Der Mythos der "Höhle der leuchtenden Schädel"

Es ist mehr als 21 Jahre her, seit Jim Brady seinen Weg entlang eines Flussufers im Osten Honduras zu einem der größten Funde seiner Karriere gemacht hat.

Die Entdeckung war von Anfang an ein wenig - na ja, wir nennen es komisch -. Aber die Arbeit, die Brady 1994 verrichtete, veränderte unser Verständnis davon, wie der Mensch vor Tausenden von Jahren lebte. Es war in vielerlei Hinsicht ein anthropologischer, archäologischer Wegbereiter.

Die Tatsache, dass Brady, Spezialist für Höhlenarchäologie und Professor an der California State University in Los Angeles, zunächst keine Ahnung hatte, was vor ihm lag, trägt einfach zu einer bereits faszinierenden Geschichte bei.

Eine Geschichte von Grabräubern. Alte Zivilisationen. Verborgene Schätze. Glühende Schädel.

Jemand ruft schon Harrison Ford an.

"Ich wurde am Flughafen abgeholt", erinnert sich Brady an seine erste Reise, um die Entdeckung zu sehen, "und ich werde auf die Baustelle gebracht, und wir halten an und ich steige aus. Es ist mitten in der Nacht. Ich." Gehen Sie zurück zum Lastwagen, und dort an der Tür sehe ich dieses Ding namens "Höhle der leuchtenden Schädel". Ich hatte das noch nie zuvor gehört. Ich habe es immer als de Cueva del Rio Talgua bezeichnet.

"Ohne es zu merken, war ich in einen fahrenden Bus gestiegen."

Die Höhle am Talgua-Fluss war seit einigen Jahren bekannt, aber Anfang 1994 hatten Entdecker eine zuvor unentdeckte obere Kammer mit alten Knochen entdeckt. Es war eine Grabstätte, ein Beinhaus, und honduranische Beamte riefen Brady - damals an der George Washington University in Washington, DC - an, um einen Blick darauf zu werfen, bevor die unvermeidlichen Grabräuber und Vandalen ihren Schaden anrichteten.

Eine Filmproduktionsfirma hatte zugestimmt, dringend benötigte Mittel für die Expedition bereitzustellen. Und dort wurde es merkwürdig.

Ein Film, in dem Archäologen an der Cueva del Rio Talgua beteiligt sind, war einfach nicht eingängig genug. Also kamen die Marketing-Köpfe zusammen und entwickelten "leuchtende Schädel".

Es war nicht wirklich wissenschaftlich. Tatsächlich ärgerte es die beteiligten Fachleute sofort.

Aber die Sache ist, es war nicht weit weg. Die Knochen leuchteten irgendwie. Sie waren zu einem bestimmten Zeitpunkt - vor Jahrhunderten - unter Wasser getaucht und mit Kalziumkarbonat bedeckt worden.

"Also gab es diese weißen, funkelnden Knochen", sagt Brady. "Und es hat sie perfekt erhalten."

Die Werbemänner haben es gemolken. Andere bestaunten alte Marmorgefäße in der Höhle. Aber Brady, kurz nachdem er eine handgefertigte Leiter in diese obere Kammer geklettert hatte, sah viel mehr als das.

"Ich erinnere mich, dass ich dort unten war und wusste, dass ich eine Woche Zeit hatte, um diese Studie durchzuführen, und ich dachte nicht einmal, dass es so lange dauern würde", sagt Brady jetzt. "Aber wir kommen in die Kammer und plötzlich merke ich, dass es nicht die Marmorgefäße sind. Mir ist klar, dass hier das gesamte Skelettmaterial wichtig ist. Wir haben Hunderte und Hunderte von Menschen. Also bin ich einfach in diese Zone gegangen."

Brady nahm Proben und erläuterte die Website. Es war der Traum eines Archäologen, Hinweise zu geben und mehr Fragen zur Geschichte in diesem Teil Mittelamerikas zu stellen.

"Wir haben es geschafft, und als ich rausfliege ... sitze ich im Flugzeug, trinke meinen kostenlosen Scotch, nippe daran und entspanne mich, und plötzlich hat es mich getroffen", sagt Brady. "'Mein Gott, was für eine unglaubliche Erfahrung das war.'"

Eine Zivilisation neu denken

Wochen später sah Brady die Ergebnisse der Radiokarbondatierung - ein weiteres kostspieliges Stück Wissenschaft, das durch die gefürchtete Werbung für "glühende Schädel" bezahlt wurde - und war noch fassungsloser. Brady vermutete, dass Cueva del Rio Talgua von etwa 400 v. Chr. Bis 700 n. Chr. Datierte

Die Radiokarbondatierung deutete auf einen Zeitraum von 1400 v. Chr. Bis 800 v. Chr. Viel, viel früher als irgendjemand erwartet hatte.

Brady hatte es um ein paar hundert Jahre verpasst.

"Um viele hundert Jahre", lacht Brady jetzt. "Ich war so schockiert, dass ich nicht denken konnte. Ich war nur verwirrt. Ich habe für einen Moment die Auswirkungen nicht erkannt, weil es so unerwartet war."

Die Entdeckung bedeutete ein paar Dinge. Zum einen zementierte es - dank früherer Arbeiten in der Region und in anderen Teilen Honduras - die Idee, dass Höhlen als Beinhäuser genutzt wurden, ein bestimmtes Muster. Es half, die Menschen dort als wahrscheinlich Nicht-Maya zu identifizieren. Und es hat geholfen, ein bisher unbekanntes gesellschaftliches Niveau zu zeigen.

"Es hat unsere Vorstellung von der Komplexität der honduranischen Gesellschaft zu diesem sehr frühen Zeitpunkt geändert, weil jemand diese Marmorgefäße herstellte, die aus diesem einzelnen Marmorblock hergestellt wurden und herausgeschlagen und dann von Hand geglättet werden mussten. Und diejenigen, die Wir hatten in der Höhle wirklich, wirklich dünnwandig. Das war also eine außergewöhnliche Arbeit ", sagt Brady. "Im Allgemeinen sind Marmorschiffe wahrscheinlich das Artefakt, das am meisten mit dem Elite-Status in Verbindung gebracht wird. Dies würde darauf hinweisen, dass wir zu diesem sehr frühen Zeitpunkt - viel früher als gedacht - bereits ein ziemlich entwickeltes soziales System mit sozialer Ungleichheit hatten. Mit Führern."

Eine Höhle der Vergangenheit

Brady räumt jetzt ein, dass all die Reifen, die die "leuchtenden" Schädel umgaben, dazu beigetragen haben, einige Aufmerksamkeit - ganz zu schweigen von den dringend benötigten Mitteln - auf seine Bemühungen zu lenken. Aber am Ende war das nicht einmal die Geschichte. Auch wenn diese Geschichte fortbesteht.

"Ich habe mich jahrelang geweigert, es 'Die Höhle der leuchtenden Schädel' zu nennen. Aber so wurde es bekannt. Also ist es wie 'OK. Wie auch immer' ", sagt er. "Es ist im Rückspiegel so weit zurückgegangen, dass es ihm den Stich genommen hat."

Die Höhle, die seitdem stark geplündert wurde, ist heute ein wenig besuchter Touristenort, obwohl das, was vom Beinhaus übrig geblieben ist, für die Öffentlichkeit nicht zugänglich ist. Brady macht immer noch praktisch jedes Jahr Feldarbeit, aber er ist mit Honduras fertig. Stattdessen arbeitet er in Guatemala und Belize.

Sein Abenteuer vor 21 Jahren hatte seine Herausforderungen. Aber Cueva del Rio Talgua und seine leuchtenden Schädel werden immer ein großer Teil von Bradys Leben und ein wichtiger Fund in diesem Teil der Welt sein.

"Ja, es hat sich gelohnt", sagt er ohne zu zögern. "Es war eine erstaunliche Entdeckung."

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