Den "Kaiser des Waldes" zurückbringen

Eine Gruppe von Biologen, Tierpflegern, Studenten und Regierungsbeamten streifte an einem der letzten, wunderschönen Frühlingsmorgen durch den Deep South Longleaf Pine Forest und hielt sich vorsichtig an weiße Kissenbezüge.

Sie suchten nach Löchern. Insbesondere Gopher-Schildkrötenhöhlen, in die sie ihre kostbare Ladung östlicher Indigoschlangen, auch bekannt als "Kaiser des Waldes", deponieren konnten.

Die glatte, schwarze, lang - längste in Nordamerika - Indigoschlange ist nach dem Endangered Species Act als vom Bund bedroht eingestuft und muss dringend in historischen Lebensräumen vermehrt und wiederhergestellt werden. Ein All-Hands-on-Deck-Ansatz, um das beliebte, nicht giftige Indigo vor dem Aussterben zu bewahren, schafft seltsame Bettgenossen.

"Da geht er", sagte Tony Brady, ein Fischereibiologe beim US Fish and Wildlife Service, als eine Schlange aus seinem Kissenbezug in einen Bau im Conecuh National Forest in Alabama glitt. "Wenn wir sie freigeben, wissen wir, dass wir unseren Job gemacht haben."

Dass Brady, ein Süßwassermuschel-Experte, dabei hilft, Schlangen wieder in die Wildnis einzuführen, ist etwas seltsam. Dass all diese Arbeiten in einer Fischbrüterei stattfinden, ist nicht typisch. Dass die Brüterei schon in jungen Jahren dazu beigetragen hat, die Schlangen aufzuziehen, ist, gelinde gesagt, einzigartig.

"Wir haben wirklich neue Maßstäbe gesetzt", sagte Brady, stellvertretender Projektleiter bei der Welaka National Fish Hatchery (Welaka NFH) in Florida. "Wir sind nicht länger die Fischbrüterei Ihres Großvaters."

Das ursprüngliche Indigo-Ziel sind 300 in Alabama wieder eingeführte Schlangen und 300 Schlangen in Florida. Das ehrgeizigere Ziel ist es jedoch, ein größtenteils verlorenes südliches Ökosystem wiederherzustellen, in dem Indigos, Gopher-Schildkröten, Gopher-Frösche, Rotkakadenspechte und andere Tiere inmitten von Wäldern mit langblättrigen Kiefern herumtollen.

"Was wir durch dieses Indigo-Schlangenprojekt erreichen konnten, spiegelt den Wert wider, den unser Fischereiprogramm und seine Mitarbeiter für die Naturschutzarbeit des Dienstes bringen", sagte Allan Brown, der stellvertretende Regionaldirektor für das Fischereiprogramm des Dienstes im Südosten. "Wir arbeiten intensiv mit einer breiten Gruppe von Partnern an der Förderung der Fischerei im gesamten Südosten. Dies ist ein Beispiel für die positiven Auswirkungen, die wir über den Fisch hinaus erzielen können."

"Indigos sind eine der wenigen ikonischen Arten, die eine großartige Gelegenheit bieten, die Aufmerksamkeit der Menschen auf sich zu ziehen", sagte Michele Elmore, der führende Indigobiologe des Dienstes. "Dennoch haben sich die Menschen im Süden vom faszinierenden Ökosystem der Langblättrigen getrennt. Der Süden wurde auf Langblättrigen Kiefern gebaut."

Hinzufügen des Apex-Raubtiers

Ein Schild im Conecuh National Forest in Alabama warnt die Besucher, die geschützte östliche Indigoschlange nicht zu verletzen. (Foto: Dan Chapman / USFWS)

Langblättrige Wälder bedeckten einst 90 Millionen Morgen Küstenebenen in einem Streifen, der sich von Virginia bis Texas erstreckte. Das Ökosystem der Kiefer ist einer der biologisch vielfältigsten Lebensräume der Welt. Nur tropische Regenwälder sind fruchtbarer.

Rund 600 verschiedene Pflanzen, Insekten, Vögel und Säugetiere - 30 vom Bund bedrohte oder gefährdete - bewohnen die hoch aufragenden Kiefern und Drahtgrasböden des langblättrigen Lebensraums. Allein in der Höhle der Schildkröte leben etwa 350 Arten - darunter östliche Indigoschlangen - und insbesondere während der Winter- und Feuersaison.

Sie sind sogenannte Apex-Raubtiere, die auf ihrer lokalen Nahrungskette sitzen und wenig Angst haben, von anderen verschlungen zu werden. Ihr Appetit - Nagetiere und Giftschlangen wie Kupferköpfe und Klapperschlangen - sorgt für ein gesundes ökologisches Gleichgewicht der vielen Waldbewohner.

Indigos mit einer historischen Reichweite, die sich vom Südosten des Mississippi über Südalabama und Florida bis nach Südostgeorgien erstreckt, sind wunderschöne, gelehrige Schlangen. Sie können eine Länge von neun Fuß mit glänzender Haut erreichen, die mit schillernden blauschwarzen Schuppen bedeckt ist.

Die Schlangen sind jedoch schwer fassbar. Und ihr Haus wird belagert.

Holzfäller fällten im 19. Jahrhundert die langblättrigen Wälder. Der Bedarf an Terpentin, einem bevorzugten Bestandteil der maritimen Industrie, dezimierte die Bäume weiter. Die Unterdrückung von Waldbränden zerstörte den gesunden Unterbauch der Wälder. Kiefernplantagen, Reihenkulturen und vorstädtische Ausbreitung ersetzten langblättrige Wälder. Straßen - eine Todesfalle für Indigoschlangen - haben das Ökosystem weiter fragmentiert.

Heute sind vielleicht noch 4 Prozent - weniger als 5 Millionen Morgen - langblättrige Kiefer übrig. Das letzte wilde Indigo wurde 1999 im Florida Panhandle gesichtet. In Alabama wurde die schwarze Schlange seit den 1950er Jahren nicht mehr gesehen.

Wachsende Schlangen neben Fischen

Fort Stewart, eine Militärbasis in Ostgeorgien, ist ein relativer Garten Eden für Indigos. Vor einem Jahrzehnt haben Biologen in Fort Stewart einige schwangere Indigos gefangen genommen und, nachdem sie ihre Eier gelegt hatten, die Weibchen in die Wildnis zurückgebracht, und voila, das Programm zur Vermehrung von Schlangen war im Gange.

Das Orianne Center for Indigo Conservation, eine gemeinnützige Organisation für Reptilien und Amphibien, übernahm die Ausbreitungsführung. Orianne schlüpft Schlangen in seinem 2.500 Fuß hohen "Herpetarium" (das jetzt vom Central Florida Zoo in Sanford verwaltet wird). Es züchtete die 12 Indigos, die im Juli 2017 im Apalachicola Bluffs and Ravines Preserve veröffentlicht wurden, der ersten Rate der geplanten Verbreitung von 300 Indigos in der Wildnis Floridas. Es züchtete auch die Schlangen, die 2017 bei Conecuh veröffentlicht wurden.

"Wir brauchen mehr Schlangen", sagte Elmore. "Nur die schiere Menge an Schlangen, die wir brauchen, um unsere Ziele zu erreichen, ist eine große Herausforderung."

Hier kommt die Welaka-Fischbrüterei ins Spiel.

Brady und Drew Becker, ein weiterer Service-Biologe, lernten sich an einem Abend im September 2016 in West Virginia bei einem Treffen mit Bier kennen, als die scheinbar hasenverdächtige Vorstellung von "Head-Starting" -Indigos aufkam. Catherine Phillips, die das Büro des Dienstes in Panama City leitet, hatte die Idee zuvor bei Ken Blick, dem Projektleiter bei Welaka, angesprochen.

Eins führte zum anderen und…

"Bevor ich in Welaka eingestellt wurde, sagt Ken: 'Was wissen Sie über das Aufziehen von Schlangen?'", Erinnerte sich Brady, der Mollusken-Spezialist. "Ich sagte: 'Ähm, nichts, aber ich kann lernen.' Es klang nach Spaß, etwas anderem. "

Vielleicht ist der Anbau von Indigos neben Stör und Wels gar nicht so seltsam. Sie züchten Ozark Hellbender-Salamander bei der Greers Ferry NFH in Arkansas, Alligator-Schnappschildkröten bei der Natchitoches NFH in Louisiana, Gopher-Frösche bei Warm Springs NFH in Georgia und eine Vielzahl von Süßwassermuscheln in Brütereien in sieben südöstlichen Bundesstaaten.

Aber Schlangen?

"Einige Leute haben nur tödliche Angst vor Schlangen, aber ich bin nicht von ihnen ausgeflippt", sagte Brady. "Es ist nicht so, als wären sie Klapperschlangen und eine falsche Bewegung bringt dich ins Krankenhaus."

Welaka erhielt Ende Januar 10 anderthalb Jahre alte Schlangen vom Orianne Center. Das Brutpersonal hatte bereits Aquarien (die für amerikanischen Schatten verwendet wurden) und andere Geräte aus einem Teil des Halterhauses der Brüterei entfernt und Wände, Gestelle und Wannen hinzugefügt. Indigowannen werden jeden Morgen gereinigt, die Schlangen in eine andere Wanne überführt, während verschmutzte Zeitungen geworfen und ersetzt werden.

Sie sind auf Parasiten getestet. Sie ernähren sich herzhaft von toten Mäusen, Wachtelküken und Regenbogenforellen. Sie werden etwa viereinhalb Fuß lang, nehmen ein paar Pfund zu und warten auf den Transfer nach Conecuh oder Apalachicola Bluffs, einem Naturschutzgebiet.

"Das alte Stereotyp von Fischbrutstätten, die Fisch und Fisch alleine machen, gilt nicht mehr", sagte Brady. "Wir beschäftigen uns mit nicht-traditionellen Dingen, die zeigen, dass wir uns an jede Situation anpassen können, die uns anvertraut ist."

Die Natur "ihr Ding machen lassen"

Östliche Indigoschlangen wurden 2017 wieder in die Apilachicola Bluffs eingeführt. Klicken Sie hier, um mehr über diese Initiative zu erfahren. (Foto: Dirk Stevenson / The Nature Conservancy)

Der Indigo Release Day ist wie der Super Bowl für Reptilienliebhaber, die an einem frühen Mai-Morgen in Conecuh fast schwindlig auf das herpetologische Äquivalent eines Touchdowns warteten. Ungefähr 40 Biologen und andere Reptilienliebhaber des Fisch- und Wildtierdienstes, der Auburn University, des Alabama Department of Conservation and Natural Resources, des US Forest Service und einer Vielzahl südlicher Zoos drängten sich um die wertvollen und verwöhnten Kreaturen. Der Central Florida Zoo und der Zoo Tampa - mehr Indigo-Startplätze - trugen jeweils fünf Schlangen zu den Feierlichkeiten des Tages bei.

In Klumpen von fünf und sechs den Hügel hinunter gingen die Schlangenfans auf der Suche nach Schildkrötenhöhlen. Sie wanderten zwischen langblättrigen Kiefern, Bluejack-Eichen, Zwergpalmen und funkelnden Beerenbüschen unter einem natürlichen Dolinenloch umher.

"Ich habe ein Loch gefunden", kam der Schrei eines eifrigen Zoologen, und alle versammelten sich, Kameras und iPhones bereit, um die Bewegung eines Indigos in einem Bau festzuhalten.

In den letzten acht Jahren wurden einhundertsiebenundfünfzig Indigos in den 84.000 Hektar großen Conecuh-Wald entlassen. Jedes wurde gewogen, gemessen und elektronisch markiert, damit zurückeroberte Schlangen untersucht werden können.

Jim Godwin, ein Biologe und Indigo-Experte aus Auburn, lobt das gut geführte Indigo-Programm mit vielen Partnern. Die Schlangen finden Nahrung, überwintern in den Höhlen und vermehren sich möglicherweise.

"Aber wir haben keine jungen Schlangen aus der Wildnis gefangen, die wir ursprünglich nicht freigelassen haben", sagte Godwin vom Naturkundemuseum der Universität. "Wir werden den Erfolg dieses Projekts möglicherweise in den kommenden Jahren nicht kennen. Es könnte 30, 40 Jahre dauern, bis Besucher in den National Forest kommen und sie regelmäßig sehen. Wir sind hoffnungsvoll, aber die Daten sind noch nicht da."

Welaka wartet auf die nächste Charge Indigoschlangen, die aufgezogen und freigelassen werden. Andere Release-Sites werden in Betracht gezogen. Jeder Ort würde 30 Schlangen pro Jahr bekommen.

"Wie die meisten Dinge gibt es wachsende Schmerzen", sagte Elmore. "Aber wir haben einen langen Weg zurückgelegt. Wir müssen noch viel über die Schlangen lernen."

Diese Geschichte wurde ursprünglich für den US Fish and Wildlife Service geschrieben und wird hier mit Genehmigung erneut veröffentlicht. Daniel Chapman ist Spezialist für öffentliche Angelegenheiten in der Region Südost in Atlanta, Georgia.

Ähnlicher Artikel