Auf der grönländischen Eisdecke befand sich kurzzeitig der höchste Wasserfall der Welt

Für einen kurzen Moment im letzten Jahr wurde Angel Falls - 979 Meter über dem Canaima-Nationalpark in Venezuela - wahrscheinlich als höchster Wasserfall der Welt entthront. Der Usurpator war laut Forschern der Universität von Cambridge ein massiver Bruch, der sich unter einem Schmelzwasseroberflächensee öffnete, der Tausende von Meilen entfernt auf dem grönländischen Eisschild lag. Ungefähr 5 Millionen Kubikmeter Wasser - das entspricht etwa 2.000 olympischen Schwimmbädern - stürzten direkt auf das Grundgestein und reduzierten die Fläche des Sees in nur fünf Stunden auf ein Drittel seiner ursprünglichen Größe.

Es ist üblich, dass Schmelzwasserseen auf Eisplatten katastrophale Brüche erleiden und schnell durch als Moulins bekannte Hohlräume abfließen. Bisher haben sich Wissenschaftler jedoch auf Satellitendaten verlassen, um den Prozess zu dokumentieren. Diesmal war es anders. Während der Forschung vor Ort konnte das Team der Universität Cambridge die schnelle Entwässerung mit speziell entwickelten Drohnen in Echtzeit aufzeichnen.

Mithilfe von Sensoren im Eis und mehreren Drohnenflügen konnten die Forscher den Wasserfluss verfolgen, der durch den Bruch und unter der Oberfläche abfloss. In einem in Proceedings der National Academy of Sciences veröffentlichten Artikel erklären sie, wie der massive Zufluss von Oberflächenwasser dazu führte, dass sich der Eisfluss von einer Geschwindigkeit von zwei Metern pro Tag auf mehr als fünf Meter pro Tag beschleunigte, wenn Oberflächenwasser übertragen wurde das Bett, das seinerseits die Eisdecke um einen halben Meter anhob. "

In Zusammenarbeit mit Forschern der Universitäten Aberystwyth und Lancaster in Großbritannien konnte das Team die Daten in 3D-Modelle rekonstruieren, um zu zeigen, wie die Schmelzwasserdrainage die Bildung neuer und die Ausdehnung ruhender Frakturen beeinflusst. Es unterstützt auch ein von den Cambridge-Wissenschaftlern vorgeschlagenes Computermodell, wonach solche Seeentwässerungen in einer dramatischen Kettenreaktion auftreten.

"Möglicherweise haben wir die Auswirkungen dieser Gletscher auf die allgemeine Instabilität des grönländischen Eisschilds unterschätzt", sagte der Co-Erstautor Tom Chudley, Ph.D. Student an der Universität von Cambridge und der Drohnenpilot des Teams, sagte in einer Erklärung. "Es ist selten, diese schnell entwässernden Seen tatsächlich zu beobachten. Wir hatten das Glück, zur richtigen Zeit am richtigen Ort zu sein."

Da die grönländische Eisdecke den größten Beitrag zum globalen Anstieg des Meeresspiegels leistet, wird das Forschungsteam weiterhin untersuchen, wie diese Entwässerungsereignisse ihren Rückgang beschleunigen können, wenn sich das Klima weiter erwärmt. Der nächste Schritt besteht darin, mithilfe von Bohrausrüstung aus erster Hand zu beobachten, wie Massenmengen an Oberflächenschmelzwasser im subglazialen Entwässerungssystem untergebracht sind.

"Die grönländische Eisdecke hat sich in den letzten 30 Jahren dramatisch verändert", sagte Chudley gegenüber Scientific American. "Und wir müssen die laufenden Prozesse verstehen."

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