Mysteriöse Eckzähne in Texas haben eine "Geister" -DNA von roten Wölfen

Auf einer Barriereinsel in Texas haben Biologen eine seltsame Population von Hunden gefunden, die Gene des vom Aussterben bedrohten roten Wolfs tragen, einschließlich einer einzigartigen genetischen Variation - oder eines "Geister-Allels" -, die in keiner bekannten Hundeart Nordamerikas zu finden ist.

Die oben abgebildeten Eckzähne leben auf Galveston Island, wo sie die Aufmerksamkeit des Wildbiologen Ron Wooten auf sich gezogen haben. Nachdem Wooten sie eine Weile beobachtet hatte, schickte er eine E-Mail an Forscher der Princeton University, um Gentests anzufordern.

"Ich erhalte regelmäßig solche Anfragen, aber etwas an Wootens E-Mail ist aufgefallen", sagt Bridgett vonHoldt, Assistenzprofessor für Ökologie und Evolutionsbiologie in Princeton, in einer Erklärung. "Seine Begeisterung und sein Engagement haben mich beeindruckt, zusammen mit einigen sehr faszinierenden Fotos der Eckzähne. Sie sahen besonders interessant aus und ich fand, dass es einen zweiten Blick wert war."

Dieses Gefühl war richtig, wie vonHoldt, Wooten und ihre Kollegen in einer neuen Sonderausgabe der Zeitschrift Genes berichten. Bei näherer Betrachtung dieser Eckzähne haben sie genetische Relikte gefunden, die sich bei der Suche nach der Rettung dieses seltenen amerikanischen Wolfs als wertvoll erweisen können.

Ins Rote

Derzeit leben nur wenige Dutzend rote Wölfe in freier Wildbahn, obwohl mehr als 200 in Zuchtbetrieben in Gefangenschaft in den USA gehalten werden - wie dieser im Point Defiance Zoo und Aquarium in Tacoma, Washington. (Foto: John Froschauer / PDZA / USFWS)

Rote Wölfe durchstreiften einst den Südosten der USA, gingen jedoch im letzten Jahrhundert aufgrund der Veränderung des Lebensraums durch Menschen und der Hybridisierung mit Kojoten rapide zurück. Obwohl sie 1967 in die Liste der gefährdeten Arten der USA aufgenommen wurden, wurden sie 1980 in freier Wildbahn für ausgestorben erklärt, offenbar nur durch ein Zuchtprogramm für Gefangene, das einige Jahre zuvor begonnen hatte, vor dem vollständigen Aussterben gerettet.

Die Wissenschaftler begannen Ende der 80er Jahre, in Gefangenschaft gezüchtete rote Wölfe "neu zu bauen" und gründeten eine neue Population im Alligator River National Wildlife Refuge im Osten von North Carolina. Diese Enklave wuchs bis 2006 auf etwa 120 Wölfe, ist jedoch nach Angaben des US-amerikanischen Fisch- und Wildtierdienstes seitdem auf etwa 40 zurückgegangen, was hauptsächlich auf Schusswunden und Fahrzeugkollisionen zurückzuführen ist. Ähnliche Bemühungen sind an anderen Orten gescheitert, einschließlich eines experimentellen Wiederansiedlungsprogramms im Great Smoky Mountains National Park in den 1990er Jahren, obwohl eine winzige Population roter Wölfe auf Floridas St. Vincent Island zu überleben scheint (selbst nach einem großen Hurrikan).

Nachdem die Forscher DNA aus Wootens Proben extrahiert und verarbeitet hatten, verglichen sie sie mit jeder der gesetzlich anerkannten Wildkanidenarten in Nordamerika - darunter 29 Kojoten aus Alabama, Louisiana, Oklahoma und Texas sowie 10 graue Wölfe aus dem Yellowstone-Nationalpark, 10 östliche Wölfe aus Ontario und 11 rote Wölfe aus dem Zuchtprogramm für Gefangene. Es stellte sich heraus, dass die Caniden von Galveston Island gefangenen roten Wölfen ähnlicher waren als typischen südöstlichen Kojoten.

"Während es Berichte über 'rote Wölfe' entlang der Golfküste gab, wurden sie von der konventionellen Wissenschaft als falsch identifizierte Kojoten abgetan", sagt die Co-Autorin der Studie, Elizabeth Heppenheimer, eine Doktorandin in vonHoldts Labor in Princeton. "Jetzt haben wir gezeigt, dass mindestens ein Beispiel für eine 'Sichtung roter Wölfe' eine gewisse Gültigkeit hat, da diese Tiere auf Galveston Island definitiv Gene tragen, die in der in Gefangenschaft lebenden Population roter Wölfe vorhanden sind, jedoch in Kojoten- und Grauwolfpopulationen fehlen. ""

Geistergene

Normalerweise schüchtern und nachtaktiv, taucht ein wilder roter Wolf tagsüber selten im Alligator River National Wildlife Refuge in North Carolina auf. (Foto: Robert Ondrish / USFWS)

Und die texanischen Caniden teilen nicht nur unverwechselbare Gene mit den heutigen roten Wölfen, sondern tragen auch eine einzigartige genetische Variation, die in keinem anderen nordamerikanischen Canid zu finden ist. Dies könnte von einer "Geisterpopulation" roter Wölfe stammen, deren Variationen es nicht in den Genpool des Zuchtprogramms für Gefangene schafften, sondern in diesen Hybridtieren heimlich konserviert wurden.

"Diese Variation könnte die von roten Wölfen abgeleiteten Gene darstellen, die infolge der Zucht in Gefangenschaft verloren gegangen sind", sagt Heppenheimer. "Es ist unglaublich selten, Tiere in einer Region wiederzuentdecken, in der sie als ausgestorben galten, und es ist noch aufregender zu zeigen, dass ein Stück eines gefährdeten Genoms in freier Wildbahn erhalten geblieben ist."

Dies unterstreicht eine häufige Verwirrung über das Wort "Art", fügt Heppenheimer hinzu. Obwohl es sich typischerweise um eine Gruppe von Organismen handelt, die sich miteinander vermehren und lebensfähige Nachkommen hervorbringen können, funktioniert diese Definition nicht für Organismen, die sich ungeschlechtlich vermehren. Daher mussten Biologen verschiedene Methoden entwickeln, um Arten abzugrenzen. So können sich auch einige Kreaturen, die im Allgemeinen als separate Arten gelten, kreuzen - wie zum Beispiel Menschen und Neandertaler oder Kojoten und Wölfe.

Ein visueller Vergleich der Caniden, Kojoten und roten Wölfe von Galveston Island (GI). (Fotos: [A] GI-Caniden: R. Wooten. [B] westlicher Kojote: Rich Keen / DPRA / Wikimedia Commons; GI-Canid: R. Wooten; roter Wolf: R. Nordsven / USFWS. [C] westlicher Kojote: Michael Vamstad / NPS; GI-Caniden: R. Wooten; Roter Wolf: R. Nordsven / USFWS.)

"Kojoten und Wölfe gelten als unterschiedliche Arten, basierend auf dem Konzept der 'ökologischen Arten', bei dem Wildtiere als unterschiedliche Arten anerkannt werden, wenn sie in ihrer Umgebung unterschiedliche Ressourcen nutzen", sagt Heppenheimer.

Die Kreuzung erklärt wahrscheinlich, warum die Caniden von Galveston Island "mehrdeutig aussehen", fügt sie hinzu. Obwohl die visuellen Unterschiede zwischen Kojoten und Wölfen eher subtil sind, stachen diese Tiere nur durch etwas hervor. "Es ist schwer, genau zu sagen, was an diesen Tieren sie mehrdeutig aussehen ließ, da wir keine quantitativen Messungen vorgenommen haben, aber die Schnauzenform und die Gesamtgröße der Tiere sahen einfach nicht ganz richtig aus reiner Kojote. "

Verschwommene Linien

Ein Wurf roter Wolfswelpen, geboren im Alligator River National Wildlife Refuge. (Foto: DJ Sharp / USFWS)

In North Carolina wird die Hybridisierung mit lokalen Kojoten als Bedrohung für das gefährdete genetische Erbe der Wölfe angesehen. Wenn jedoch ein ähnliches Wiederaufbauprogramm in der Nähe von Galveston Island gestartet werden könnte, könnten diese Hybrid-Caniden tatsächlich hilfreich sein.

"Texas könnte ein geeigneter Ort für zukünftige Wiederansiedlungsbemühungen sein", sagt Heppenheimer. "Wenn eine Hybridisierung stattfindet, können die 'Kojoten' in der Region Gene für rote Wölfe tragen, und diese Hybridisierungsereignisse könnten Gene für rote Wölfe wiederherstellen, die infolge des Zuchtprogramms in Gefangenschaft verloren gegangen sind."

Bevor so etwas passiert, sind weitere Forschungen erforderlich, fügt sie hinzu. Angesichts der Art und Weise, wie Forscher in Gefangenschaft gezüchtete Tiere häufig vor anderen Wildtieren schützen müssen, ist es eine faszinierende Idee, wilde Tiere uns helfen zu lassen, eine Art zu retten, die wir fast ausgelöscht haben.

Die neue Studie zeigt auch, wie viel wir noch über die einheimischen Eckzähne Nordamerikas lernen müssen. Es gibt bereits einige Debatten über die Identität von roten Wölfen, wobei frühere genetische Forschungen Fragen aufwerfen, ob sie wirklich als eine von grauen Wölfen getrennte Art angesehen werden sollten. Und jetzt, so vonHoldt, möchten wir uns vielleicht auch einige Kojotenpopulationen genauer ansehen, da sie (und möglicherweise andere häufig vorkommende Wildtiere) wertvolle genetische Geheimnisse seltener oder ausgestorbener Arten enthalten können.

"Dies ist eine bemerkenswerte Erkenntnis und ermutigt uns, möglicherweise das neu zu definieren, was als 'kanonischer Kojote' angesehen wird", sagt sie. "Es existiert möglicherweise nicht im amerikanischen Südosten. Kojotenpopulationen stellen möglicherweise eher eine Mosaiksammlung von Personen mit unterschiedlicher Geschichte dar, von denen einige möglicherweise die Überreste einer ausgestorbenen Art tragen. Wir hoffen, dass diese Ergebnisse bei politischen Entscheidungsträgern und Managern Anklang finden und Einfluss nehmen wie wir über gefährdete Genetik denken. "

Verwandte Themen vor Ort: Yellowstone betrachtet das Schikanieren von Wölfen, um Jägern auszuweichen

Ähnlicher Artikel