Diese kalifornischen Sukkulenten befinden sich im Zentrum eines massiven Schmuggelrings

Dudleya farinosa mag wie ein gewöhnlicher Sukkulent aussehen, den man in einem örtlichen Kindergarten sehen würde, aber pochierte Exemplare mit mehreren Rosetten wie dieser bringen in Südkorea 500 bis 700 Dollar ein. (Foto: Patrick Freeling)

Gerade wenn Sie glauben, alles gehört zu haben, steht etwas ganz oben auf der Liste, die Sie nicht glauben werden. Hier ist der neueste Whopper: Pflanzenschmuggler aus China und Korea vergewaltigen und plündern fragile kalifornische Küstenlebensräume. In einigen Fällen lassen sie sich auf Klippen mit Meerblick abseilen, um einheimische Sukkulenten abzuwerben und sie nach Asien, insbesondere nach Korea, zu schicken, wo Hausfrauen sie als Status auf Fensterbänken platzieren Symbole.

Verhaftungen von Wilderern, die auf frischer Tat ertappt wurden, haben eine Unterwelt internationaler Pflanzenschmuggler im Zentrum eines gartenbaulichen Schwarzmarkts entlarvt, der die Pflanzenfanatiker in "The Orchid Thief", die seltene Orchideen in den Sümpfen Floridas stehlen, wie Amateur-Hijinks aussehen lässt. Die Verhaftungen und Verurteilungen wegen Straftaten in Kalifornien haben ergeben, dass die skrupellosen asiatischen Wilderer nach San Francisco fliegen und sich die Küste entlang nach Los Angeles arbeiten, um Sukkulenten der Gattung Dudleya - hauptsächlich die Art Dudleya farinosa - aus den staatlichen Rechten herauszureißen Weg und natürliche Lebensräume wie sie gehen.

Und das ist nicht alles. Papierkram, einschließlich der Quittungen der Wilderer, enthüllt eine noch dunklere Seite der Geschichte. Basierend auf den Dokumenten gibt es ein weltweites Netzwerk von Pflanzenhändlern, Käufern und Verkäufern, die nicht nur Sukkulenten, sondern auch fleischfressende und andere Pflanzen in zahlreichen Ländern ansprechen. Bis jetzt sind viele unter dem Radar von US-Zollbeamten und Aufsichtsbehörden geflogen, aber sie operieren auf der ganzen Welt - in Südostasien; die Phillipinen; Malaysia; Indonesien; Italien, Portugal und anderswo in Europa; überall in den Vereinigten Staaten; in Korea und China. Und genau das wissen wir.

In den Sukkulentenfällen in Kalifornien haben die Behörden festgestellt, dass die Schmuggler auf ihrem Weg nach Süden in örtlichen Postämtern Halt gemacht haben, um bis zu 60 Kisten Dudleyas gleichzeitig auf einer geheimen Route zu versenden, die die Pflanzen führt nach Hong Kong und Seoul. Von dort werden die Pflanzen an Käufer in Korea, China und Japan gesendet, bevor sie in Häusern und Fensterbänken an ihrem endgültigen Bestimmungsort ankommen. Niemand weiß genau, wie viele Dudleyas aus Kalifornien geschmuggelt wurden, aber Zehntausende von Pflanzen verlieren leicht. Besonders wünschenswerte Exemplare mit mehreren Wucherungen, sogenannte Rosetten, können jeweils bis zu 750 bis 1.000 US-Dollar erzielen. Besonders seltene oder begehrenswerte Exemplare wurden Berichten zufolge für 5.000 US-Dollar verkauft.

Die seltensten Pflanzen in dieser Wilderei-Saga wurden von Mexikos Cedros Island, einer einsamen Insel etwa 60 Meilen vor Mexikos Westküste im mexikanischen Bundesstaat Baja California, entfernt. Berichten zufolge haben Schmuggler Hubschrauber eingesetzt, um die abgelegenen Gebiete der Insel zu erreichen und Dudleya pachyphytum zu pochieren. Der einzige bekannte Ort auf der Welt ist ein kleines Bioreservat auf den oberen, nebligen, nach Westen ausgerichteten Kämmen der Insel. Das Gebiet ist so abgelegen, dass es im Lebensraum der Pflanzen keine Wasserwege gibt, und ein falscher Schritt könnte dazu führen, dass ein Schmuggler von einer Klippe stürzt und von einer Agave oder einem Kaktus aufgespießt wird. Einige befürchten sogar, dass die Mafia oder mexikanische Kartelle an den Diebstählen auf Cedros beteiligt sein könnten.

Mehrfache Verhaftungen, von denen einige zu Verurteilungen wegen Straftaten geführt haben, und Medienberichte haben die Wilderei auf Cedros und die Westküste der USA in die Öffentlichkeit gerückt. Die Behörden, angeführt vom kalifornischen Ministerium für Fisch und Wildtiere, haben auch die Hilfe der California Native Plant Society in Anspruch genommen, um nach Wilderern Ausschau zu halten und beschlagnahmte Dudleyas neu zu pflanzen und Pflanzen wiederherzustellen. Wilderer haben zu schwere Schäden erlitten, um sie sofort wieder zu pflanzen. Trotzdem geht die Wilderei weiter.

Jüngste Wilderei ist beispiellos

Dieses Foto von Stephen McCabe, das vor mehr als 30 Jahren aufgenommen wurde, als er auf einen Felsen kletterte, um D. farinosa zu inspizieren, zeigt, was einige Schmuggler tun werden, um diese Pflanzen zu finden. (Foto: Chris Bern)

Stephen McCabe, ein pensionierter Botaniker, Dudleya-Experte und emeritierter Forschungsdirektor an der Universität von Kalifornien, Santa Cruz Arboretum, weiß seit den 1980er Jahren, dass Dudleyas aus ihren Lebensräumen in den Santa Monica Mountains, anderen Orten an der Westküste und in den USA verschwunden sind Cedros Island, obwohl nichts wie das, was in letzter Zeit passiert ist. "Das neueste Ausmaß der Wilderei auf Dudleya farinosa ist beispiellos und sehr neu", sagte McCabe. Er arbeitet mit den Fisch- und Wildtierbehörden zusammen, um die Lebensräume zu identifizieren, aus denen beschlagnahmte Pflanzen entnommen wurden, und um den Behörden zu helfen, die Pflanzen wieder an den entsprechenden Stellen zu platzieren.

Er glaubt, dass der erste Beweis für ein erhöhtes Verlangen nach Sukkulenten in Korea vor etwa acht oder neun Jahren mit legalen Verkäufen bestimmter Arten von Echeverias auftauchte, die in ihrem Aussehen Dudleyas ähneln. Ursprünglich interessierten sich Koreaner besonders für Pflanzen, die wie Echeveria agavoides 'Ebony' aussahen. Mehrere kommerzielle Erzeuger in Kalifornien sagten McCabe, dass Koreaner überfliegen und hart verhandeln würden, um so viele Echeveria agavoides 'Ebony' oder ähnliche Sukkulenten wie möglich zu kaufen.

"Sie sagten, die Pflanzen seien für koreanische Hausfrauen, die sie auf ihre Fensterbänke stellen würden", sagte McCabe. "Es ging um die Symmetrie der Echeverias. Sie vermuteten, dass dies daran liegen könnte, dass die Symmetrie mit Lotusblumen, die in Asien so wichtig sind, ähnlich ist." Sie haben genug davon und sind dann zur nächsten Modefabrik übergegangen, erklärte McCabe.

Diese Modeerscheinung war Dudleya pachyphytum, die seltene Art auf Cedros Island. Die Pflanzen wachsen in einer so abgelegenen Gegend, dass, wie McCabe beschreibt, "es sehr schwierig ist, zur Insel zu gelangen, und dann ist es eine zwei Meilen lange Wanderung, um zu den Pflanzen ohne echte Spur zu gelangen, und Sie gewinnen über 2.000 Fuß Höhe. "" Er sagte, er habe von Wilderern gehört, die mit Hubschraubern auf einem Bergrücken in der öden Gegend landen, in der die Pflanzen wachsen, bezweifelt jedoch Berichte über Wilderer, die sich von Hubschraubern abseilen, um Pflanzen zu stehlen, weil er nicht sicher ist, ob sie diese Fähigkeitsstufe hätten erreichen können. Er hat auch Berichte gehört, dass die lokalen Behörden den Zugang zu dem Teil der Insel gesperrt haben, auf dem Dudleya Pachyphytum wächst.

Da Cedros für den Schwarzmarkt offenbar gesperrt ist, ist die Wilderei an der Westküste der USA in den letzten zwei Jahren explodiert, sagte McCabe. Wilderer nehmen verschiedene Dudleya-Arten, darunter Dudleya brittonii (Riesenkreide Dudleya) und Dudleya pulverulenta (Kreide Dudleya), aber diejenige, die sie am häufigsten aufnehmen, ist Dudleya farinosa. Laut McCabe kommt es in ganz Dudleya farinosa von Monterey, Kalifornien, bis nach Südoregon zu Wilderei. Diese Dudleya-Art spricht den koreanischen Markt an, weil sie von McCabe als "Dudleya pachyphytum eines armen Mannes" bezeichnet wird. Sie ist nicht ganz so dickblättrig, hat aber weiße Blätter, ist leichter zu züchten, viel einfacher zu pochieren. Und es gibt sie enorm mehr Dudleya farinosa als es vom Dudleya pachphytum gibt. "

Die große Pause

Dies ist nur eine von Tausenden Pflanzen von D. farinosa, die im Frühjahr 2018 von Wilderern in Point Arena, Kalifornien, beschlagnahmt wurden. (Foto: Patrick Freeling)

Wenn all dies für Sie neu ist, war es auch für die Wildhüter von California Fish and Wildlife neu, als sie den ersten Hinweis darauf erhielten, was los war. Das kam in einem Telefonanruf von einer gereizten und besorgten Frau, die mit einem langen Warten bei der Mendocino Post frustriert war. Dies ist ein kleines Postamt, und ein asiatischer Mann vor ihr nahm sich die ganze Zeit des Angestellten, um 60 Kartons außer Landes zu versenden.

Die Frau fragte den Mann schließlich, was in den Kisten sei. "Shhhhhh, etwas sehr Wertvolles", antwortete er. Sie fragte ihn dann, woher er etwas so Wertvolles habe und er zeigte auf die Küste. Das veranlasste sie, das örtliche Fish & Wildlife-Büro anzurufen, wo sie den 10-jährigen Warden Patrick Freeling erreichte. Durch ein Gefühl der Pflicht und einen Geist der Beharrlichkeit und Neugier brach Freeling die internationale Dudleya-Schmuggeloperation fast im Alleingang weit auf. Das würde jedoch einige Zeit dauern.

Freeling, der für ein Gebiet an der Küste von Mendocino und Teile des Landesinneren verantwortlich ist, in denen er nach Umwelt- und Wildtierverbrechen sucht, vermutete zunächst, dass es sich bei dem Anruf von Mendocino um Abalone handelte, eine äußerst begehrenswerte Schalentier. In Zusammenarbeit mit den Postbehörden stellte er fest, dass die Kisten anstelle einer Molluske Pflanzen enthielten, insbesondere die saftige Dudleya farinosa. Freeling hatte noch nie von Dudleya farinosa gehört, also führte er eine Google-Suche durch. Er entdeckte, dass die Pflanze eine Sukkulente ist, die in den Küstengebieten von Kalifornien und Oregon ziemlich häufig vorkommt. Als Vorsichtsmaßnahme alarmierte er andere Wildhüter, erhielt jedoch keine Antwort.

Studenten der Universität von Kalifornien, Santa Cruz Arboretum, pflanzten D. farinosa in Big Sur 2018 neu. (Foto: Stephen McCabe)

Im nächsten Monat erhielt Freeling einen Anruf von einem anderen betroffenen Bürger. Diesmal war der Anrufer im südlichen Mendocino in der Point Arena und berichtete, er habe einen asiatischen Mann gesehen, der ein Rucksackseil über dem Rand einer Klippe trug. Freeling vermutete erneut Abalone-Wilderei und reagierte auf die Gegend. Er fand den Mann und stellte fest, dass sein Rucksack anstelle von Abalone voller Dudleya farinosa war. Er täuschte ihn vor, er sei dieselbe Person, die Pflanzen von der Mendocino-Post verschifft hatte. "Wie viel bekommen Sie für diese Pflanzen?" Fragte Freeling. "Ungefähr 20 bis 25 Dollar pro Stück", antwortete er. Freeling erfuhr später, dass die Pflanzen auf dem Schwarzmarkt einen Einzelhandelswert von durchschnittlich 70 USD pro Stück hatten. Es war Freelings erster Kontakt mit jemandem, der in den USA Sukkulenten stahl. Es wäre nicht sein letzter.

Zu diesem Zeitpunkt war Freeling immer noch nicht sicher, womit er es zu tun hatte, aber mit seinem Verdacht, dass es sich nicht um Einzelfälle handelte, brachte er seine Bedenken in die Staatsanwaltschaft. In den folgenden Monaten wurde sein Verdacht bestätigt, als postalische Ermittlungen und Verhaftungen ein Muster von Dudleya-Wilderei enthüllten, das die Staatsanwaltschaft dazu veranlasste, verurteilte Personen wegen Wilderei zu verurteilen. Verurteilungen wegen Abalone-Wilderei sind keine Seltenheit, aber eine strafrechtliche Verurteilung wegen Pflanzenwilderei war so gut wie unbekannt. Als Freeling Papierkram und Quittungen aus der ganzen Welt über von ihm verhaftete Personen fand, sagte er, es sei ihm endlich klar geworden, dass der Dudleya-Schmuggel nur ein Teil eines viel umfassenderen globalen Pflanzenschmuggels sei.

Zehntausende Pflanzen im Wert von Millionen

Eine Pflanze von Dudleya pachyphytum mit mehreren Rosetten, fotografiert auf Isla Cedros, Mexiko. Kulturpflanzen haben oft eine gleichmäßigere weiße Wachsschicht auf den Blättern. (Foto: Stephen McCabe)

Niemand weiß genau, wie viele Sukkulenten im Laufe der Jahre auf Cedros Island und entlang der Westküste der USA gewildert wurden. Aufzeichnungen über in Kalifornien beschlagnahmte Pflanzen machen jedoch deutlich, dass die Gesamtzahl bei Zehntausenden liegt.

Es gibt auch keine feste Schätzung des Einzelhandelswerts von Schwarzmarktpflanzen, obwohl eine Verhaftung in Humboldt County eindeutig zeigt, dass der Wert leicht in Millionenhöhe liegt. Bei dieser Festnahme beschlagnahmten die Behörden 2.149 Dudleya-Arten. Dokumente, die während der Verhaftung gefunden wurden, zeigten, dass die Wilderer in den Jahren 2017 und 2018 schätzungsweise 27.403 Pflanzen nahmen. Laut Freeling liegt die konservative Schätzung von 70 USD pro einzelne Rosettenpflanze bei weniger als zwei Jahren für den Einzelhandelswert der Dudleyas, den nur diese Wilderer hatten beträgt 1, 9 Millionen US-Dollar.

"Dies war das erste Urteil, das wir über einen großen Pflanzenfall erhielten", sagte Freeling. "Es ist ein Präzedenzfall für andere Gerichte, die noch nie von Dudleya farinosa gehört haben und noch nie einen Fall von Pflanzenwilderei geleitet haben, und sie werden die Disposition in diesem Fall prüfen. Ich denke, das ist die größte Abschreckung, die wir für ausstehende Fälle haben - das und wir haben eine Armee von hochmotivierten Freiwilligen, die da draußen sind und schauen und beobachten und berichten. " Zu dieser Armee gehören saftige Hobbygruppen, Botaniker wie McCabe und andere, die die Öffentlichkeit anflehen, nur Sukkulenten von seriösen Händlern zu kaufen.

Das letzte Lachen

Dudleya pachyphytum kommt nur auf den windigen, nebelverhangenen oberen Kämmen vor, die an bestimmten Hängen und steilen Klippen auf der abgelegenen Insel nach Westen zeigen. (Foto: Stephen McCabe)

Ironischerweise könnte das letzte Lachen über die koreanischen Hausfrauen sein, die Dudleya farinosa und andere Dudleya-Arten für Statussymbole kaufen. Während die Pflanzen extrem transportabel sind, weil sie ziemlich lange ohne Wasser überleben können, glaubt McCabe, dass die Pflanzen in Asien aus mehreren Gründen eine schwere Zeit haben werden.

Eine davon ist, dass in freier Wildbahn gesammelte Pflanzen häufig Insekten- und andere Probleme haben. Dudleya farinosa und andere Dudleya-Arten, die von Küstenklippen gerissen wurden, sind nicht anders. "Einige der Pflanzen, die ich inspiziert habe, enthalten Raupen", sagte McCabe. "Die Raupe könnte weiter herumlaufen und schließlich die Pflanze töten."

Ein weiteres ist das Klima in Asien, das sich drastisch von dem Klima unterscheidet, das die Pflanzen in ihrem natürlichen Lebensraum erleben. "Viele davon gehen in ein Gebiet, in dem es keine Sommerdürre wie in Kalifornien gibt", sagte McCabe. "Sie werden in Klimazonen fahren, in denen sie einfach nicht gut abschneiden, weil die Sommer dort warm und feucht sind, und das ist für Dudleyas wirklich hart."

Ein drittes und vielleicht am schwierigsten zu überwindendes Problem ist, dass Dudleyas mehr Licht benötigen, als sie in vielen Häusern bekommen werden. Sie können in Gewächshäusern in Asien überleben, weil die kommerziellen Erzeuger einen Luftentfeuchter mit Ventilatoren haben. Kurz gesagt, sagte McCabe: "Dudleya farinosa ist keine gute Zimmerpflanze. Ohne ein Licht und einen Fächer zu haben, denke ich, dass ein großer Teil der gesammelten Pflanzen einfach sterben wird."

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