"Ich werde immer zurückschreiben": Ein lebensveränderndes Versprechen

Caitlin Alifirenka und Martin Ganda waren nur Teenager, als sie eine höchst unwahrscheinliche - und lebensbejahende - Freundschaft eingingen. Ihre Verbundenheit, die durch Brieffreundbriefe zwischen Pennsylvania und Simbabwe Gestalt annahm, veränderte nicht nur ihr Leben, sondern veranlasste sie seitdem, gemeinsam ein Buch zu schreiben und anderen zu zeigen, wie weit ein wenig Freundlichkeit gehen kann.

"Wir möchten nur, dass Kinder und Erwachsene anfangen, sich gut zu behandeln und Unterschiede zu akzeptieren", sagt Alifirenka.

Ganda fügt hinzu: "Unsere Geschichte ist eine Geschichte der Hoffnung und der Kraft, die jeder Mensch hat, um andere positiv zu beeinflussen, unabhängig davon, wer er ist oder welche Ressourcen er hat."

Die Macht der Worte

Alifirenka war 1997 12 Jahre alt, als ihre Englischlehrerin der siebten Klasse alle in der Klasse bat, einen Brieffreund in einem anderen Land zu wählen. Sie konzentrierte sich sofort auf Simbabwe, weil es im Vergleich zu ihrem rein amerikanischen Kleinstadtleben in Hatfield, Pennsylvania, exotisch klang. Sie schrieb einen einfachen Brief, in dem sie sich vorstellte, und gab ihn ihrem Lehrer zum Senden.

Weit weg in der Stadt Mutare, Simbabwes drittgrößter Stadt, erfuhr der 14-jährige Ganda, dass er einen Brieffreundbrief aus Amerika erhalten sollte. Es war Alifirenkas. Der Brief weckte bei ihm eine tiefe Neugier auf das Leben in den USA und entfachte einen Traum, über die Welt hinauszugehen, die er kannte. In dieser Nacht schrieb er im Feuerlicht zurück. Es war der Beginn einer Korrespondenz, die sechs Jahre dauern sollte und eine tiefe Freundschaft schmiedete, die auf eine Weise weiter wächst, die weder er noch Alifirenka sich hätten vorstellen können.

Von Brieffreunden bis zu besten Freunden…

Wie die meisten Teenager fingen sie an, über ihre Lieblingsmusik zu schreiben (beide waren Spice Girls-Fans) und darüber, was sie gerne machten (sie konnte nicht genug Zeit mit Freunden im Einkaufszentrum haben und er lebte und atmete Fußball). Alifirenka nahm an, dass Ganda eine afrikanische Version der amerikanischen Kinder war, die sie kannte, und auch klug. Er war der beste Schüler seiner Schule. Aber als er mehr über sein Leben preisgab und seine Briefe sporadischer wurden, oft auf Müll geschrieben, wurde ihr allmählich klar, dass er unterschiedlicher nicht sein konnte.

Tatsächlich lebte Gandas Familie kaum in einem der schlimmsten Slums der Stadt und bemühte sich, in ihrer Einraumhütte zu bleiben, in der er und seine vier Geschwister auf dem Betonboden schliefen. Als Ganda schließlich offenbarte, dass er die Schule verlassen musste, weil sich seine Eltern keinen Unterricht mehr leisten konnten (Simbabwe bot keine kostenlose öffentliche Bildung an), wusste Alifirenka, damals eine Neuntklässlerin, dass sie handeln musste.

Ohne ihre Eltern zu fragen, fing sie an, Babysittergeld in ihre Briefe einzufügen - 20 Dollar hier, 40 Dollar dort. "Mit diesem einfachen Geld konnte ich ihn und seine Geschwister wieder in die Schule bringen, ihre Familie ernähren und ihnen helfen, in ihrem Zimmer zu bleiben", sagt sie. "Ich fand es wunderbar, dass ich das alles tun konnte, indem ich nur ein paar Stunden babysittete."

Schließlich enthüllte Alifirenka ihren Eltern alles und sie traten ein, um die Familie weiter zu unterstützen. Sie halfen Ganda sogar dabei, einen Traum zu verwirklichen, den er sich kaum vorstellen konnte: Sie gaben ihm ein vierjähriges Stipendium an der Villanova-Universität, wo er 2007 seinen Abschluss machte, nachdem er in vier Jahren zwei Bachelor-Abschlüsse erworben hatte. Kürzlich hat er seinen MBA an der Duke University abgeschlossen.

… Und bessere Leute

Alifirenka, jetzt 30, schreibt Ganda die Erweiterung ihres Lebens zu. Sie bleiben die engsten Freunde. "Martin hat meine Augen für den Rest der Welt geöffnet", sagt sie. "Ich glaube, unsere Freundschaft hat mir sogar geholfen, offener für eine Beziehung mit meinem Mann Dzmitry zu sein, der aus Weißrussland stammt."

Das "erstaunliche Gefühl", das sie bekam, als sie Ganda und seiner Familie half, spornte sie auch an, eine Krankenschwester in der Notaufnahme zu werden. "Ich wusste, dass ich das Leben der Menschen verändern wollte", sagt sie. "Ich habe mich speziell für die ER-Pflege entschieden, weil die Menschen am schlimmsten sind. Es ist das lohnendste Gefühl, nur einer Person in einer schrecklichen Zeit zu helfen."

Der 32-jährige Ganda ist jetzt Investor in Schwellenländern, insbesondere in Afrika. Er hat es übernommen, seine Familie in Simbabwe zu unterstützen, sie in ein größeres Haus zu verlegen und zu planen, dass seine jüngere Schwester das College in den USA besucht

"Caitlin hat mir eine Ausbildung gegeben, was das beste Geschenk ist, das ich je erhalten habe", sagt er. "Als ich nach Amerika kam, hatte ich Kontakt zu Menschen und Möglichkeiten, von denen ich nie geträumt hätte, wenn ich in der Shanty-Nachbarschaft geblieben wäre, in der ich aufgewachsen bin."

Martin und Caitlin treffen sich zum ersten Mal. (Foto: Martin Ganda und Caitlin Alifirenka)

Vorauszahlung

Und so könnte ihre Geschichte dort geendet haben - eine erstaunliche, aber private Geschichte von zwei Leben, die durch Freundschaft umgestaltet und bereichert wurden. Nur dass andere sie immer wieder drängten, ihre Erfahrungen mit Brieffreunden mit der Welt zu teilen. Ihre doppelte Abhandlung "Ich werde immer zurückschreiben" wurde 2015 veröffentlicht und zielt darauf ab, Jugendliche zu befähigen, gegen die gegenwärtige Kultur der Gemeinheit zu kämpfen, indem sie nach dem suchen, was Menschen auf der ganzen Welt verbindet. Alifirenka und Ganda sprechen jetzt an Schulen, um ihre Botschaft der Inklusion und Fürsorge zu verbreiten.

"Es gibt heutzutage so viele traurige Geschichten auf der Welt ... Kinder sehen nichts Positives", sagt Alifirenka. "Wir hoffen zu zeigen, dass es da draußen eine vielfältige Welt gibt, und nur etwas zu tun, kann das Leben eines Menschen wirklich beeinflussen."

Ganda leistet auch einen sehr persönlichen Beitrag. Er und ein Freund Simba aus Simbabwe (der auch in den USA an der Yale University studiert hat) haben eine Stiftung namens Seeds of Africa gegründet, um dort arme junge Studenten auszubilden.

"So geben wir Kindern etwas zurück, die sich in Situationen befinden, in denen wir vor einigen Jahren waren", sagt Ganda. "Bildung ist der Pass, um zu sein, wer und was auch immer du sein willst. Ich bin ein lebendiges Beispiel dafür."

    Bildnachweis:

    Martin Ganda (rechts) mit seiner Mutter und seinem Bruder Nation (links): Martin Ganda und Caitlin Alifirenka

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