Stickstoff, das andere Treibhausgas

Stickstoff ist zu einem Grundnahrungsmittel für Landwirte geworden, um größere Pflanzen anzubauen, aber zu viel Stickstoff verwüstet die Umwelt, was laut einem kürzlich im Christian Science Monitor veröffentlichten Artikel laut Forschern in künstlichem Stickstoff überflutet ist.

Obwohl die Landwirte Stickstoff verwenden, um die Ernteerträge zu steigern, wird ein Großteil des Düngers verschwendet, der schließlich in die nahe gelegenen Wasserstraßen gelangt und tote Zonen verursacht, in denen Algenblüten das Leben im Meer ersticken.

Die bekannteste tote Zone befindet sich an der Mündung des Mississippi im Golf von Mexiko, wo auf einer Fläche von 8.000 Quadratmeilen zahlreiche Fische und Garnelen beseitigt wurden. Laut Monitor wurden im vergangenen Jahr weltweit mehr als 400 Totzonen mit einer Gesamtfläche von 245.000 Quadratkilometern identifiziert.

US-amerikanische Landwirte verschwenden bis zu 40 Prozent des Stickstoffs, den sie für ihre Ernte verwenden. In China ist die Rate sogar noch schlechter, wo etwa doppelt so viel Stickstoffdünger verwendet wird wie in den USA, um ungefähr die gleiche Menge an Ernten zu erzielen. Tatsächlich könnten bis zu drei Viertel des gesamten Stickstoffs, der für den Reisanbau in China verwendet wird, verschwendet werden, sagte Vaclav Smil, ein Stickstoffexperte an der Universität von Manitoba in Winnipeg.

"Stickstoff spielt eine enorm wichtige Rolle bei der Ernährung der Völker der Welt. Das ist ein sehr positiver Vorteil für die Menschheit", sagte James Galloway, Professor für Umweltwissenschaften an der Universität von Virginia, Charlottesville, und ein führender Stickstoffforscher. "Das Problem ist, wie der Nutzen von Stickstoff maximiert und gleichzeitig die negativen Auswirkungen - insbesondere der Abfall - verringert werden können."

Aber die Landwirte sind nicht die einzigen Schuldigen der Stickstoffüberladung. Fahrzeugabgase, Kraftwerksabgase und Fütterungsvorgänge für Großtiere sind laut Bericht alle Quellen für Stickstoffemissionen. Diese erhöhten Stickstoffbelastungen aus Kraftwerken und anderen Quellen verursachen Smog, sauren Regen und die globale Erwärmung.

Im Gegensatz zu Kohlendioxid bleibt Stickstoff nicht lange in der Atmosphäre haften. Stattdessen fällt es innerhalb weniger Tage als mit Ammoniak beladener Regen aus - eine Mischung aus Wasserstoff und Stickstoff, die Pflanzen düngt, wenn sie zu Boden fallen. Laut einem früheren Bericht von Associated Press haben Forscher in 15 US-Nationalparks, darunter Rocky Mountain, Yellowstone, Mount Rainier und Canyonlands, ein starkes Wachstum des Ammoniums in Luftqualitätsdaten festgestellt. Darüber hinaus übernehmen invasive Gräser in den Mojave- und Sonora-Wüsten einheimische Pflanzen und befeuern Waldbrände - alles wegen des Anstiegs des Stickstoffs.

"Je mehr Stickstoff wir in der Landwirtschaft verwenden oder der aus verschiedenen Verbrennungsprozessen stammt - Autos oder Kraftwerke - desto mehr gelangt er in das Ökosystem der Welt", sagt Lester Brown, Präsident des Earth Policy Institute in Washington. "Indem wir die Konzentrationen dieses wichtigen Nährstoffs im System verändern, verändern wir dieses Ökosystem auf viele, viele Arten."

Glücklicherweise gibt es Menschen, die daran arbeiten, den Stickstoffgehalt in der Umwelt zu reduzieren. Die kürzlich von der EPA vorgeschlagenen Standards für saubere Luft könnten 90 Prozent der Stickstoffemissionen reduzieren, die aus stationären Quellen wie Kraftwerken stammen. Darüber hinaus arbeiten einige Landwirte hart daran, ihren Stickstoffverbrauch durch Effizienzsteigerung zu senken.

"Der richtige Stickstoff ist entscheidend für den richtigen Klimawandel, die richtige Ernährungssicherheit und viele Probleme im Zusammenhang mit Armut, die mit Nährstoffmangel zu tun haben", sagte Bill Herz, Vizepräsident für wissenschaftliche Programme beim Fertilizer Institute, einem Handelsunternehmen in Washington Organisation, die nordamerikanische Düngemittelhersteller vertritt.

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