Diese neu entdeckten "Pelikanspinnen" ähneln aus gutem Grund Pelikanen

Wenn etwas seltsam an dem oben abgebildeten winzigen Pelikan erscheint, dann deshalb, weil es kein Pelikan ist. Es ist eine "Pelikanspinne", eine von 18 neu entdeckten Spinnentierarten aus Madagaskar, die eine unheimliche Ähnlichkeit mit ihren gleichnamigen Seevögeln haben.

Die 18 bisher unbekannten Arten werden in einer neuen Studie beschrieben, die diese Woche in der Zeitschrift Zookeys veröffentlicht wurde. Die Spinne oben, Eriauchenius milajaneae, ist nur von einem abgelegenen Berg im Südosten Madagaskars bekannt.

Pelikanspinnen wurden 1854 in die Wissenschaft eingeführt, als eine der bizarr aussehenden Kreaturen in 50 Millionen Jahre altem Bernstein konserviert gefunden wurde. Mit einer langen halsartigen Struktur und Mundteilen, die wie ein abgewinkelter "Schnabel" hervorstehen, waren die Vergleiche mit einem Pelikan wahrscheinlich unvermeidlich. Wissenschaftler dachten zunächst, Pelikanspinnen seien ausgestorben, aber einige Jahrzehnte später wurden lebende Exemplare gefunden - und dann wurde der Zweck ihres pelikanischen Aussehens klar.

Pelikanspinnen, auch bekannt als Attentäterspinnen, haben sich aus gutem Grund so entwickelt: Sie fressen andere Spinnen und brauchen eine Möglichkeit, ihre potenziell gefährliche Beute aus sicherer Entfernung zu bezwingen. Sie sind aktive Jäger, die sich auf der Suche nach Seidenschleppleinen, die von anderen Spinnen erschaffen wurden, durch die Nacht schleichen. Wenn sie eine finden, folgen sie der Seide bis zu ihrer Quelle und zupfen manchmal am Spinnennetz, um sie dazu zu bringen, näher zu kommen. Und sobald sich die ahnungslose Beute in Reichweite befindet, wird eine Pelikanspinne sie mit ihren langen "Kiefern" (eigentlich als Cheliceren bezeichnet) aufspießen, wie die Smithsonian Institution erklärt. Dann verwendet sie ihre Cheliceren, um die Beute von ihrem Körper fernzuhalten und sich vor möglichen Gegenangriffen zu schützen, bis die gefangene Spinne stirbt (siehe Foto unten).

Eine Pelikanspinne lässt ihre Spinnenbeute kopfüber mit ihren Cheliceren baumeln, nachdem sie sie gefangen hat. (Foto: Nikolai Scharff)

"Sie sind wie diese kleinen Wölfe im Wald, die andere Spinnen fangen", sagt die Studienleiterin und Smithsonian-Entomologin Hannah Wood gegenüber National Geographic.

Obwohl ihre Ernährung mit Mitspinnen einige dazu inspiriert hat, sie "Kannibalen" zu nennen, scheinen Pelikanspinnen ihre eigene Spezies nicht zu jagen. Wood sagt, sie habe noch nie jemanden gesehen, der eine andere Pelikanspinne gegessen hat - selbst wenn sie sie in einer Petrischale zusammenstellt, geben sie sich nur höflich Raum. "Wenn ich drei hätte, würden sie ein Dreiecksmuster machen", sagt sie. "Vier machen ein Quadrat."

Diese Spinnentiere sind "lebende Fossilien", sagt Wood in einer Erklärung und bemerkt, dass sie den im Fossilienbestand erhaltenen alten Arten, von denen einige vor 165 Millionen Jahren lebten, bemerkenswert ähnlich sind. Neben Madagaskar wurden auch moderne Pelikanspinnen in Südafrika und Australien gefunden, eine merkwürdige Verbreitung, die darauf hindeutet, dass ihre Vorfahren diese Landmassen bewohnten, als sie alle noch Teil des Superkontinents Pangaea waren.

Eriauchenius bourgini ist eine winzige Pelikanspinnenart aus dem zentralöstlichen Teil Madagaskars. (Foto: Hannah Wood)

Pelikanspinnen sind in Madagaskar besonders vielfältig, und diese Artenvielfalt stand im Mittelpunkt der neuen Studie. Es enthält detaillierte Beschreibungen von 26 verschiedenen Arten, von denen 18 noch nie zuvor identifiziert wurden, in zwei verschiedenen Gattungen. Madagaskar ist berühmt für seine seltsame und weitreichende Tierwelt, aber viele einheimische Arten sind zunehmend vom Verlust ihres Lebensraums aufgrund der Entwaldung bedroht. Forscher wie Wood hoffen, diesen Trend zu bekämpfen, indem sie mehr Licht auf das ökologische Erbe werfen, um das es geht.

Da sie oft in abgelegenen und schwer zu erforschenden Lebensräumen leben, waren bis vor kurzem nur wenige Arten von Pelikanspinnen gut untersucht worden. Diese neuen Beschreibungen stellen einen großen Sprung nach vorne dar, aber Wood sagt, dass sie wahrscheinlich immer noch nur die Oberfläche zerkratzen. "Ich denke, es wird noch viel mehr Arten geben, die noch nicht beschrieben oder dokumentiert wurden", sagt sie. Ihre Enthüllung sollte dazu beitragen, Unterstützung für die Erhaltung der Überreste der alten Wälder Madagaskars und der einzigartigen Tierwelt zu erhalten, die auf ihnen beruht.

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