Unsterbliche Quallen: Lebt sie wirklich für immer?

Während oft gescherzt wird, dass Katzen neun Leben haben, wurde eine bestimmte Quallenart von Wissenschaftlern als "unsterblich" eingestuft, die ihre Fähigkeit beobachtet haben, in Krisenzeiten ihre Zellen in ihre früheste Form zurückzubringen und neu zu wachsen. Das bedeutet, dass diese winzigen Kreaturen, 4 Millimeter bis 5 Millimeter lang, möglicherweise unendlich viele Leben haben.

Die Kreatur, wissenschaftlich bekannt als Turritopsis nutricula, wurde 1883 im Mittelmeer entdeckt, aber ihre einzigartige Regeneration war erst Mitte der 1990er Jahre bekannt. Wie funktioniert der Prozess? Wenn eine reife Turritopsis bedroht ist - zum Beispiel verletzt oder hungrig -, bindet sie sich an eine Oberfläche in warmem Meerwasser und wandelt sich in einen Klumpen um. Von diesem Zustand aus erfahren seine Zellen eine Transdifferenzierung, bei der sich die Zellen im Wesentlichen in verschiedene Zelltypen verwandeln. Muskelzellen können zu Spermien oder Eiern werden, oder Nervenzellen können sich in Muskelzellen verwandeln, "was ein im Tierreich beispielloses Transformationspotential offenbart", so die ursprüngliche Studie der 1996 veröffentlichten Art.

Seit die virtuelle Unsterblichkeit der Turritopsis entdeckt wurde, haben Schwärme genetisch identischer Quallen weit entfernt von ihrem ursprünglichen Lebensraum, einschließlich in Japan, Spanien und auf der Atlantikseite von Panama. Forscher haben festgestellt, dass diese sich vermehrenden Kreaturen in Ballastwasser gefangen werden, Wasser, das in die Langstreckenfrachtschiffe gesaugt und aus diesen herausgepumpt wird. Polypen könnten auch auf den Schiffsrümpfen wachsen. Obwohl genetisch identisch, scheinen sich diese Quallen an ihre neue Umgebung angepasst zu haben. Beispielsweise wurde festgestellt, dass Exemplare von Schwärmen, die in tropischen Gewässern leben, acht Tentakel aufweisen, während in gemäßigten Regionen entdeckte Exemplare 24 oder mehr Tentakel aufweisen.

Aber Turritopsis kann - und tut - sterben. Ihre Regeneration erfolgt erst nach der Geschlechtsreife, daher können sie im Polypenstadium Raubtieren oder Krankheiten erliegen. Aber weil die Quallen das einzige bekannte Tier mit dieser "Unsterblichkeit" sind, untersuchen Wissenschaftler sie genau, in der Hoffnung, das Gelernte auf Themen wie Altern und Krankheit des Menschen anzuwenden.

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