Warum feiern wir den Groundhog Day?

An einem Tag im Jahr verlassen sich die Menschen in ganz Nordamerika auf ein Netzwerk von angeschlagenen Murmeltieren, die sich im Morgengrauen erheben und einen sechswöchigen Wetterausblick abgeben. Es ist eine beliebte Tradition von Punxsutawney, Pennsylvania, bis Vancouver, British Columbia, mit Menschenmassen, die am 2. Februar oft bitterer Kälte trotzen, nur um die pelzigen Prognostiker in Aktion zu sehen.

Aber warum? Wie hat solch ein seltsames Ritual jemals begonnen? Und gibt es eine Wahrheit hinter dem wettervorhersagenden Ruf von Murmeltieren?

Alte Traditionen

Der Groundhog Day, wie wir ihn kennen, begann um 1887 in Punxsutawney, aber seine Wurzeln reichen Hunderte und sogar Tausende von Jahren zurück. Der Feiertag hat seinen Ursprung im alten keltischen Fest von Imbolc, das am 1. Februar auf halbem Weg zwischen der Wintersonnenwende und dem Frühlingsäquinoktium stattfand. Imbolc war ein Festival für den kommenden Frühling und zeigte oft primitive Meteorologie, um vorherzusagen oder zu kontrollieren, wie schnell der Frühling kam.

Als das Christentum auf die britischen Inseln vordrang, bauten die Missionare Brigid, die keltische Göttin von Imbolc, in St. Brigid of Kildare, eine Schutzpatronin Irlands, ein. Imbolc wurde durch Candlemas ersetzt, ein Fest für St. Brigid, das jedes Jahr am 2. Februar stattfand.

Candlemas ist ein religiöser Feiertag, aber es blieb auch ein großer Tag für Wettervorhersagen. Nach der Überlieferung war der Winter noch nicht vorbei, wenn Candlemas sonnig genug war, um Schatten zu werfen, aber ein wolkiger, schattenfreier Tag bedeutete, dass der Frühling gekommen war. Einem alten britischen Sprichwort zufolge: "Wenn der Candlemas Day hell und klar ist, gibt es zwei Winter im Jahr."

Warum das Murmeltier?

Deutsche Einwanderer änderten ihre früheren Traditionen, um den Beginn des Frühlings vorherzusagen und Murmeltiere aufzunehmen. (Foto: Brian E Kushner / Shutterstock)

Das mag den Ursprung des Groundhog Day im Allgemeinen erklären, bietet aber nur wenige Hinweise darauf, wie Murmeltiere involviert wurden. Dafür können wir uns bei deutschen Einwanderern des 19. Jahrhunderts und einem kreativen Stadtredakteur der Zeitung Punxsutawney Spirit bedanken.

Deutsche, die sich im 19. Jahrhundert in Pennsylvania niederließen, brachten viele Bräuche von zu Hause mit, darunter eine alte Praxis, das Ende des Winters anhand der Winterschlafgewohnheiten von Bären und Dachsen vorherzusagen. Einige Deutsche haben vielleicht zu Murmeltieren gewechselt, als sie in Amerika ankamen, aber die neue Tradition begann erst Ende der 1880er Jahre, als eine Gruppe lokaler Murmeltierjäger die Aufmerksamkeit des Punxsutawney Spirit-Stadtredakteurs Clymer H. Freas auf sich zog.

Freas berichtete über die Murmeltierjagden und Grillabende der Männer und pries sie als Mitglieder des "Punxsutawney Groundhog Club" an. Er war so fasziniert von der lokalen Murmeltier-Folklore, dass er Punxsutawney als Heimat eines wettervorhersagenden Murmeltiers bewarb, eine Geschichte, die er Jahr für Jahr wiederholte und verschönerte. Andere Zeitungen berichteten ebenfalls darüber, und Punxsutawney wurde bald zum Ground Zero für die Murmeltier-Meteorologie sowie zur Heimatstadt des weltberühmten Prognostikers "Punxsutawney Phil".

Wetter Berühmtheit

Punxsutawney Phil befragt am Groundhog Day 2013 eine Menschenmenge von 35.000. (Foto: Alex Wong / Getty Images)

30.000 Menschen schwärmen jetzt in der Stadt, um zu sehen, wie Phil seine jährliche Vorhersage macht, ein Ereignis, das durch die Bill Murray-Komödie "Groundhog Day" von 1993 weiter populär gemacht wurde. Der Aufstieg von Punxsutawney Phil hat auch eine Reihe anderer prognostizierter Murmeltiere in den USA und Kanada inspiriert, darunter General Beauregard Lee in Atlanta, Sir Walter Wally in Raleigh, North Carolina, und Wiarton Willie in Ontario.

Obwohl der Zusammenhang zwischen klarem Wetter am 2. Februar und einem längeren Winter durchaus zutreffen könnte - da sonnige Tage im Winter häufig durch kalte, trockene Luftmassen verursacht werden und bewölkte Tage in der Regel aus feuchter, milder Meeresluft resultieren - Das National Climatic Data Center weist darauf hin, dass Murmeltiere kaum zuverlässige Meteorologen sind. Eine NCDC-Analyse zeigt, dass die Winteraussichten von Punxsutawney Phil seit 1988 "keine Vorhersagefähigkeit" aufweisen, und eine Studie der 13 wichtigsten Murmeltiere mit Wettervorhersage in Kanada ergab, dass ihre Erfolgsrate in 30 bis 40 Jahren bei 37% lag.

Eine bessere Faustregel für die Vorhersage des Winterwetters ist laut NCDC die Betrachtung des regionalen Klimas. Für die meisten Vereinigten Staaten sind die drei kältesten Monate des Jahres Dezember, Januar und Februar, was bedeutet, dass der Winter am 2. Februar normalerweise immer noch stark ist, unabhängig davon, ob Nagetiere Schatten werfen. Bevor wir jedoch die Namensgeber des Feiertags beschuldigen, bei der Arbeit geschlafen zu haben, ist es erwähnenswert, dass wilde Murmeltiere in Nordamerika häufig bis Ende Februar und März Winterschlaf halten - was darauf hindeutet, dass der Winter möglicherweise nicht vorbei ist, ohne am Groundhog Day nach draußen zu gehen.

Murmeltier Trivia

  • "Murmeltier", "Waldmurmeltier" und sogar "Pfeifschwein" sind unterschiedliche Namen für dasselbe Tier - Marmota monax, die größte Art von Grundeichhörnchen in Nordamerika.
  • Wilde Murmeltiere graben nur mit Zähnen, Krallen und kräftigen Gliedmaßen ausgedehnte Höhlen, die bis zu 5 Fuß tief und 45 Fuß lang sein können.
  • Der Name "Pfeifschwein" kommt von ihren lauten Reaktionen auf Störungen, zu denen Pfeifen, Quietschen, Bellen, Klappern und Zähneknirschen gehören.
  • Während die meisten Eichhörnchen die Fortpflanzungsteile von Pflanzen wie Samen und Nüsse fressen, grasen Murmeltiere hauptsächlich auf Gras und Blättern, aber manchmal fressen sie auch Insekten, Schnecken und Vogeleier.
  • Murmeltiere sind einer der wenigen echten Winterschlaf, die sich ausschließlich auf Körperfett verlassen, um den Winter zu überstehen. Ihr Herzschlag verlangsamt sich von etwa 75 Schlägen pro Minute auf nur 4 und ihre Körpertemperatur sinkt von den 90ern in die 40er (Fahrenheit).
  • Eine interne biologische Uhr steuert, wann wilde Murmeltiere aus dem Winterschlaf aufwachen, aber ihr tatsächliches Auftauchen aus dem Bau hängt mehr von der täglichen Temperatur als von der Intuition ab.
  • Amerikaner und Kanadier haben dem Murmeltier nicht nur einen Urlaub gewidmet, sondern waren auch sehr gut darin. Die Art war relativ selten, als die Europäer den Kontinent besiedelten, aber als Siedler Wälder zersplitterten, um Bauernhöfe und Städte zu errichten, schufen sie mehr den bevorzugten Lebensraum für Murmeltiere - den Rand zwischen offenen und Waldgebieten - und töteten gleichzeitig Wölfe, Pumas und andere Spitzen Raubtiere. Obwohl Murmeltiere gedieh und ihr Sortiment erweiterten, versuchen sie normalerweise immer noch, den Kontakt mit Menschen zu vermeiden.

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