"Ewiger Sturm" hat 1 Million Blitzeinschläge pro Jahr

Es gibt einen Ort auf der Erde, an dem fast jede Nacht ein "ewiger Sturm" auftritt, der durchschnittlich 28 Blitzeinschläge pro Minute für jeweils bis zu 10 Stunden verursacht. Bekannt als Relámpago del Catatumbo - der Catatumbo-Blitz - kann er in einer Stunde bis zu 3.600 Blitze auslösen. Das ist eine pro Sekunde.

Dieser Sturm lebt über einem sumpfigen Gebiet im Nordwesten Venezuelas, wo der Catatumbo auf den Maracaibo-See trifft, und bietet seit Tausenden von Jahren nächtliche Lichtshows. Sein ursprünglicher Name war Rib a-ba oder "Fluss des Feuers", der von Indigenen in der Region gegeben wurde. Dank der Frequenz und Helligkeit seines Blitzes, der aus einer Entfernung von bis zu 250 Meilen sichtbar ist, wurde der Sturm später von karibischen Seeleuten in der Kolonialzeit genutzt und erhielt Spitznamen wie "Lighthouse of Catatumbo" und "Maracaibo Beacon".

Der Blitz hat auch eine noch größere Rolle in der südamerikanischen Geschichte gespielt und dazu beigetragen, mindestens zwei nächtliche Invasionen in Venezuela zu verhindern. Das erste war im Jahr 1595, als es Schiffe unter der Führung von Sir Francis Drake aus England beleuchtete und seinen Überraschungsangriff auf spanische Soldaten in der Stadt Maracaibo enthüllte. Der andere war während des venezolanischen Unabhängigkeitskrieges am 24. Juli 1823, als der Blitz eine spanische Flotte verriet, die versuchte, sich an Land zu schleichen, und Adm. José Prudencio Padilla half, die Invasoren abzuwehren.

Was bewirkt also, dass sich ein so starker Sturm über Tausende von Jahren an derselben Stelle entwickelt, bis zu 300 Nächte im Jahr? Warum ist sein Blitz so bunt? Warum scheint es keinen Donner zu erzeugen? Und warum verschwindet es manchmal, wie sein mysteriöses sechswöchiges Verschwinden im Jahr 2010?

Blitz in einer Flasche

Der Catatumbo-Blitz hat im Laufe der Jahrhunderte viele Spekulationen ausgelöst, einschließlich Theorien, dass er mit Methan aus dem Maracaibo-See betrieben wird oder dass es sich um eine einzigartige Art von Blitz handelt. Obwohl die genauen Ursprünge noch unklar sind, sind sich die Wissenschaftler ziemlich sicher, dass es sich um regelmäßige Blitze handelt, die aufgrund der lokalen Topographie und der Windmuster weitaus häufiger auftreten als anderswo.

Das Maracaibo-Seebecken ist bis auf eine Seite von Bergen umgeben, die auf der Karte unten abgebildet sind und warme Passatwinde aus der Karibik einfangen. Diese warmen Winde krachen dann in kühle Luft, die aus den Anden herabströmt, und zwingen sie nach oben, bis sie zu Gewitterwolken kondensieren. All dies geschieht über einem großen See, dessen Wasser unter der venezolanischen Sonne stark verdunstet und eine stetige Versorgung mit Aufwinde bietet. Die ganze Region ist wie eine große Gewittermaschine.

Aber was ist mit dem Methan? Unterhalb des Maracaibo-Sees gibt es große Ölvorkommen, und es ist bekannt, dass Methan aus bestimmten Teilen des Sees sprudelt - insbesondere aus Mooren in der Nähe von drei Epizentren der Sturmaktivität. Einige Experten glauben, dass dieses Methan die Leitfähigkeit der Luft über dem See erhöht und die Räder im Wesentlichen für mehr Blitz schmiert. Dies wurde jedoch nicht bewiesen, und einige Experten bezweifeln auch, dass Methan im Vergleich zu den großen atmosphärischen Kräften bei der Arbeit von Bedeutung ist.

Die Farben von Catatumbo Lightning wurden ebenfalls Methan zugeschrieben, aber diese Theorie ist noch wackeliger. Menschen sehen den Sturm oft aus einer Entfernung von 30 Meilen, und Staub oder Wasserdampf, der in der Nähe der Oberfläche schwimmt, können weit entferntes Licht verzerren und dem Blitz Farbe verleihen, ähnlich wie Sonnenuntergänge und Sonnenaufgänge.

Ein anderer verbreiteter Maracaibo-Mythos läuft ebenfalls auf Distanz hinaus: der offensichtliche Mangel an Donner. Beobachter haben lange spekuliert, dass der Sturm stille Blitze erzeugt, aber das tut er nicht. Jeder Blitz erzeugt Donner, egal ob Wolke zu Boden, Intrawolke oder irgendetwas anderes. Der Ton bewegt sich einfach nicht so weit wie das Licht, und es ist selten, dass Sie Donner hören, wenn Sie mehr als 24 km vom Blitz entfernt sind.

Einige Wissenschaftler sagen, dass der Catatumbo-Blitz dabei hilft, die Ozonschicht der Erde wieder aufzufüllen, aber das ist eine weitere trübe Behauptung. Die Blitze locken Sauerstoff in der Luft zur Bildung von Ozon, aber es ist unklar, ob dieses Ozon jemals hoch genug driftet, um die stratosphärische Ozonschicht zu erreichen.

Relámpago del Catatumbo wird oft bis zu 3 Meilen über dem Maracaibo-See gesehen. (Foto: Wikimedia Commons)

Blitzschnell verschwunden

Obwohl der Catatumbo-Blitz nicht jede Nacht erscheint, ist er nicht dafür bekannt, längere Pausen einzulegen. Deshalb waren die Menschen alarmiert, als es Anfang 2010 für etwa sechs Wochen verschwand.

Das Verschwinden begann im Januar dieses Jahres, offenbar aufgrund von El Niño. Das Phänomen hatte sich mit dem Wetter auf der ganzen Welt eingemischt, einschließlich einer schweren Dürre in Venezuela, die Regenfälle wochenlang praktisch eliminierte. Die Flüsse trockneten aus, und bis März hatte es noch keine einzige Nacht mit Catatumbo Lightning gegeben. Davor war die längste bekannte Pause 1906, nachdem ein Erdbeben der Stärke 8, 8 einen Tsunami verursacht hatte. Selbst dann kehrten die Stürme in drei Wochen zurück.

"Ich suche jeden Abend danach, aber es gibt nichts", sagte ein örtlicher Schullehrer dem Guardian im Jahr 2010. "Es war schon immer bei uns", fügte ein Fischer hinzu. "Es führt uns nachts wie ein Leuchtturm. Wir vermissen es."

Der Regen und der Blitz kehrten schließlich im April 2010 zurück, aber einige Einheimische befürchten, dass die Episode wiederholt werden könnte. Ein anderer El Niño könnte nicht nur das Regengebiet verhungern lassen, sondern das Wachstum des vom Menschen verursachten Klimawandels kann zu stärkeren Zyklen von Regenfällen und Dürre in der Region führen. Abholzung und Landwirtschaft haben auch dem Catatumbo-Fluss und den nahe gelegenen Lagunen Schlickwolken hinzugefügt, die Experten wie der Umweltschützer Erik Quiroga selbst in Jahren ohne Dürre für schwächere Blitzshows verantwortlich machen.

"Dies ist ein einzigartiges Geschenk", sagt er dem Guardian, "und wir laufen Gefahr, es zu verlieren."

Nicht alle sind sich einig, dass das Geschenk in Schwierigkeiten ist. Angel Muñoz, Forscher an der Universität Zulia, sagte Slate im Jahr 2011: "Wir haben keine wissenschaftlichen Beweise dafür, dass der Catatumbo-Blitz verschwindet" und fügte hinzu, dass er sich möglicherweise aufgrund von Methan aus Ölbohrungen am Maracaibo-See verstärkt. In jedem Fall ist man sich weitgehend einig, dass der Sturm ein Naturwunder und ein nationaler Schatz ist. Quiroga versucht seit 2002, das Gebiet zum UNESCO-Weltkulturerbe zu erklären, und obwohl dies schwierig war, gelang es ihm kürzlich, sich für einen Guinness-Weltrekord einzusetzen: die meisten Blitze pro Quadratkilometer und Jahr. (Die NASA hat den Maracaibo-See auch zur "Blitzhauptstadt" der Welt erklärt.)

Dieser Titel sollte mehr Aufmerksamkeit auf sich ziehen, sagt Quiroga, sowohl von Wissenschaftlern als auch von Touristen. Der venezolanische Tourismusminister Andres Izarra scheint dem zuzustimmen und hat sich Anfang dieses Jahres verpflichtet, in eine "Öko-Tourismus-Route" in der Region zu investieren. Mit oder ohne einen solchen Scheinwerfer gibt es jedoch überall Erinnerungen an den Kultstatus des Sturms - sogar auf der Flagge des venezolanischen Bundesstaates Zulia, in dem der Sturm lebt:

Schauen Sie sich das folgende Video an, um zu sehen, wie der Catatumbo Lightning in Aktion aussieht:

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