Diese Eier beleuchten einen Kampf zwischen Cowbirds und Spottdrosseln

Cowbirds sind berüchtigt dafür, abwesende Eltern zu sein, aber das bedeutet nicht unbedingt, dass ihre Küken eine schwierige Kindheit haben werden. Cowbirds sind wie Kuckucke Brutparasiten, dh sie lassen ihre Eier in den Nestern anderer Arten und weichen den Pflichten der Eltern aus, indem sie andere Vögel dazu bringen, ihre Babys für sie aufzuziehen.

Dies kann zu einem herzzerreißenden Szenario für jene unwissenden Pflegeeltern führen, die Zeit und Energie damit verbringen, ein Küken zu erziehen, das nicht nur ihnen gehört, sondern dessen Erfolg oft auf Kosten ihrer tatsächlichen Nachkommen geht.

Und so haben Vogelarten, auf die Brutparasiten abzielen, einige Taktiken entwickelt, um diesen Nachteil zu vermeiden, z. B. die Aufmerksamkeit auf die Eier in ihren Nestern zu lenken und mehr Gehirnleistung zu verwenden, um Eier zu identifizieren, die ungewohnt erscheinen. Cowbirds und andere Brutparasiten haben jedoch Gegenmaßnahmen entwickelt, um zu verhindern, dass ihre Eier ausgehen, nämlich indem sie variable Eierschalen produzieren, die weniger Kontrolle erfordern.

Der Spottdrossel mit Kreidebrauen (links) und der glänzende Kuhvogel (rechts) sind in weiten Teilen Südamerikas verbreitet und relativ weit verbreitet. (Fotos: Joel Santana / Shutterstock und Helissa Grundemann / Shutterstock)

Dies hat sich zu einem koevolutionären Wettrüsten entwickelt, da die Eiererkennungsfähigkeiten der Wirte einen selektiven Druck auf Brutparasiten ausüben, um weniger auffällige Eier zu legen, was wiederum mehr Druck auf die Wirte ausübt, ihre Eiererkennungsfähigkeiten zu verbessern.

Eine neue Studie befasst sich eingehender mit diesem Phänomen und konzentriert sich auf die Beziehung zwischen zwei häufig vorkommenden südamerikanischen Vögeln: dem glänzenden Kuhvogel (Molothrus bonariensis) und einem seiner Lieblingsopfer, dem mit Kreide bedeckten Spottdrossel (Mimus saturninus). Die Studie wurde in den Philosophischen Transaktionen der Royal Society B veröffentlicht und zeigt, wie Spottdrosseln die Farben und Muster von Eiern in ihren Nestern verwenden, um zu entscheiden, welche sie behalten und welche wegwerfen sollen.

Dies ist eine schwierige Entscheidung: Die Spottdrosseln wollen offensichtlich keine Cowbird-Eier in ihrem Nest, aber sie wollen auch nicht so eifrig Cowbirds vertreiben, dass sie versehentlich ihre eigenen Eier rausschmeißen. Es mag offensichtlich erscheinen, dass Spottdrosseln nur Eier ablehnen würden, die nicht der Farbe und dem Muster ihrer eigenen Eier entsprechen, aber die neue Studie legt nahe, dass dies etwas komplizierter ist.

Ich habe keinen Cowbird

Diese Video-Standbilder zeigen einen Spottdrossel mit Kreidebrauen, der ein fremdes Ei aus ihrem Nest zurückweist. (Fotos: Analía V. Lopez)

Um zu testen, wie Spottdrosseln diese Entscheidung treffen, legte ein Forscherteam aus den USA, Argentinien und der Tschechischen Republik eine Vielzahl von gefälschten Eiern in Spottdrosselnestern in Reserva El Destino, einem 500 Hektar großen Wildreservat in der Nähe der Stadt Magdalena in der Provinz Buenos Aires, Argentinien. Die Eier waren 3D-gedruckte Modelle, basierend auf der tatsächlichen Masse und den Abmessungen der glänzenden Cowbird-Eier, die an dieser Stelle gefunden wurden.

Die Forscher bemalten zwei Sätze Eier von Hand entlang eines Gradienten von Blaugrün bis Braun, wobei sie eine zuvor veröffentlichte Methode verwendeten, um "dem natürlichen Gradienten von Vogeleierschalen" zu entsprechen. Sie malten auch Flecken auf einen Satz Eier und wendeten ein Muster an, das einem glänzenden Cowbird-Ei nachempfunden war, das zufällig aus der lokalen Bevölkerung ausgewählt wurde.

Diese Eier wurden dann nach Reserva El Destino gebracht, wo die Forscher 85 Spottdrosselnester fanden und jedem ein zufällig ausgewähltes falsches Ei hinzufügten. Sie überwachten alle Nester fünf Tage lang und nach dem Ausschluss von 15 Nestern, die entweder von Raubtieren angegriffen oder aufgegeben wurden, ergab sich eine endgültige Stichprobengröße von 70 Nestern. Alle Eier, die sich nach fünf Tagen noch in einem Nest befanden, wurden als akzeptiert angesehen, während alle während dieser Zeit verschwundenen Eier als abgelehnt angesehen wurden.

Das folgende Video, das vom Co-Autor und Ökologen der Universität von Buenos Aires, Analía V. López, gedreht wurde, zeigt zwei der Reaktionen der Spottdrosseln auf ungepunktete oder gefleckte Eier:

Flecken hatten einen interessanten Effekt auf Spottdrosseleltern und veranlassten sie oft, auf Nummer sicher zu gehen und ein Ei zu behalten, auch wenn die Farbe nicht stimmte. Die meisten Spottdrosseln ließen sich nicht von ungepunkteten braunen Eiern täuschen, die sich in Farbe und Muster unterscheiden, und diese Eier hatten eine Ablehnungsrate von mehr als 80 Prozent. Aber Flecken schienen zu zögern, was die Eltern vermutlich dazu veranlasste, sich Sorgen zu machen, eines ihrer eigenen Eier wegzuwerfen. Die Ablehnungsrate für braune Eier mit Flecken betrug beispielsweise nur etwa 60 Prozent. Die Spottdrosseln zeigten eine Vorliebe für blaue Eier und akzeptierten sogar einige mit einem blaueren Farbton als ihre eigenen Eier. Und wenn auch blaue Eier Flecken hatten, fiel die Ablehnungsrate unter 10 Prozent.

"Spottdrosseln haben Eier entdeckt, daher ist es sinnvoll, dass sie eher bereit sind, ein Ei zu akzeptieren", erklärt der Hauptautor Daniel Hanley, Evolutionsökologe bei der Long Island University Post, in einer E-Mail an Site. "Durch ein einzigartiges experimentelles Design konnten wir messen, wie viele Flecken zur Entscheidung eines Spottdrossels beigetragen haben, ein fremdes Ei zu tolerieren."

Die Studie legt nahe, dass Spottdrosseln sich immer noch mehr für die Eifarbe als für Flecken interessieren, sagt Hanley, aber beide Faktoren sind wichtig. Die Vögel zeigten eine klare Tendenz zu blaueren Eiern gegenüber brauneren, aber als ihre diskriminierenden Bemühungen schwieriger wurden - was Hanley und seine Kollegen durch Hinzufügen von Flecken erreichten und so die Unterschiede zwischen "richtigen" und "falschen" Eiern verringerten - war eine Ablehnung weniger wahrscheinlich .

Die Spottdrosseln scheinen manchmal in Konflikt darüber zu geraten, ob sie ein Ei behalten oder ablehnen sollen, sagt Hanley, obwohl dies von der Frau und dem Kontext abhängt. "Einige Vögel scheinen es sofort zu wissen, während andere etwas länger brauchen", sagt er.

Brut erwacht

Glänzende Kuhvögel sind sehr sozial und bilden oft Herden wie diese in Brasilien. (Foto: Pamela CP Olczyk / Shutterstock)

Die neue Studie ist Teil einer Themenausgabe für philosophische Transaktionen der Royal Society B, die sich der "koevolutionären Biologie des Brutparasitismus" widmet. Es befasst sich mit einer Vielzahl von Brutparasiten, einschließlich Vögeln, sowie mit weniger bekannten Beispielen wie dem Kuckuckswels oder brutparasitären Bienen und Schmetterlingen. Da Brutparasiten auf andere Arten angewiesen sind, um ihre Nachkommen aufzuziehen, und weil diese anderen Arten ihre eigenen Nachkommen verlieren könnten, wenn sie den Trick nicht erkennen, bieten diese Kreaturen "ein aufschlussreiches System zur Erforschung der Koevolution", schreiben die Herausgeber der Ausgabe.

Einige Opfer scheinen klüger darin zu sein, Brutparasiten zu vereiteln als andere, wahrscheinlich aufgrund unterschiedlicher Mimikry-Fähigkeiten der Parasiten und der Bedrohung, die sie für ihre Wirte darstellen. In einer anderen Studie aus dieser Ausgabe stellen beispielsweise die Evolutionsökologin Mary Caswell Stoddard von der Princeton University und ihre Kollegen fest, dass Kuckucksfinken die Eier von gelbbraunen Prinien genau nachahmen können. Als Reaktion darauf haben sich die Prinias dahingehend weiterentwickelt, "übergeordnete Musterattribute" zu verwenden, um fremde Eier zu identifizieren, einschließlich Details über die Form und die Ausrichtung der Markierungen auf der Eierschale.

Beispiele für Kuckucksfink-Eier (zwei Spalten rechts) neben Eiern ihrer Wirte, der gelbbraunen Prinia und der rotgesichtigen Cisticola. (Fotos: Claire N. Spottiswoode, Martin Stevens / Verfahren der Royal Society B)

Bei Spottdrosseln mit Kreidebrauen haben Brutparasiten möglicherweise nicht das gleiche Maß an Kontrolle erzwungen, aber es bleibt noch Zeit. Angesichts des offensichtlichen Erfolgs glänzender Kuhvögel scheint es wahrscheinlich, dass dieses koevolutionäre Wettrüsten noch lange nicht abgeschlossen ist.

"Unsere Ergebnisse legen nahe, dass dieser Wirt die Fähigkeit zur Unterscheidung feinkörniger Unterschiede in Eierschalenmustern noch nicht angepasst hat, sondern stattdessen Eierschalenmerkmale als Alles-oder-Nichts-Hinweis verwendet", schreiben die Forscher. Entgegen einer gängigen wissenschaftlichen Annahme beruhten die Entscheidungen der Spottdrosseln nicht nur auf dem Grad des Unterschieds zwischen ihren Eiern und fremden Eiern. "Stattdessen lehnte dieser Wirt braune Eier ab, akzeptierte aber ebenso unterschiedliche blaugrüne Eier", schreiben sie. Diese Muster deuten auf wichtige und unerforschte Aspekte der koevolutionären Dynamik hin, "sowohl in der Cowbird-Mockingbird-Beziehung" als auch auf die Wirt-Parasit-Dynamik im Allgemeinen.

Hanley und seine Kollegen fügen hinzu, dass weitere Untersuchungen erforderlich sind, um aufzuzeigen, wie diese Vögel die Entwicklung des anderen beeinflussen. In der Zwischenzeit werden unzählige Kuhvögel und andere Brutparasiten weiterhin von unwissenden Pflegeeltern aufgezogen, während unzählige Wirte ihr Gehirn weiter drängen, um die Eindringlinge zu erkennen, bevor es zu spät ist. Wie Stoddard kürzlich gegenüber dem Science Magazine sagte: "Was im Gehirn von [Vögeln] vor sich geht, ist noch komplexer und interessanter, als wir es uns vorgestellt haben."

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