Cahokia: Amerikas unbekannte antike Stadt

Von Machu Picchu bis Angkor Wat gehören die Ruinen einst mächtiger alter Zivilisationen zu den beliebtesten Touristenattraktionen rund um den Globus. Aber was ist mit den Vereinigten Staaten? Obwohl sie nicht den Ruhm der ägyptischen Pyramiden haben, existieren in Amerika präkolumbianische Ruinen.

Die größte antike amerikanische Stadt nördlich des heutigen Mexiko ist noch relativ unbekannt. Der als Cahokia bekannte Ort befindet sich auf dem Land nahe der Grenze zwischen Illinois und Missouri, nicht weit von St. Louis entfernt. Er besteht aus riesigen Hügeln, von denen die meisten vor etwa 1.000 Jahren erbaut wurden. Obwohl es an den Steinstrukturen mangelte, die andere alte Siedlungen charakterisieren, war dies zu seiner Zeit eine wichtige Stadt, in der bis zum Beginn des 14. Jahrhunderts bis zu 20.000 Menschen lebten.

Heute ist Cahokia eine von nur 22 UNESCO-Welterbestätten in den USA und ein nationales historisches Wahrzeichen, das gesetzlich geschützt ist.

Wissenschaftler schätzen, dass die Stadt aus etwa 120 Hügeln bestand, die fast 4.000 Morgen bedeckten. Der höchste der 80 von Menschenhand geschaffenen Hügel befindet sich mehr als 100 Fuß über der umliegenden Prärie von Illinois.

Heute steigen Besucher Treppen, um die Spitze des Monks Mound zu erreichen. (Foto: Bryce Edwards / flickr)

Wie so viele antike Ruinen auf der ganzen Welt ist wenig darüber bekannt, warum Cahokia verlassen wurde. Theorien beinhalten eine Invasion eines feindlichen Stammes oder eine überraschende Migration lokaler Bisonherden, möglicherweise aufgrund eines Ereignisses des Klimawandels. Eine der interessantesten Theorien besagt, dass die Stadt einfach zu groß geworden ist und lokale Ressourcen die Bevölkerung nicht ernähren können.

Als die französischen Händler zum ersten Mal in der Gegend ankamen, war die Stadt bereits verlassen worden, aber die Cahokia, die zum Stamm der Illini gehörten, bewohnten das Land um die Hügel. Obwohl sie die Quelle des Namens waren, unter dem der Ort heute bekannt ist, waren die Cahokia wahrscheinlich nicht die Gruppe, die die Hügel baute und bewohnte. Die Illini waren Teil der Mississippi-Kultur, präkolumbianische Völker, die in den heutigen zentralen USA lebten. Einige dieser Stämme waren dafür bekannt, große Hügel zu bauen, und jeder von ihnen hätte für den Bau von Cahokia verantwortlich sein können.

Die Hügel wurden höchstwahrscheinlich von Hand gebaut, wobei Arbeiter Erde und Steine ​​in geflochtenen Körben zur Baustelle trugen. Der größte, ein 100 Fuß hoher Hügel, der als Monks Mound bekannt ist, hatte ein 50 Fuß breites, 100 Fuß langes Holzgebäude auf der Spitze. Da Holz und Erde die Hauptbaustoffe waren, blieben diese Gebäude nicht lange nach ihrer Aufgabe intakt.

Obwohl die Gebäude der Stadt nicht auf unbestimmte Zeit Bestand hatten, haben 50 Jahre sorgfältiger Ausgrabungen interessante Entdeckungen zutage gefördert, die die Gelehrten zu der Annahme veranlassten, dass dies für seine Zeit eine sehr fortschrittliche Zivilisation war.

Ein Bereich, Woodhenge genannt, besteht aus einer Reihe von Löchern, in denen einst Holzstangen standen, die den Sonnenwinkel maßen, um Uhrzeit und Datum zu bestimmen. Ausgrabungen haben auch eine Werkstatt entdeckt, in der Metalle teilweise geschmolzen und nach einer ähnlichen Methode wie bei Schmieden reformiert wurden. Hinweise auf Landwirtschaft gibt es sowohl in kleinen Nachbarschaftsgärten als auch auf größeren Feldern außerhalb von Cahokia.

Die Hügel der Stadt hatten natürliche Plätze zwischen sich, mit einem Gebiet, das von Archäologen als Grand Plaza im Zentrum der Stadt bekannt ist. Es gibt Hinweise darauf, dass das 50 Hektar große Feld ursprünglich mit kleinen Hügeln bedeckt war, aber absichtlich eingeebnet wurde, um als Sammelplatz oder Leichtathletikfeld genutzt zu werden.

Ein Teil des als Woodhenge bekannten Gebiets wurde 1985 rekonstruiert. Monks Mound ist im Hintergrund. (Foto: John W. Schulze / flickr)

Die unterschiedlichen Höhen der Hügel lassen auf eine Art Hierarchie unter den Einwohnern schließen. Einige Leute vermuten, dass das große Gebäude auf dem Monks Mound eine Art Palast für die Anführer des Stammes war.

Einige Hügel wurden offensichtlich für Bestattungen verwendet. Skelette wurden an mehreren Stellen gefunden, darunter einige mit Wunden, die auf rituelles Töten oder Opfer hindeuten. Die Position anderer Körper lässt darauf schließen, dass sie möglicherweise lebendig begraben wurden. Diese Beweise deuten auf eine dunklere Seite des Lebens in Cahokia hin, verbinden aber auch die Menschen in der Stadt mit anderen Mississippi-Stämmen. Viele dieser Gruppen brachten rituelle Menschenopfer, als Elitemitglieder ihres Stammes starben.

Um Cahokias Platz in der Geschichte Nordamerikas wirklich zu würdigen, muss man seine Größe relativieren. Selbst wenn die bescheidensten Schätzungen der Spitzenbevölkerung zutreffen - etwa 10.000 Einwohner - würde das Land, das jetzt die USA sind, erst im 17. Jahrhundert eine Stadt haben, die größer als Cahokia ist.

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