ölpipeline, die durch sie hindurchführt, enormen Schaden zufügte", sagte er. "In diesem Jahr hatte ich die Gelegenheit, die Auswirkungen des Erdbebens in diesem Gebiet zu bewerten. Es gab Überschwemmungen von bis zu 20 Metern über dem Tal, in dem der Fluss fließt."

Der San Rafael Wasserfall vor seiner Umwandlung im Februar 2020. (Foto: Cesar Girolimini / Shutterstock)

Carrasco fügte hinzu, dass Überschwemmungen und Lava durch einen Ausbruch des nahe gelegenen Vulkans Reventador im Jahr 2008 wahrscheinlich zu einer natürlichen Stauung des Flusses führten, was zu einer extremen Erosion an seiner Basis und zur Bildung der neuen Wasserfälle unter dem Bogen geführt haben könnte.

"Es ist sehr typisch, dass die Energie des fallenden Wassers die Basis erodiert", sagte er. "Für mich ist das Phänomen [der Zusammenbruch des Wasserfalls] vor allem natürlichen Ursprungs."

Andere weisen jedoch auf die Existenz des neuen Wasserkraftwerks Coca Codo Sinclair hin, das etwa 20 Kilometer vor dem Wasserfall San Rafael liegt, als möglichen Schuldigen. Emilio Cobo, Koordinator des Südamerika-Wasserprogramms der Internationalen Union für Naturschutz (IUCN), erklärt dem Standort, dass das Wasserkraftwerk möglicherweise indirekt den Untergang des Wasserfalls durch ein Phänomen namens "hungriges Wasser" verursacht hat.

"Wenn ein Fluss Sedimente verliert, erhöht Wasser seine Erosionskapazität, ein Effekt, der als" hungriges Wasser "bezeichnet wird", sagte Cobo. "Alle Flüsse tragen erodierte Sedimente aus den Böden und Felsen, auf denen sie verlaufen. Alle Dämme und Stauseen fangen einen Teil dieses Sediments, insbesondere schwere Materialien, ein und entziehen dem stromabwärts gelegenen Fluss seine normale Sedimentfracht."

Cobo glaubt, dass es kein Zufall ist, dass das Flussbett nur wenige Jahre nach Eröffnung des Wasserkraftwerks erodiert ist. "Dies sind Prozesse, die in wissenschaftlichen Arbeiten beschrieben werden, und es gibt ausreichende Beweise dafür, dass ein Damm Auswirkungen dieser Art auf einen Fluss verursachen kann", fügte er hinzu.

Beamte planen, den Zusammenbruch der San Rafael-Wasserfälle weiter zu untersuchen, um die genaue Ursache zu ermitteln und die nahezu sicheren Risiken für zukünftige Erosion und vermehrte Erdrutsche entlang des Flusses zu überwachen. Eines ist sicher bekannt: Der Agoyan-Wasserfall, einst Ecuadors zweitgrößter Wasserfall, ist jetzt der neue amtierende Champion.

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