Warum ist der Tongass National Forest so wichtig?

Alle Wälder sind wichtig, aber einige spielen eine größere Rolle als andere. Und aus einigen Gründen wirft der Tongass National Forest im Südosten Alaskas - bekannt als "Kronjuwel" der US-amerikanischen Nationalwälder - einen besonders langen Schatten.

Hier ist ein genauerer Blick auf den Tongass, warum er so wichtig ist und warum Sie in naher Zukunft vielleicht mehr darüber hören werden:

Es ist groß.

Der Tongass National Forest ist uralt und riesig und erstreckt sich über fast 69.000 Quadratkilometer im Südosten Alaskas. Für den Kontext ist das ungefähr die gleiche Gesamtfläche, die der gesamte Bundesstaat West Virginia einnimmt. Der Tongass ist auch groß genug, um zwei Belgien, drei New Jerseys oder 17 Rhode Islands aufzunehmen, und er ist mehr als 20 Mal so groß wie der Yosemite-Nationalpark. Der Tongass wurde 1907 von Präsident Theodore Roosevelt gegründet und ist der größte von 154 nationalen Wäldern im ganzen Land.

Es ist kein gewöhnlicher Wald.

Der Mendenhall-Gletscher ist ein Eisfluss, der sich 21 km durch den Tongass National Forest erstreckt. (Foto: Dee Browning / Shutterstock)

Die Größe ist für jeden Wald von Bedeutung, da ein großes, ungebrochenes Waldgebiet im Allgemeinen mehr Wildtiere unterstützen und den Menschen in der Nähe und in der Ferne mehr Ökosystemleistungen bieten kann. Obwohl die schiere Größe des Tongass beeindruckend ist, ist dies nur ein Teil seiner Attraktivität.

Der Tongass umfasst den größten gemäßigten Regenwald in Nordamerika und hält fast ein Drittel des gesamten gemäßigten Regenwaldes auf der Erde. Zusammen mit dem Great Bear Rainforest in British Columbia, gleich hinter der kanadischen Grenze im Süden, bildet er laut Audubon Alaska den größten intakten gemäßigten Regenwald der Erde.

Neben seinen weiten Wäldern bietet der Tongass bis zu 27.000 km unberührte Bäche, Flüsse und Seen, einschließlich wichtiger Lachslaichbäche. Es hat auch Feuchtgebiete, alpine Tundra, Berge, Fjorde und 128 Gletscher, und es gibt 19 ausgewiesene Wildnisgebiete innerhalb seiner Grenzen, mehr als jeder andere nationale Wald.

Es ist voller Leben.

Ein Schwarzbär und ein Weißkopfseeadler teilen sich einen Baum am Anan Creek Wildlife Observatory im Tongass National Forest. (Foto: US Forest Service Region Alaska [CC BY 2.0] / Flickr)

Diese Art von Ökosystem ist nicht nur selten, sondern auch für wild lebende Tiere von großem Wert. "Altbewachsene gemäßigte Regenwälder enthalten mehr Biomasse (Lebewesen) pro Morgen als jede andere Art von Ökosystem auf dem Planeten, einschließlich tropischer Dschungel", erklärt der Southeast Alaska Conservation Council. Der Tongass beherbergt tiefe Wälder aus alten Zedern-, Fichten- und Hemlockbäumen, von denen einige mehr als 1.000 Jahre alt sind, sowie Blaubeeren, Stinktierkohl, Farne, Moose und viele andere Pflanzen in seinem Unterholz.

Es ist auch die Heimat einer Vielzahl einheimischer Tiere, darunter alle fünf Arten von pazifischem Lachs, Steelhead-Forellen, Braunbären, Schwarzbären, grauen Wölfen, Sitka-Schwarzwedelhirschen, Bergziegen, fliegenden Eichhörnchen, Flussottern, Buckelwalen, Orcas, Weißkopfseeadler, nördliche Habichte und marmorierte Murrelets, um nur einige zu nennen.

Dort leben auch Menschen.

Die Stadt Ketchikan im Tongass National Forest ist stark vom Tourismus und der kommerziellen Fischerei abhängig. (Foto: MollieGPhoto / Shutterstock)

Der Tongass und Südost-Alaska insgesamt werden seit Tausenden von Jahren ununterbrochen von Alaska-Ureinwohnern bewohnt, darunter Tlingit, Haida und Tsimshian. Der Wald selbst ist nach der Tongass-Gruppe von Tlingit benannt, die in den südlichsten Gebieten Südost-Alaskas in der Nähe der heutigen Stadt Ketchikan lebten.

Laut der Alaska Wilderness League leben heute etwa 70.000 Menschen im Tongass. Fast die Hälfte davon befindet sich in der Landeshauptstadt Juneau, die sich im Tongass befindet. Diese Bevölkerung verteilt sich jedoch auf 32 verschiedene Gemeinden.

Es bindet viel Kohlenstoff.

Der Tongass kann fast ein Zehntel des gesamten in US-amerikanischen Nationalwäldern gebundenen Kohlenstoffs enthalten. (Foto: Lee Prince / Shutterstock)

Dank seines Reichtums an Biomasse, insbesondere all dieser altbewachsenen Bäume, kommt der Tongass auch Menschen und Wildtieren auf der ganzen Welt zugute, indem er große Mengen Kohlendioxid aus der Atmosphäre absorbiert und bindet. Es enthält mehr atmosphärischen Kohlenstoff als jeder andere Wald in den USA, wie Jessica Applegate und Paul Koberstein letztes Jahr im Sierra Magazine berichteten. "Nur wenige Wälder auf dem Planeten spielen eine größere Rolle als der Tongass, wenn es darum geht, den Klimawandel einzudämmen."

Allein der Tongass enthält etwa 8% des gesamten Kohlenstoffs, der in den nationalen Wäldern des Landes gespeichert ist, wie der Southeast Alaska Conservation Council feststellt, und gilt als "global bedeutendes Kohlenstoffspeicherreservat".

Es ist derzeit an einem Scheideweg.

Ein Regenbogen spiegelt sich im Wasser der Kootznoowoo Wilderness, einem Teil des Tongass National Forest. (Foto: Don MacDougall [gemeinfrei] / Forest Service / Flickr)

Trotz seiner Größe war dieser Wald früher noch größer. Wie der Southeast Alaska Conservation Council es ausdrückt, ist der Tongass "das immer noch dröhnende Herz eines Regenwaldes, der sich einst ununterbrochen von Nordkalifornien über Oregon, Washington, British Columbia und Alaska erstreckte". Und obwohl es immer noch riesig und gesund sein mag, machen sich Naturschützer Sorgen über die Maut, die der Tongass im Laufe der Jahre durch industrielle Abholzung erhalten hat - und über die Maut, die es in den kommenden Jahren noch geben könnte.

Die Abholzung in der Vergangenheit hat den Tongass bereits verändert, insbesondere alte Waldbestände mit den größten Bäumen. Laut Audubon Alaska wurden bisher nur etwa 9% des produktiven Waldes der Tongass mit altem Wachstum abgeholzt, aber "vielleicht die Hälfte des alten Wachstums mit großen Bäumen wurde abgeholzt". Dies sind auch die wichtigsten Gebiete für wild lebende Tiere und für die ökologische Integrität.

Dieses alte Wachstum wurde in den letzten Jahren dank einer Verordnung von 2001, bekannt als Roadless Rule, besser geschützt, die laut Sierra Club neue Straßen auf mehr als 58 Millionen Morgen nationaler Wälder verbietet, die bereits straßenfrei sind, einschließlich etwa 22 Millionen Morgen in Alaska. Jetzt hat die Trump-Regierung jedoch vorgeschlagen, den Tongass von dieser Regel auszunehmen und ihre Präferenz für einen Plan zu erklären, der "alle 9, 2 Millionen Morgen inventarisierten straßenlosen Morgen entfernt und 165.000 Morgen mit altem Wachstum und 20.000 Morgen mit jungem Wachstum umwandelt, die zuvor identifiziert wurden." als ungeeignete Holzflächen zu geeigneten Holzflächen. "

Obwohl einige Staats- und Bundesbeamte wirtschaftliche Chancen darin sehen, den Schutz für die Tongass aufzuheben, beunruhigt die Idee Naturschützer und Stammesregierungen in Alaska, berichtet NPR. Die Umsetzung dieses Vorschlags könnte nicht nur Ökosysteme entwirren und den Klimawandel verschlechtern, sondern auch die Tourismusbranche der Region unnötig gefährden. Die Holzindustrie macht heute weniger als 1% der Arbeitsplätze in Südost-Alaska aus, berichtet der Sierra Club, während rund 10.000 Menschen in der Region im Tourismus arbeiten. Diese Unternehmen erwirtschaften etwa 2 Milliarden US-Dollar pro Jahr für die lokale Wirtschaft und ziehen jährlich etwa 1, 2 Millionen Besucher an - Menschen, die "nicht wegen der Aussicht auf abgeholzte Wälder kommen", fügt die Gruppe hinzu.

Der US Forest Service wird voraussichtlich bis Sommer 2020 eine endgültige Entscheidung über die Lockerung des Schutzes für die Tongass treffen. (Foto: CSNafzger / Shutterstock)

Wie viele Kritiker der Idee betonen, war die Protokollierung im Tongass für die US-Steuerzahler keine große Investition. Laut dem Southeast Alaska Conservation Council belaufen sich die staatlichen Subventionen für Tongass-Holzernten auf etwa 20 Millionen US-Dollar pro Jahr, was ungefähr 130.000 US-Dollar pro Holzjob entspricht. Laut der National Audubon Society haben die Steuerzahler seit 1982 etwa 1 Milliarde US-Dollar durch den Verkauf von Tongass-Holz verloren.

Wenn der Tongass von der Straßenverkehrsregel ausgenommen wird, könnten die Umwelteinflüsse "schrecklich" und "weitaus schlimmer sein, als Sie sich vorstellen können", berichtet der Wissenschaftsjournalist Matt Simon in Wired und erklärt, wie neue Straßen und Holzeinschläge Dominoeffekte auslösen können, die die Straßen zerstören die alten ökologischen Beziehungen des Waldes. Gleichzeitig haben wir angesichts des weltweiten Verlusts von Lebensräumen das Glück, dass wir noch einen Ort wie diesen retten können. Wie Audubon Alaska es ausdrückt, "bietet uns der Tongass National Forest die größte Chance in der Nation, wenn nicht der Welt, den gemäßigten Regenwald auf Ökosystemebene zu schützen."

Der US Forest Service wird eine Reihe öffentlicher Treffen zu seinem Tongass-Vorschlag abhalten. Die Standorte werden auf der Projektwebsite der Alaska Roadless Rule veröffentlicht. Mitglieder der Öffentlichkeit können bis zum 17. Dezember um Mitternacht Alaska-Zeit auch Online-Kommentare zu dem Vorschlag einreichen. Eine endgültige Entscheidung wird nach Angaben des Forstdienstes bis Juni 2020 erwartet.

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