Das merkwürdige Geheimnis der Muschelgrotte von Margate

Wie eine Geschichte erzählt, schickte James Newlove 1835 seinen Sohn Joshua in ein Schmutzloch, das plötzlich auftauchte, als er einen Ententeich grub. Newlove war der Schulmeister einer örtlichen Jungenschule in Margate, Kent, Großbritannien, und als Joshua mit einer Geschichte von riesigen Geheimgängen auftauchte, die von komplizierten Muschelmosaiken gesäumt waren, veränderte sich Newloves Leben und Karriere für immer.

Dabei hat die Welt auch einen mysteriösen Schatz gewonnen.

Vater und Sohn hatten die Muschelgrotte entdeckt, die ruhig unter einem gewöhnlichen Feld lag - ein wunderschönes Rätsel, das bis heute ungelöst bleibt. Niemand weiß, wer Kents unterirdische Kreidevorkommen durchschnitten hat, um diese erstaunliche unterirdische Höhle mit ihren 70 Fuß langen gewundenen Gehwegen zu schaffen, die zu einer großen Kammer führen. Es ist auch nicht klar, wie sie etwa 4, 6 Millionen Muscheln transportierten und fast jede Oberfläche - die Wände und gewölbten Decken, alle 2.000 Quadratmeter groß - sorgfältig mit exquisiten, rätselhaften Symbolen und Mustern schmückten.

War es ein alter Tempel, der für heidnische Rituale benutzt wurde? Eine Versammlungskammer für einen geheimen Kult? Oder sogar eine stilvolle Männerhöhle für einen muschelliebenden Adligen?

Nahaufnahme eines Mosaiks. Fast jede Oberfläche in den unterirdischen Gängen der Muschelgrotte ist mit kunstvollen Mustern bedeckt, die vollständig aus Muscheln bestehen. (Foto: Emőke Dénes / Wikimedia Commons)

Eine köstlich unbeantwortete Frage

Seit Newlove 1838 die Muschelgrotte für Besucher geöffnet hat, hat es nicht an Theorien gefehlt, aber endgültige Antworten sind hartnäckig unerreichbar geblieben.

Die Shell Grotto liegt 90 Minuten mit dem Zug von London entfernt an der Südostküste Englands und ist nach wie vor eine beliebte Touristenattraktion in der alten Küstenstadt Margate. Das Bauernfeld, das einst die Grotte überlagerte, ist den Straßen der Stadt gewichen. Unter diesem gewöhnlich aussehenden Wohnviertel im Herzen der Stadt liegt niemals ein höhlenartiges Netzwerk dekorierter Durchgänge.

Draufsicht auf den Shell Grotto Museumsshop (Mitte) in einer ruhigen Wohngegend in Margate. Darunter liegen die prächtigen mosaikbedeckten Durchgänge. (Foto: Google Maps)

Die Grotte ist jetzt im Besitz von Sarah Vickery und wird von ihr betrieben. Sie hat sich als Kind bei regelmäßigen Besuchen in sie verliebt und sich zum Kauf entschlossen, als sie 2001 zum Verkauf angeboten wurde. Die Besucher sind in Serpentinenform gebaut und folgen einem geschwungenen Eingang zu einem Rotunde mit einer Kuppel, die sich zum Himmel öffnet. Von dort folgen sie einem S-förmigen Serpentinengang, der zu einem großen rechteckigen Altarraum führt. Die meisten Muscheln an den Wänden (hauptsächlich Muscheln, Pusteln, Austern, Herzmuscheln, Limpits und Rasiermesserschalen) stammen aus der englischen Küste und wurden wahrscheinlich in der Nähe gesammelt.

Die geschätzten 4, 6 Millionen Muscheln, die die Grotte schmücken, wurden wahrscheinlich in der Nähe der Küstenstadt Margate gesammelt. (Foto: Martin Hearn / flickr)

Die Grotte hat im Laufe der Jahre einige Wasserschäden erlitten, und eine Wand wurde 1940 durch eine Explosion deutscher Bomber beschädigt. Die Granaten sind auch mit Kohlenstoffablagerungen von Gaslampen verdunkelt, die vor der Elektrifizierung der Grotte in den frühen 1930er Jahren verwendet wurden.

Trotz alledem bleibt die Vielfalt der abstrakten Sonnen, Sterne, Bäume, Herzen und Blumen, die ihre Räume füllen, größtenteils unvermindert und atemberaubend. Es ist ihre Bedeutung, die ein Rätsel bleibt, hauptsächlich weil die Symbole nicht einer einzigen Kultur oder Zeitperiode entsprechen.

Die aus Millionen von Muscheln hergestellten Mosaikdesigns bleiben ein Rätsel, da sie nicht spezifisch für eine Kultur oder einen Zeitraum sind. (Foto: Ben Sutherland / flickr)

Wofür wurde es verwendet?

Im Laufe der Jahre haben Forscher eine faszinierende Liste möglicher Verwendungszwecke für die Grotte erstellt (die auch dazu beitragen würde, die Mosaikdesigns zu entschlüsseln). Darunter: ein prähistorischer Gottesdienstraum, ein antiker römischer oder phönizischer Tempel, der für heidnische Rituale errichtet wurde, eine Schmugglerhöhle und sogar eine amüsante "Torheit", die von einem unbekannten Aristokraten aus dem 18. Jahrhundert geschlüpft wurde. Einige, aber nicht alle dieser Theorien wurden inzwischen entlarvt.

Eine neuere Erklärung stammt von Mick Twyman von der Margate Historical Society, der 2006 zu dem Schluss kam, dass die Grotte im 12. Jahrhundert von Tempelrittern erbaut wurde und dass die Altarkammer ein Tempel für freimaurerische Rituale war. Seine Forschung legt nahe, dass die offene Kuppel in der Rotunde möglicherweise als Solarkalender gebaut wurde.

Eine Theorie besagt, dass die offene Kuppel in der Rotunde möglicherweise als Sonnenkalender fungiert hat. (Foto: Martin Hearn / flickr)

Eine andere plausible Theorie der Kent Archaeological Society besagt, dass die Grotte tatsächlich eine mittelalterliche Kreidemine ist, die im 17. oder 18. Jahrhundert für einen unbestimmten Zweck erweitert und dekoriert wurde.

Das bringt uns zurück zu wem, warum und wie, wie das BBC-Video unten zeigt.

Das Rätsel dieses atemberaubenden versteckten Edelsteins scheint ungelöst zu bleiben.

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