Ein paar interessante Fakten über fliegende Eichhörnchen

Fledermäuse sind die einzigen Säugetiere, die wirklich fliegen, aber sie sind nicht die einzigen, die in der Abenddämmerung über Ihnen schweben. Seit zig Millionen von Jahren schweben auch eine Vielzahl anderer pelziger Wirbeltiere durch Wälder, insbesondere nach Einbruch der Dunkelheit.

Fliegende Eichhörnchen - die tatsächlich gleiten, nicht fliegen - stammen mindestens aus dem Oligozän und kommen heute in 43 Arten in Asien, Europa und Nordamerika vor. Sie segeln von Baum zu Baum auf einer speziellen Membran zwischen Vorder- und Hinterglied, ein Trick, der sich in der Geschichte mehrfach weiterentwickelt hat. (Abgesehen von fliegenden Eichhörnchen wird es auch von anderen Flugsäugetieren wie Anomalien, Colugos und Zuckerseglern verwendet.)

Fliegende Eichhörnchen sind hauptsächlich nachtaktiv, kommen aber manchmal bei Tageslicht heraus, wie dieses rot-weiße riesige fliegende Eichhörnchen (Petaurista alborufus) im Foping National Nature Reserve in China. (Foto: Burrard-Lucas Fotografie)

Diese Tiere gleiten im Mondlicht durch Bäume und können wie Geister wirken. Ihre nächtliche Mystik wird jedoch durch ein Charisma mit Rehaugen ausgeglichen, was sie zu wertvollen Maskottchen für die alten Wälder macht, in denen sie leben. Menschen fühlen sich von Natur aus von Niedlichkeit und Neuheit angezogen, weshalb Naturschützer häufig Unterstützung für problematische Ökosysteme sammeln, indem sie niedliche oder ungewöhnliche Tiere hervorheben, die von ihnen abhängen.

Selbst wenn wir selten gleitende Säugetiere in freier Wildbahn sehen, ist es schön zu wissen, dass sie immer noch da draußen sind und wie lange vor der Existenz unserer eigenen Spezies durch Urwälder patrouillieren. Und da ihre Zukunft von der Gesundheit solcher Orte abhängt, muss jeder, der diese Tiere schätzt, auch ein Fan einheimischer Wälder sein. Um ein wenig Licht auf beide zu werfen, hier ein genauerer Blick auf die geheime Welt der fliegenden Eichhörnchen:

Diese entzückenden Augen sind für Nachtsicht.

Das sibirische Flughörnchen kommt in Nordeuropa und Russland vor, aber eine Population auf der japanischen Insel Hokkaido gilt heute als endemische Unterart, bekannt als Pteromys volans orii. (Foto: harum.koh [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Große, runde Augen sind ein Grund, warum fliegende Eichhörnchen für Menschen so süß aussehen. Aber während dieses Merkmal typischerweise auf die Kindheit bei Säugetieren hinweist - wie die großen Augen, die uns bei Babys und Welpen beliebt machen -, behalten fliegende Eichhörnchen ihre überproportional prallen Peeper bis ins Erwachsenenalter. Sie entwickelten große Augen, um mehr Licht für eine bessere Nachtsicht zu sammeln, eine Anpassung, die viele nachtaktive Tiere teilen, von Eulen bis zu Lemuren.

Sie können nachts leuchten.

Obwohl wir wissen, dass alle Arten von fliegenden Eichhörnchen nachts aktiv sind, entdeckten Forscher erst kürzlich, dass einige auch nachts leuchten.

Jonathan Martin, Associate Professor für Forstwirtschaft am Northland College in Wisconsin, kam eines Nachts von einer Wanderung zurück, als er ein fliegendes Eichhörnchen mit ultraviolettem Licht beleuchtete und sah, dass es rosa leuchtete, berichtet Popular Science. Basierend auf dieser spontanen Entdeckung fand ein Forscherteam unter der Leitung von Allison Kohler schließlich heraus, dass alle amerikanischen Flughörnchen nachts fluoreszieren.

Sie lernten auch, dass die fliegenden Eichhörnchen auf ihrer Unterseite stärker leuchten. Es ist immer noch unklar, warum die Eichhörnchen überhaupt einen fluoreszierenden Effekt abgeben, aber die Forscher haben verschiedene Theorien, darunter die Vermeidung von Raubtieren in der Nacht, die Kommunikation zwischen den Eichhörnchen und die Navigation in schneebedecktem und eisigem Gelände.

Anstelle von Flügeln haben fliegende Eichhörnchen 'Patagia' und Handgelenksporen.

Die pelzige, fallschirmartige Membran zwischen den Vorder- und Hintergliedern eines fliegenden Eichhörnchens wird als "Patagium" (Plural: Patagia) bezeichnet. Diese Klappen fangen Luft auf, wenn das Eichhörnchen fällt, und lassen es sich vorwärts bewegen, anstatt zu stürzen. Um sicherzustellen, dass die Patagia genügend Luft fängt, haben fliegende Eichhörnchen noch einen weiteren Trick im Ärmel: Knorpelsporen an jedem Handgelenk, die fast wie ein zusätzlicher Finger ausgestreckt werden können und die Patagia weiter ausstrecken, als es die winzigen Arme des Eichhörnchens alleine könnten.

Wenn ein fliegendes Eichhörnchen einen Baum erreichen möchte, der jenseits der Sprungdistanz liegt, springt es mutig in die Nacht hinaus, wie im obigen Video festgehalten. Dann streckt es seine Gliedmaßen, einschließlich seiner Handgelenksporen, aus, um seine Patagie auszustrecken und zu gleiten. Es landet auf dem Stamm seines Zielbaums, packt die Rinde mit seinen Krallen und huscht oft sofort auf die andere Seite, um Eulen auszuweichen, die sein Gleiten gesehen haben könnten.

Fliegende Eichhörnchen können 300 Fuß gleiten und 180-Grad-Kurven machen.

Eine Ansicht eines südlichen fliegenden Eichhörnchens ( Glaucomys volans ), das über ihnen gleitet. (Foto: Prattikppf [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Sie fliegen vielleicht nicht wirklich, aber fliegende Eichhörnchen legen immer noch beeindruckende Entfernungen in der Luft zurück. Der durchschnittliche Gleitflug eines Flughörnchens aus dem Norden (Glaucomys sabrinusis) beträgt nach Angaben des Zoologischen Museums der Universität von Michigan etwa 20 Meter oder etwas mehr als eine Bowlingbahn. Bei Bedarf kann es aber auch viel weiter gehen, da die Gleiter bis zu 90 Meter hoch sind. Das bedeutet, dass ein 28 cm großes Flughörnchen im Norden fast über die gesamte Länge eines Fußballfeldes gleiten kann oder ungefähr so ​​weit wie die Freiheitsstatue hoch ist. Es ist auch bemerkenswert wendig, da es mit seinen Gliedmaßen, dem flauschigen Schwanz und den Patagia-Muskeln scharfe Kurven macht und sogar volle Halbkreise mit einem einzigen Gleitflug abzieht.

Und solche Fähigkeiten sind nicht auf kleinere Arten beschränkt: Asiens rotes fliegendes Eichhörnchen (Petaurista petaurista) kann 81 cm lang werden und 1, 8 kg wiegen, hat jedoch flinke Gleiter bis zu 246 gesehen Fuß (75 Meter).

90 Prozent aller fliegenden Eichhörnchenarten gibt es nur in Asien.

Ein riesiges rotes fliegendes Eichhörnchen ( Petaurista petaurista ) sitzt auf einem Zweig in Sabah, Malaysia. (Foto: vil.sandi [CC BY-ND 2.0] / Flickr)

Wilde fliegende Eichhörnchen kommen auf drei Kontinenten vor, sind aber nicht gleichmäßig verteilt. Vierzig von 43 bekannten Arten sind in Asien endemisch, was bedeutet, dass sie natürlich nirgendwo anders auf der Erde existieren. Und Verwandte fliegender Eichhörnchen leben seit rund 160 Millionen Jahren in Teilen Asiens. Dies geht aus neuen Forschungen über Fossilien fliegender Säugetiere hervor, die aus der Zeit der Dinosaurier stammen. Wie die New York Times berichtet:

Die Fossilien der neuen Arten Maiopatagium und Vilevolodon sind exquisit erhalten und enthüllen viele Details ihrer Anatomie. Flügelartige Hautblätter erstreckten sich von ihren Wangen bis zu ihren Beinen und Schwänzen. Sie hatten auch bemerkenswert flexible Schultern, die benötigt wurden, um auf Bäume zu klettern und dann während eines Gleitens durch die Luft zu manövrieren.

Laut einer Studie aus dem Jahr 2013 hat Asien eine weitere Schlüsselrolle in der Geschichte der fliegenden Eichhörnchen gespielt. Dichte Wälder bieten sowohl Zuflucht als auch Diversifizierungszentrum. Diese Lebensräume haben möglicherweise fliegende Eichhörnchen während der Eiszeiten gerettet, aber sie teilen sich auch langsam auf und verbinden sich im Laufe der Zeit wieder, ein Prozess, der neue Arten zur Entwicklung anregen kann.

Selbst wenn die asiatischen Wälder all das getan haben, sind viele jetzt wachsenden Bedrohungen durch großflächige Entwaldung und vom Menschen verursachten Klimawandel ausgesetzt, die beide weitaus schneller ablaufen als die natürlichen Veränderungen, die alte fliegende Eichhörnchen ertragen. "Basierend auf dieser Arbeit", schrieben die Autoren der Studie, "sagen wir eine trostlose Zukunft für die fliegenden Eichhörnchen voraus, die eng mit dem Schicksal der Wälder in Asien verbunden ist."

Nur 3 fliegende Eichhörnchen sind in der Neuen Welt beheimatet.

Südliche Flughörnchen sind in weiten Teilen des östlichen Nordamerikas verbreitet. (Foto: Ryan M. Bolton / Shutterstock)

Über einen großen Teil Nord- und Mittelamerikas gibt es fliegende Eichhörnchen, mit Ausnahme von dünn bewaldeten Orten wie Wüsten, Grasland und Tundra. Sie haben sich an eine Vielzahl von Wäldern in dramatisch unterschiedlichen Klimazonen angepasst, von Honduras über Quebec und Florida bis Alaska. Im Gegensatz zu ihren sehr unterschiedlichen Verwandten in Asien stammen alle diese amerikanischen Flughörnchen aus nur drei Arten. Es gibt das nördliche Flughörnchen und das südliche Flughörnchen (Glaucomys volans) sowie das Humboldt-Flughörnchen (Glaucomys oregonensis), das 2017 als Art identifiziert wurde, nachdem es zuvor als Unterart des nördlichen Flughörnchens eingestuft worden war.

Verbreitungskarten für zwei der drei fliegenden Eichhörnchenarten Nordamerikas. (Foto: Darekk2 [CC BY-SA 4.0] / Wikimedia Commons

Alle drei amerikanischen Arten sind ziemlich weit verbreitet, obwohl einige Unterarten relativ selten sind, wie das vom Aussterben bedrohte Flughörnchen von Carolina (G. sabrinus coloratus) oder das Flughörnchen von San Bernardino (G. sabrinus californicus).

Wenn fliegende Eichhörnchen in der Nähe leben, sind wir uns oft nicht bewusst.

Fliegende Eichhörnchen können im Dunkeln schwer zu erkennen sein, aber manchmal werden sie von ihrem Augenschein verraten, wie das rötliche Spiegelbild dieses nördlichen Flughörnchens (Glaucomys sabrinus) in Ontario. (Foto: PJTurgeon [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Die meisten nicht gleitenden Baumeichhörnchen sind tagaktiv oder tagsüber aktiv. Und weil sich einige Arten an das Stadtleben angepasst haben - wie das allgegenwärtige östliche Grau Nordamerikas - gehören sie für viele Menschen zu den am häufigsten gesehenen Wildtieren.

In einigen Teilen der Welt, einschließlich eines Großteils Nordamerikas, sind fliegende Eichhörnchen jedoch weitaus häufiger als es die Sichtbarkeit bei Tag vermuten lässt. Sie sind nicht nur in abgelegenen, bewaldeten Wildnisgebieten verbreitet, sondern auch in vielen Vorstädten mit genügend altem Baumbestand, um dem Lebensstil eines fliegenden Eichhörnchens gerecht zu werden. Wir sehen sie nur selten, weil sie aktiv sind, wenn wir schlafen oder zumindest drinnen. Selbst wenn wir nachts draußen sind, kann die Dunkelheit fliegende Eichhörnchen vor uns verbergen.

Wenn Sie jedoch eine sehen oder hören möchten, gibt es Möglichkeiten, Ihre Chancen zu verbessern. Eine Taschenlampe kann beispielsweise nachts den Augenschein eines fliegenden Eichhörnchens erkennen, wie auf dem Foto oben. Viele Arten machen auch hohe "billige" Geräusche, um miteinander zu kommunizieren, die oft innerhalb der ersten Stunden nach Sonnenuntergang zu hören sind.

Baby fliegende Eichhörnchen brauchen viel Mutter.

Fliegende Eichhörnchen produzieren keine Körperwärme, bis sie ungefähr 5 Wochen alt sind. Wenn verwaiste Welpen in Wildtier-Reha-Zentren gebracht werden, werden sie oft in Decken oder Heizkissen gewickelt, um sich zu wärmen. (Foto: Blu Fish Design / Shutterstock.com)

Südliche Flughörnchen sind versierte Überlebende, aber sie kommen nur mit viel mütterlicher Liebe an diesen Punkt. "Weibliche Flughörnchen aus dem Süden bringen haarlose, hilflose Junge zur Welt, die äußerst unkoordiniert und unfähig sind, sich umzudrehen", erklärt das Zoologische Museum der Universität von Michigan (UMMZ). "In den ersten Tagen ihres Lebens winden sich die Jungen ununterbrochen, während sie ein leises Quietschen ausstoßen."

Ihre Ohren öffnen sich innerhalb von zwei bis sechs Tagen nach der Geburt und sie entwickeln nach etwa einer Woche etwas Fell. Ihre Augen öffnen sich jedoch mindestens drei Wochen lang nicht und sie bleiben mehrere Monate lang von ihren Müttern abhängig. "Frauen kümmern sich im Nest um ihre Jungen und pflegen sie 65 Tage lang, was für ein Tier dieser Größe eine ungewöhnlich lange Zeit ist", fügt das UMMZ hinzu. "Die Jungen werden mit 4 Monaten unabhängig, es sei denn, sie werden später im Sommer geboren. In diesem Fall überwintern sie normalerweise als Familie."

Mütter unterhalten auch mehrere sekundäre Nester, stellt das Savannah River Ecology Lab (SREL) der Universität von Georgia fest, wo sie mit ihren Nachkommen fliehen können, wenn der Hauptnestplatz zu gefährlich wird. Berichten zufolge wurde ein südliches fliegendes Eichhörnchen dabei während eines Waldbrands gesehen, als Flammen ihr Fell versengten.

Fliegende Eichhörnchen halten keinen Winterschlaf, aber sie hyggen.

Obwohl sie in kalten Wäldern wie Kanada, Finnland und Sibirien leben, halten fliegende Eichhörnchen keinen Winterschlaf. Stattdessen werden sie bei kaltem Wetter weniger aktiv, verbringen mehr Zeit in ihren Nestern und weniger Zeit bei der Nahrungssuche. (Sie wagen sich jedoch im Winter immer noch hinaus, wie die fliegenden Eichhörnchen des japanischen Zwergs im obigen Video.)

Es ist auch bekannt, dass sie mit hartem Winterwetter fertig werden, indem sie sich zusammenkauern. Aus diesem Grund teilen sich manchmal mehrere Eichhörnchen ein Nest, nicht nur unmittelbare Familienmitglieder. Sie können ihren Stoffwechsel und ihre Körpertemperatur senken, um laut SREL Energie zu sparen und von der Strahlungswärme des anderen zu profitieren. Das Kuscheln nach Wärme kann in der Tat so wichtig sein, dass fliegende Eichhörnchen ihre Nester auch mit anderen Wildtieren teilen, darunter Fledermäuse und sogar Kreischeulen.

Einige fliegende Eichhörnchen sind größer als eine Hauskatze.

Rot-weiße riesige fliegende Eichhörnchen können von Kopf bis Schwanz 1 Meter lang werden. (Foto: Burrard-Lucas Fotografie)

Fliegende Eichhörnchen haben eine Größe von einigen Zentimetern bis zu einigen Fuß, einschließlich einiger der kleinsten und größten Baumeichhörnchen, die der Wissenschaft bekannt sind. Beide amerikanischen Arten sind zum Beispiel relativ klein, während einige asiatische Flughörnchen enorm sein können.

Bekannt als riesige fliegende Eichhörnchen, variieren diese von reichlich vorhanden bis gefährdet. Der rot-weiße Riese (Petaurista alborufus) kann mehr als 1 Meter lang und 1, 5 Kilogramm schwer sein und ist in Zentral- und Südchina relativ häufig. Der etwas kleinere rote Riese (P. petaurista) hat eine noch größere Reichweite, von Afghanistan und Pakistan bis Malaysia und Singapur. Beide Arten werden von der Internationalen Union für Naturschutz (IUCN) als "am wenigsten bedenklich" eingestuft.

Ein rot-weißes riesiges fliegendes Eichhörnchen wird in einem Rettungszentrum in Guangzhou, China, behandelt. (Foto: China Fotos / Getty Images)

Einige andere Riesen sind viel seltener. Das wollige fliegende Eichhörnchen (Eupetaurus cinereus) ist nur aus etwa einem Dutzend Exemplaren im äußersten Norden des Himalaya bekannt und wird von der IUCN aufgrund der Rodung seiner einheimischen Kiefernwälder als gefährdet eingestuft.

Es gibt auch das vom Aussterben bedrohte Namdapha-Flughörnchen (Biswamoyopterus biswasi), das nur aus einem einzigen Exemplar bekannt ist, das 1981 im indischen Namdapha-Nationalpark gefunden wurde. Es wurde angenommen, dass es bis 2012 das einzige Mitglied seiner Gattung war, als eine verwandte Art (B. laoensis) ) wurde auf einem Buschfleischmarkt in Laos entdeckt.

Dies ist kein fliegendes Eichhörnchen, aber es ist ein gleitendes Säugetier.

Sunda colugos ( Galeopterus variegatus ) sind gleitende Säugetiere aus Südostasien. (Foto: Vincent Thomas / Shutterstock.com)

Neben fliegenden Eichhörnchen gibt es auch mindestens 20 andere Arten gleitender Säugetiere außerhalb der Eichhörnchenfamilie Sciuridae. Sie bewohnen ähnliche Waldgebiete, nutzen ihre Patagia auf ähnliche Weise und sind im Allgemeinen nachtaktiv. Sie haben ihre Fähigkeiten nur separat entwickelt, ein Prozess, der als konvergente Evolution bezeichnet wird.

Zu den Segelflugzeugen, die keine Eichhörnchen sind, gehören Colugos - auch als "fliegende Lemuren" bekannt, obwohl sie keine Lemuren sind und nicht fliegen können - und die Anomalien, sieben afrikanische Nagetiere, die "schuppige Eichhörnchen" genannt werden, obwohl sie keine echten Eichhörnchen sind. Es gibt auch Segelflugzeuge, eine Gruppe von Beuteltieren, darunter Zuckersegelflugzeuge, das vom Aussterben bedrohte Mahagoni-Segelflugzeug Australiens und das vom Aussterben bedrohte Nord-Segelflugzeug Papua-Neuguineas.

Einige fliegende Eichhörnchen sind Dachbodensüchtige.

Während Wälder auf der ganzen Welt zu Bauernhöfen und Städten verblassen, muss sich die Tierwelt anpassen oder verschwinden. Viele fliegende Eichhörnchen haben sich als anpassungsfähig an menschliche Lebensräume erwiesen, einschließlich beider amerikanischer Arten, wenn genügend hohe Bäume intakt bleiben. Ihr Einfallsreichtum verleitet aber auch einige fliegende Eichhörnchen dazu, unsere Häuser zu teilen, und verwechselt möglicherweise Dachböden mit riesigen Baumhöhlen. Und das kann zu Problemen führen, wie das obige Video erklärt.

Letztendlich ist der Schlüssel, um fliegende Eichhörnchen und andere Nagetiere loszuwerden, der Ausschluss oder das Versiegeln ihrer Eintrittspunkte, da sie oder andere Eindringlinge sonst einfach wieder eindringen könnten. Tipps zur menschlichen und effektiven Trennung finden Sie in diesem Informationsblatt des Ministeriums für Energie und Umweltschutz in Connecticut sowie in diesem ausführlichen Leitfaden zur Räumung einer fliegenden Eichhörnchenfamilie. (Versuchen Sie auch nicht, sie als Haustiere zu halten - das Füttern und Unterbringen von Wildtieren ist im Allgemeinen eine schlechte Idee für alle Beteiligten.)

Sie sind einer von vielen Gründen, warum Wälder mit altem Wachstum einen Schutz wert sind.

Fliegende Eichhörnchen gedeihen oft in Primärwäldern wie diesem im Küstengebiet von Oregon. (Foto: Alaina McDavid [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Wälder machten fliegende Eichhörnchen zu dem, was sie sind, und schufen Umgebungen, in denen Gleitfähigkeiten ihren Vorfahren einen Vorteil verschafften. Und fliegende Eichhörnchen haben im Gegenzug dazu beigetragen, ihre Lebensräume zu formen, Baumsamen zu verbreiten und einheimischen Raubtieren wie Eulen Nahrung zu bieten.

Fliegende Eichhörnchen spielen in großen, komplizierten Waldökosystemen nur eine geringe Rolle, aber diese Ökosysteme sind auch für den Menschen sehr wertvoll und bieten eine Fülle natürlicher Ressourcen und ökologischer Dienstleistungen wie sauberere Luft, sauberes Wasser und weniger Überschwemmungen. Manchmal verlieren wir diese Vorteile aus den Augen, und charismatische Wildtiere wie fliegende Eichhörnchen können uns daran erinnern, den Wald vor lauter Bäumen nicht zu verpassen.

Anmerkung des Herausgebers: Diese Geschichte wurde aktualisiert, seit sie im Januar 2017 erstmals veröffentlicht wurde.

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