Jai alai: Der Sport, der sich in den USA fast durchgesetzt hat

Der Ball fliegt mit hoher Geschwindigkeit durch die Luft. Es geht gefährlich nahe am Kopf eines Spielers vorbei. Sein Teamkollege macht einen Sprungfang und dreht sich dann in einer sanften Bewegung um und wirft den Ball.

Das klingt vielleicht nach Baseball, ist es aber nicht. Das Spiel ist Jai Alai, eine Sportart aus dem spanischen Baskenland, die vor mehr als einem Jahrhundert erstmals in die USA importiert wurde - aber nicht viele Menschen wissen davon.

Jai alai ähnelt Racquetball, aber anstelle von Schlägern haben die Spieler gebogene Körbe, die an ihren Händen festgeschnallt sind. Das Ziel ist es, den Ball oder die Pelota im Korb, der als Cesta bezeichnet wird, zu fangen und ihn dann in einer sanften, konstanten Bewegung gegen die Vorderwand zurückzuwerfen. Die zusätzliche Hebelwirkung der Cesta ermöglicht es den Spielern, den Ball mit so hoher Geschwindigkeit zu werfen. Das Pelota erreicht routinemäßig Geschwindigkeiten von mehr als 150 Meilen pro Stunde, und der schnellste jemals aufgezeichnete Jai Alai-Wurf betrug 188 Meilen pro Stunde. Wenn der Gegner den Ball nicht fangen und zurückgeben kann und der Ball in Grenzen bleibt, erhält der Werfer einen Punkt.

Der Sportplatz ist für die Zuschauer konzipiert. Der 175 Fuß lange Hof hat drei Wände. Die vierte Wand ist für Betrachter gedacht, die die Action aus einem idealen Blickwinkel sehen können. Jai alai Veranstaltungsorte werden Frontons genannt .

Zwei Männer spielen im November 1989 in Tampa Jai ​​Alai. (Foto: Scott Halleran / Allsport / Getty Images)

Ein Glücksspiel in den USA

Jai alai war laut SB Nation in der letzten Hälfte des 20. Jahrhunderts einer der am schnellsten wachsenden Zuschauersportarten in den USA. Die schnellen, akrobatischen Fänge und Würfe und die damit verbundene Gefahr (Spieler mussten erst in den 1960er Jahren Helme tragen, und Verletzungen durch fliegende Bälle sind immer noch häufig) zogen Fans und Neugierige in Scharen an.

Die erste Front auf US-amerikanischem Boden wurde 1904 in St. Louis eröffnet. Zwanzig Jahre später wurde in Florida der erste professionelle Veranstaltungsort eröffnet, der zum amerikanischen Kernland von Jai Alai werden sollte. Viele Fronten wurden auch an der Ostküste errichtet, aber ihre Popularität ließ in den 1980er Jahren nach und die meisten schlossen bald danach.

Jai alai hatte in den 1970er Jahren einen kurzen Lauf in Las Vegas. Der Sin City-Streifzug des Sports hob einen der Hauptgründe für seine einmalige Popularität hervor: das Glücksspiel. Jai Alais Wertungsstil und Spielerrotation machen es ideal für Parimutuel-Wetten. Dies ist die gleiche Art des Wettens, die im Pferderennen verwendet wird.

Die Jai Alai-Veranstaltungsorte, die heute noch geöffnet sind, konzentrieren sich auf das Glücksspiel. Alle überlebenden Arenen befinden sich in Florida. Auf dem Höhepunkt seiner Popularität in den 1970er Jahren sahen einige Veranstaltungsorte in Florida routinemäßig jeden Abend Tausende von Fans. Die Leute würden kommen, um zu wetten, aber viele waren nur da, um die Aufregung des Spiels zu beobachten und zu genießen. Der Staat hat Vorschriften verabschiedet, die Jai Alai am Leben erhalten sollen. Casino-Betriebe dürfen verschiedene andere Formen des Glücksspiels haben - wie Poker- und Pferderennen-Simulcasts -, solange sie auch Jai Alai anbieten. Diese Vorschriften haben Jai Alai auf amerikanischem Boden am Laufen gehalten.

Die Spieler üben in einem leeren Jai Alai-Veranstaltungsort im Miami Casino. (Foto: Lee Cannon / flickr)

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Also, was ist mit Jai Alai passiert? Warum hat es den Nischensportstatus nie überschritten?

Gerade als das Spiel Ende der 1980er und Anfang der 90er Jahre in den Mainstream explodieren sollte, streikten die Spieler. Während des Streiks wurden minderwertige Teilzeitkräfte eingestellt, aber die Begeisterung um das Spiel war nicht dieselbe. Als die Dinge wieder auf Kurs kamen, war Jai Alai wieder ein Nischensport, der wenig Mainstream-Buzz hatte.

Obwohl Jai Alai ein großartiger Live-Zuschauersport ist, ist er nicht sehr fernsehfreundlich. Mit dem Aufkommen von Kabelfernsehen und Kanälen wie ESPN standen einfach andere, mehr televisuelle Nischensportarten zur Auswahl.

Obwohl die Fronten außerhalb von Florida geschlossen wurden und die Besucherzahlen gesunken sind, ist der Sport nicht verschwunden. Profis aus Übersee kommen immer noch nach Florida, um zu spielen, und die besten Spieler können immer noch sechsstellige Gehälter verdienen. Die Spieler erhalten auch Preisgeld für den Gewinn eines Spiels und können einen kleinen Prozentsatz der Spieleinnahmen verdienen.

Trotz seines Niedergangs hat Jai Alai immer noch eine Anhängerschaft. Interessanterweise beinhaltet eine der neuesten Fronten in Florida überhaupt kein Glücksspiel. Es wurde in der Stadt St. Petersburg erbaut und ist ein öffentliches Gericht, das speziell für Amateurspieler gedacht ist.

Die Hoffnung unter den lokalen Enthusiasten ist, dass das neue Gericht Jai Alai als Sportart zum Spielen und nicht als Sportart zum Spielen zugänglich machen wird. Kann eine neue Generation von einheimischen Spielern den Sport wiederbeleben und mehr als nur Glücksspiel betreiben?

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