Olmeier schlüpfen schließlich in der seltenen Drachengeburt

Der Olm ist fast zu bizarr, um es zu glauben. Der Höhlenbewohner mit dem Spitznamen "Baby-Drache" und "menschlicher Fisch" verdankt sein seltsames Aussehen unterirdischen Anpassungen wie äußeren Kiemen, hautbedeckten Augen und einem langen, blassen Körper. Wenn das nicht fremd genug ist, kann es auch 100 Jahre leben, ein Jahrzehnt ohne Nahrung auskommen und Elektrizität verwenden, um in völliger Dunkelheit zu "sehen".

Olms lauern seit 200 Millionen Jahren tief in Teilen Europas oder etwa 1000-mal länger als unsere Spezies bisher. Die spektralen Höhlensalamander wurden erstmals 1689 gemeldet, als die slowenische Naturforscherin Janez Vajkard Valvasor sie verständlicherweise für die Nachkommen von Drachen hielt.

Die Wissenschaft hat dies inzwischen geklärt, doch die Olmen bleiben Jahrhunderte später in Geheimnisse gehüllt. Und trotz ihrer langen Geschichte, uns auszuweichen und zu verwirren, stellen wir jetzt eine der größten Bedrohungen der Spezies dar - und möglicherweise einen ihrer besten Verbündeten.

Aufgrund ihrer langen Lebensspanne gehen Olmen ohne Eile mit Romantik um. Sie brüten nur ein- oder zweimal im Jahrzehnt, was Olmeier zu einem äußerst seltenen Anblick macht. Aus diesem Grund waren die Wissenschaftler so begeistert von 64 Eiern, die Anfang dieses Jahres in einer Höhle in Slowenien abgelegt wurden. Und jetzt, vier Monate nachdem diese Eier von einem Reiseleiter entdeckt wurden, haben die Baby-Drachen endlich angefangen zu schlüpfen:

Dieses Baby olm schlüpfte am 30. Mai, gefolgt von einem weiteren seiner Geschwister einen Tag später. (Foto: Postojna-Höhle)

"Unser erster Drache hat sich buchstäblich in einem einzigen Versuch aus dem Ei geschossen", heißt es in einer Pressemitteilung der Postojna-Höhle, in der sich die Eier befinden. Das erste Ei schlüpfte am 30. Mai, gefolgt von einem zweiten am 1. Juni, berichtet die BBC.

Eine weibliche Olm legte im Januar und Februar über mehrere Wochen 64 Eier, von denen 23 von Wissenschaftlern als lebensfähig eingestuft wurden. Sogar diese Eier hatten große Chancen, betont die slowenische Presseagentur und zitiert eine Schätzung, dass unter natürlichen Bedingungen nur etwa eines von 250 Eiern jemals schlüpft. Aber da diese Eier vor Raubtieren geschützt sind, hoffen die Höhlenbetreiber, dass alle 23 schlüpfen werden.

Die Postojna-Höhle taucht mindestens 24 Kilometer unter Slowenien, das über Millionen von Jahren vom Fluss Pivka aus Kalkstein geschnitzt wurde. Es ist ein beliebtes Touristenziel, dank der dramatischen Landschaft, der einheimischen Olmen und eines Aquariums in der Höhle, das auch Olmen enthält, um die Öffentlichkeit zu erleichtern. In diesem Aquarium befinden sich die neuen Olm-Eier, die den schüchternen Salamandern ein ungewöhnliches Maß an Sichtbarkeit bieten. Bisher wurden sie nur in einer Laborumgebung aus Eiern gesehen.

Dieses Foto zeigt eines der 2016 Olm Eier kurz nach dem Legen. (Foto: Iztok Medja / Postojnska Jama)

Olms sind im Gegensatz zu den meisten Amphibien vollständig aquatisch und ihr unterirdischer Lebensstil hat es ihrer Haut ermöglicht, Pigmente aufzugeben und über ihren Augen zu wachsen. Sie können immer noch etwas Licht spüren, aber das ist nichts im Vergleich zu ihren anderen, seltsameren Sinnen.

"Anstelle des Sehens hat der Olm ein akutes sensorisches System für die Jagd im Dunkeln entwickelt", erklärt die Zoological Society of London. "Der vordere Teil des Kopfes des Olms trägt empfindliche Chemo-, Mechano- und Elektrorezeptoren. Olms haben einen der besten Geruchssinne aller Amphibien und sind in der Lage, sehr geringe Konzentrationen organischer Verbindungen im Wasser sowohl durch Geruch als auch durch Geschmack zu erfassen . "

Zusammen mit den Ohren, die darauf spezialisiert sind, unter Wasser zu hören, macht die Fähigkeit der Olmen, elektrische und magnetische Felder zu erfassen - und subtile chemische Hinweise im Wasser zu erkennen - ihre unentwickelten Augen mehr als wett. Und selbst wenn all diese Fähigkeiten ihnen nicht helfen, Nahrung zu finden, können sie 10 Jahre ohne Mahlzeit überleben. Trotz dieser beeindruckenden Anpassungen haben 200 Millionen Jahre Evolution möglicherweise noch keine Olmen für uns vorbereitet.

Olms sind Europas einzige echte Höhlenwirbeltiere und die einzige Art in der Gattung Proteus . (Foto: Jure Makovec / Getty Images)

Wissenschaftler haben nicht genügend Daten, um die Gesamthäufigkeit von Olmen abzuschätzen, aber aufgrund des in den letzten Jahrzehnten beobachteten Bevölkerungsrückgangs sind die Salamander auf der Roten Liste der gefährdeten Arten der IUCN als gefährdet aufgeführt.

Die Hauptbedrohung für Olmen ist laut IUCN die Umwandlung der Wälder und Felder über ihren Höhlen, "hauptsächlich durch Tourismus, wirtschaftliche Veränderungen und zunehmende Wasserverschmutzung". Solche Umwälzungen wirken sich direkt auf die Qualität des Lebensraums aus, der Olmen zur Verfügung steht, die auf sauberes Wasser angewiesen sind und anfällig für Verschmutzung sind, die von der Oberfläche sickert. Wilderei für den Heimtierhandel war auch nach dem gesetzlichen Schutz der Olmen durch Slowenien im Jahr 1922 eine anhaltende Gefahr. Berichten zufolge haben sich die Schutzmechanismen des Landes seit seinem Beitritt zur Europäischen Union im Jahr 2004 verbessert.

Postojna ist bekannt als "die Königin der slowenischen Höhlen" - ein großes Lob in einem Land mit 11.000 Höhlen. (Foto: Shutterstock)

So selten Olm-Eier auch sind, Postojna hat einige neuere Erfahrungen. Eine andere weibliche Olm zierte die Höhle 2013 mit Eiern, aber einige wurden von Raubtieren (einschließlich anderer Olmen) gefressen und der Rest konnte nicht schlüpfen. Wissenschaftler haben jedoch aus diesem Misserfolg gelernt und treffen zusätzliche Vorsichtsmaßnahmen für die Ernte 2016. Alle Olmen außer der Mutter wurden aus dem Tank entfernt, während das Höhlenpersonal dem Wasser zusätzlichen Sauerstoff hinzufügte und Schatten verwendete, um die Eier vor Licht zu schützen. Jedes Neugeborene wird aus Sicherheitsgründen in einen eigenen Tank gegeben, in dem es Nahrung und täglichen Wasserwechsel erhält, um Infektionen zu bekämpfen.

"Wir haben uns ununterbrochen um die Eier gekümmert, sie beobachtet und wissenschaftliche Erkenntnisse mit unseren eigenen Erfahrungen verknüpft", erklärt das Höhlenmanagement in der Pressemitteilung. "Wir mussten Entscheidungen treffen, die noch niemand getroffen hatte. Alles war neu."

Anmerkung des Herausgebers: Dieser Artikel wurde seit seiner Erstveröffentlichung am 3. März 2016 aktualisiert.

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