Häufiger Katzenparasit im Zusammenhang mit Persönlichkeitsveränderungen beim Menschen

Ein bei Katzen gefundener Parasit kann laut Untersuchungen auch zu Veränderungen der Persönlichkeit und des Verhaltens führen.

Toxoplasma gondii, auch bekannt als T. gondii, ist ein Protozoen, das typischerweise Katzen infiziert, aber in jedem warmblütigen Tier seine Heimat finden kann. Menschen können den Parasiten aufnehmen, indem sie mit Katzenkot in Kontakt kommen, kontaminiertes Wasser trinken oder ungewaschenes Gemüse oder ungekochtes Fleisch essen.

Was tut es?

Obwohl T. gondii für Menschen mit geschwächtem Immunsystem tödlich sein kann, erleben gesunde Menschen, die sich damit infizieren, normalerweise nichts Schlimmeres als grippeähnliche Symptome. Bis vor kurzem nahmen Wissenschaftler an, dass T. gondii nach dem Kampf des Immunsystems gegen die Protozoen in Gehirnzellen schlummerte.

Jaroslav Flegr, Evolutionsbiologe an der Karlsuniversität in Prag, glaubt jedoch, dass der Parasit die Verbindungen zwischen Neuronen im Gehirn infizierter Menschen verändert und sie dazu veranlasst, sich auf seltsame und selbstzerstörerische Weise zu verhalten. Er sagt, dass T. gondii neben zunehmenden Selbstmordversuchen auch unsere Persönlichkeit verändern, zu psychischen Störungen beitragen und eine Rolle bei Autowracks spielen kann.

"Toxoplasma könnte sogar so viele Menschen wie Malaria oder mindestens eine Million Menschen pro Jahr töten", sagte Flegr 2012 in einem Interview mit The Atlantic.

Der Parasit infiziert bis zu einem Drittel der Weltbevölkerung, ist jedoch in bestimmten Teilen der Welt häufiger anzutreffen. Laut Flegr haben die Franzosen beispielsweise Infektionsraten von bis zu 55 Prozent, wahrscheinlich aufgrund ihres Geschmacks für nicht gekochtes Fleisch. Amerikaner hingegen haben eine Infektionsrate von 10 bis 20 Prozent.

Flegr begann in den 1990er Jahren mit der Erforschung der Protozoen, weil er vermutete, dass etwas seine Persönlichkeit manipulierte und ihn zu riskantem Verhalten veranlasste.

Er sagte dem Atlantik, dass er in den Verkehr gehen würde "und wenn Autos mich anhupten, bin ich nicht aus dem Weg gesprungen." Und während eines Besuchs in der Osttürkei, wo Schüsse häufig vorkamen, sagte er, er sei ruhig gewesen, während "meine Kollegen Angst hatten. Ich habe mich gefragt, was mit mir los war."

Später entdeckte er, dass er mit T. gondii infiziert war, und begann, den Parasiten zu untersuchen.

Auswirkungen von T. gondii auf das Gehirn

Toxoplasma gondii kann das Verhalten und die Persönlichkeit einer Person verändern. (Foto: Kateryna Kon / Shutterstock)

Flegrs erste Studie umfasste die Durchführung von Persönlichkeitstests an infizierten und parasitenfreien Personen, und er war überrascht, viele geschlechtsspezifische Veränderungen in der Persönlichkeit festzustellen. Männer mit dem Parasiten waren introvertierter, misstrauischer, missachteten wahrscheinlich die Regeln und waren sich der Meinung der Menschen über sie nicht bewusst. Infizierte Frauen waren kontaktfreudiger, vertrauensvoller, regelkonformer und besorgt um ihr Image.

Seine Ergebnisse waren so seltsam, dass er dachte, seine Daten seien fehlerhaft, also testete er die Zivil- und Militärbevölkerung und erzielte die gleichen Ergebnisse. Immer noch nicht überzeugt, brachte er Probanden zur weiteren Beobachtung und fand die gleichen Beweise.

Aber warum sollten Männer und Frauen auf unterschiedliche Weise von demselben Parasiten betroffen sein? Er vermutet, dass erhöhte Angst die Ursache sein könnte. Unter Stress finden Frauen Trost darin, sich mit anderen zu verbinden. Männer hingegen ziehen sich eher zurück und zeigen feindliches Verhalten.

Flegr verwendete auch einen Computertest, um die Reaktionszeiten der Studienteilnehmer zu bewerten, und er stellte fest, dass Probanden, die positiv auf T. gondii getestet wurden, die Reaktionszeiten signifikant verzögerten. Er war neugierig, ob der Parasit das Fahren beeinträchtigen könnte, und führte zwei Studien an tschechischen Bürgern durch. Dabei stellte er fest, dass die Wahrscheinlichkeit eines Autounfalls bei dem Parasiten zweieinhalb Mal höher war.

Zwei türkische Studien haben seine Forschungen wiederholt, die T. gondii mit Verkehrsunfällen in Verbindung bringen, und Flegr schätzt, dass der Parasit aufgrund verzögerter Reaktionszeiten und einer abnormalen Angstreaktion ein wahrscheinlicher Faktor für mehrere hunderttausend Autotote pro Jahr ist.

Aber Veränderungen in Reaktionszeit und Persönlichkeit sind nicht die einzigen bizarren Auswirkungen, die T. gondii auf das Gehirn haben könnte. Studien haben es mit Schizophrenie in Verbindung gebracht und festgestellt, dass schizophrene Patienten mit dem Parasiten die graue Substanz im Gehirn reduziert haben.

Flegr stellte sogar fest, dass Männer den Geruch von Katzenurin dadurch günstiger bewerten. Warum Katzenurin?

T. gondii kann sich nur bei Katzen vermehren, und der Neurowissenschaftler Robert Sapolsky von der Stanford University entdeckte, dass der Parasit Angstkreise im Gehirn von Ratten unterbricht, wodurch die Tiere vom Katzengeruch angezogen werden und daher eher von einem gefressen werden. Tatsächlich waren infizierte Ratten so von Katzenurin angezogen, dass Joanne Webster, Parasitologin am Imperial College in London, den Effekt als "tödliche Katzenanziehung" bezeichnet hat.

Dies könnte der Grund sein, warum infizierte Männer mehr vom Geruch angezogen werden als Männer ohne Parasiten.

Es gibt einen merkwürdigen, aber überraschenden Vorteil

Während gezeigt wurde, dass T. gondii verschiedene Persönlichkeitsstörungen wie Schizophrenie und bipolare Störung verursacht, zeigt eine neue Studie, dass es sich auch positiv auf Studenten auswirken kann, die einen Schwerpunkt in Wirtschaft und Geschäftsberufen haben.

Eine Umfrage unter 1.300 College-Studenten in den USA ergab, dass diejenigen, die mit dem Parasiten infiziert sind, mit 1, 7-facher Wahrscheinlichkeit einen Schwerpunkt in Unternehmen haben - insbesondere Management und Unternehmertum. Es hört hier nicht auf. Infizierte Personen, die an Geschäftsveranstaltungen teilnehmen, gründen doppelt so häufig ein eigenes Unternehmen, und Länder mit einer hohen Infektionsrate haben mehr Unternehmer. Forscher glauben, dass der Grund dafür ist, dass eine Infektion dazu führt, dass Menschen weniger Angst haben und mit größerer Wahrscheinlichkeit eine Strategie mit hohem Risiko und hoher Belohnung im Leben verfolgen.

Während eine Infektion nach einer guten Sache klingt, wenn Sie eine Geschäftsidee im Kopf haben, sollten Sie dennoch geeignete Vorsichtsmaßnahmen treffen, um eine Infektion zu vermeiden.

So vermeiden Sie Infektionen

Die meisten Menschen haben keine Ahnung, dass sie mit T. gondii infiziert sind, da der Parasit nur durch eine Blutuntersuchung nachgewiesen werden kann, aber Wissenschaftler sagen, wir sollten nicht zu besorgt sein.

"Bei der überwiegenden Mehrheit der Menschen wird es keine negativen Auswirkungen geben, und die Betroffenen werden meist subtile Verhaltensänderungen zeigen", sagte Webster gegenüber The Atlantic.

Und obwohl T. gondii als "Parasit der Katzendame" bezeichnet wurde, sind Menschen laut Flegr eher durch das Trinken von kontaminiertem Wasser oder das Essen von ungewaschenem Gemüse oder ungekochtem Fleisch infiziert als von einer Katze.

Tatsächlich sagt Flegr, der zwei Katzen im Freien hat, dass Katzen im Haus praktisch keine Bedrohung darstellen, da sie wahrscheinlich kein T. gondii tragen. Katzen, die Zeit im Freien verbringen, haben wahrscheinlich den Parasiten, aber sie werfen ihn nur drei Wochen ihres Lebens in ihren Kot, normalerweise wenn sie jung sind und gerade mit der Jagd begonnen haben.

Anmerkung des Herausgebers: Dieser Artikel wurde aktualisiert, seit er ursprünglich im August 2012 veröffentlicht wurde.

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