7 interessante Fakten über Lucy, den alten Affen

Eines Tages während des Pliozäns starb ein junger erwachsener Affe im Awash Valley in Ostafrika. Sie wurde bald vergessen und würde 3, 2 Millionen Jahre lang nicht mehr gesehen werden. Während dieser Zeit starb ihre Spezies aus, neue Affen tauchten in ganz Afrika auf und einige entwickelten riesige Gehirne, die ihnen halfen, den Planeten im Grunde zu erobern.

Dann, 3, 2 Millionen Jahre nach diesem schicksalhaften Tag, stolperten zwei dieser klugen Affen im heutigen Äthiopien über ihr Skelett. Als sie merkten, dass sie etwas Historisches gefunden hatten, begannen sie, sie vorsichtig aus der Wüste zu graben.

Zuerst gaben sie ihrem längst verlorenen Verwandten jedoch einen Namen: "Lucy".

Diese Entdeckung kam 1974 und katapultierte Lucy vom vergessenen Fossil zur weltweiten Berühmtheit. Wissenschaftler fanden nur etwa 40 Prozent ihres Skeletts, aber es genügte, um eine bahnbrechende Geschichte über die menschliche Evolution zu erzählen. Und diese Geschichte ist nicht schnell zu lesen: Selbst heute, Jahrzehnte nachdem Lucy aus dem Awash Valley wieder aufgetaucht ist, machen Wissenschaftler immer noch Schlagzeilen mit Geheimnissen, die sie aus ihren Knochen lernen.

Hier sind einige interessante Fakten, die Sie möglicherweise nicht über Lucy wissen, von bahnbrechenden Enthüllungen über ihr Leben bis hin zu zufälligen Trivia über ihre Namen:

1. Sie ging auf zwei Beinen, hing aber auch in Bäumen herum.

Neue Forschungsergebnisse stützen die Idee, dass Lucy ähnlich wie moderne Menschen aufrecht ging, aber auch viel Zeit in Bäumen verbrachte - wie aus dieser Ausstellung des Smithsonian Museum of Natural History hervorgeht. (Foto: Tim Evanson [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Lucy lebte zu einer entscheidenden Zeit für menschenähnliche Affen, die als Hominine bekannt sind. Ihre Spezies war vorübergehend, mit Schlüsselmerkmalen früherer Affen sowie späterer Menschen. (Es ist jedoch erwähnenswert, dass das Konzept des "fehlenden Glieds" ein Irrtum ist. Es basiert auf einer veralteten Überzeugung, dass die Evolution linear ist, und auf einer Fehlinterpretation unvermeidlicher Lücken im Fossilienbestand.)

Lucy ging auf zwei Beinen, ein wichtiger Schritt in der menschlichen Evolution. Wir wissen dies aus mehreren Hinweisen in ihren Knochen, wie beispielsweise dem Winkel ihres Femurs in Bezug auf Kniegelenkoberflächen - eine Anpassung, die das Gleichgewicht der Bipedaltiere beim Gehen unterstützt. Ihre Kniegelenke zeigen auch Anzeichen dafür, dass sie ihr gesamtes Körpergewicht tragen, anstatt die Last mit ihren vorderen Gliedmaßen zu teilen, und es wurden verschiedene andere Anzeichen in ihrem Becken, ihren Knöcheln und Wirbeln gefunden. Trotzdem konnte sich ihr Skelett nicht so bewegen wie unser, und ihre großen, schimpansenartigen Arme deuten darauf hin, dass sie die Bäume noch nicht verlassen hatte.

Dies hat seit den 70er Jahren wissenschaftliche Debatten angeheizt. War Lucy völlig zweibeinig oder hielt sie immer noch am baumartigen Lebensstil ihrer Affenvorfahren fest? Ihr Schädel zeigt an, dass sie aufrecht stand, und ihre muskulösen Arme könnten nur ein Fall von "primitiver Retention" sein - Ahnenmerkmale, die in einer Spezies verbleiben, selbst wenn sie nicht mehr benötigt werden.

Lucys Skelett weist mehrere Anzeichen von Bipedalismus oder Gehen auf zwei Füßen auf. (Foto: Juan Aunion / Shutterstock)

Es ist möglich, dass Lucys Spezies aufgehört hatte zu klettern, aber noch keine kleineren Arme entwickelt hatte. Und für Jahre nach ihrer Entdeckung waren CT-Scans nicht weit genug fortgeschritten, um in Fossilien zu sehen. Diese Art von Informationen könnte viel über Lucys Verhalten verraten, da die Verwendung die Entwicklung der Knochen beeinflusst, aber bis vor kurzem keine Option war.

Im November 2016 veröffentlichten Forscher eine Studie in PLOS One, die auf neuen, komplexeren CT-Scans von Lucys Knochen basiert. Es enthüllte schwer gebaute obere Gliedmaßen, die das Bild einer normalen Kletterin unterstützten, die sich mit den Armen hochzog. Die Tatsache, dass ihr Fuß eher für Bipedalismus als für das Greifen geeignet war, legt nahe, dass die Kraft des Oberkörpers für Lucys Lebensweise besonders wichtig war, was zu robusten Armknochen führte.

Dies beantwortet die Frage, wie viel Zeit Lucy in Bäumen verbracht hat, nicht vollständig, wirft jedoch wertvolles neues Licht auf diesen berühmten Vorfahren. Sie könnte nachts in Bäumen geschachtelt haben, um Raubtieren auszuweichen, sagen die Autoren, zusammen mit etwas Nahrungssuche bei Tageslicht. Acht Stunden am Tag zu schlafen würde bedeuten, dass sie mindestens ein Drittel ihrer Zeit außerhalb des Bodens verbracht hat, um die Notwendigkeit ihrer seltsamen Mischung von Anpassungen zu erklären.

"Aus unserer Sicht mag es einzigartig erscheinen, dass frühe Hominine wie Lucy das Gehen auf dem Boden auf zwei Beinen mit einer erheblichen Menge an Baumklettern kombinierten", sagt John Kappelman, Co-Autor der Studie und Anthropologe der Universität von Texas-Austin, in einer Erklärung zu dem Ergebnis "Aber Lucy wusste nicht, dass sie einzigartig ist."

2. Sie hat uns dazu gebracht, den Aufstieg großer menschlicher Gehirne zu überdenken.

Das Gehirn von Lucys Spezies Australopithecus afarensis war etwa ein Drittel so groß wie ein modernes menschliches Gehirn. Oben abgebildet ist ein Endocast, ein Gehirnmodell, das auf dem Raum im Schädelgewölbe eines Tieres basiert. (Foto: Tim Evanson [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Vor Lucy wurde allgemein angenommen, dass Hominine zuerst große Gehirne entwickelten und später zweibeinig wurden. Lucy war jedoch eindeutig für das Bipedal-Gehen gebaut - eine äußerst seltene Anpassung für Säugetiere - und dennoch hatte ihr Schädel nur Platz für ein Gehirn von der Größe eines Schimpansen. Ihre Schädelkapazität betrug weniger als 500 Kubikzentimeter oder ungefähr ein Drittel so groß wie die eines modernen Menschen.

Diese Mischung von Merkmalen deutet darauf hin, dass es sich auszahlt, aufrecht zu gehen, eine Anpassung, die möglicherweise späteren Arten wie Homo erectus den Weg geebnet hat, so große Gehirne zu entwickeln. Es ist immer noch nicht ganz klar, warum Lucy und andere Hominine so zu laufen begannen, aber es war wahrscheinlich zumindest teilweise ein Weg, neue Lebensmittel zu finden. Und was auch immer der ursprüngliche Grund war, der Bipedalismus bot einen weiteren Vorteil für spätere Arten: Er befreite ihre Hände für Fähigkeiten wie Gestikulieren, Tragen von Gegenständen und - schließlich - Herstellen von Werkzeugen.

Viele Hominine erweiterten ihre Ernährung während des Pliozäns, einschließlich Lucys Spezies Australopithecus afarensis. Studien an Zähnen und Knochen zeigen eine schwindende Abhängigkeit von Baumfrüchten, die durch einen Anstieg der "Lebensmittel auf Savannenbasis" wie Gräser, Seggen und möglicherweise Fleisch ausgeglichen wird. Lucy selbst könnte Teil dieses Trends gewesen sein: In der Nähe ihres Todes wurden versteinerte Schildkröten- und Krokodileier gefunden, was einige zu Spekulationen veranlasste, dass ihre Futtersuchfähigkeiten das Überfallen von Reptilennestern beinhalteten. Im Laufe der Zeit, als das Leben vor Ort für Homininen immer komplizierter wurde, nahm die Bedeutung der Intelligenz wahrscheinlich zu.

3. Sie war erwachsen, aber nur so groß wie eine moderne 5-jährige.

Ein menschliches Kind posiert neben dem Skelett eines erwachsenen Australopithecus afarensis. (Foto: James St. John [CC BY 2.0] / Flickr)

Lucys Gehirn war vielleicht kleiner als unser, aber um fair zu sein, war es auch ihr ganzer Körper. Sie war ein ausgewachsener junger Erwachsener, als sie starb, war aber nur 1, 1 Meter groß und wog ungefähr 29 Kilogramm.

Wenn Lucys Gehirngröße im Verhältnis zum Rest ihres Körpers betrachtet wird, scheint sie nicht so klein zu sein. Tatsächlich ist ihr Gehirn größer als es für einen modernen, nichtmenschlichen Affen ihrer Körpergröße normal ist. Dies bedeutet nicht unbedingt, dass ihre Intelligenz mit unserer konkurrieren könnte, aber es ist eine Erinnerung daran, dass sie nicht nur eine aufrechte Schimpanse war.

4. Sie ist möglicherweise gestorben, als sie von einem Baum gefallen ist.

Diese Abbildung zeigt eine führende - aber nicht allgemein akzeptierte - Theorie über Lucys Tod. Es ist aus einer Studie von 2016, die zu dem Schluss kommt, dass sie durch einen Sturz, wahrscheinlich aus einem Baum, tödliche Verletzungen erlitten hat. (Bild: John Kappelman / UT-Austin)

Nach allem, was wir über vier Jahrzehnte über Lucys Leben erfahren haben, ist ihr Tod rätselhaft geblieben. Ihr Skelett zeigt keine Anzeichen von Nagen durch Fleischfresser oder Aasfresser (abgesehen von einer einzelnen Zahnspur an einem ihrer Knochen), daher bezweifeln Wissenschaftler, dass sie von einem Raubtier getötet wurde. Ansonsten sind sie jedoch ratlos.

Dann, im August 2016, kündigte ein Team von US-amerikanischen und äthiopischen Forschern eine Pause in Lucys Erkältungsfall an. Ihre in der Zeitschrift Nature veröffentlichte Studie kam zu dem Schluss, dass ihr Tod "auf Verletzungen zurückzuführen ist, die durch einen Sturz verursacht wurden, wahrscheinlich von einem hohen Baum". Sie verwendeten hochauflösende CT-Scans, um 35.000 virtuelle "Scheiben" ihres Skeletts zu erstellen, von denen eine etwas Seltsames zeigte. Lucys rechter Humerus hatte eine bei Fossilien ungewöhnliche Art von Fraktur: eine Reihe scharfer, sauberer Brüche mit noch vorhandenen Knochenfragmenten und Splittern. Zusammen mit anderen, weniger schweren Frakturen an der linken Schulter und anderswo steht dies im Einklang mit einem langen Sturz, bei dem das Opfer versucht, den Aufprall durch Ausstrecken eines Arms vor der Landung zu brechen, wie im folgenden Video ausführlicher beschrieben wird.

Abgesehen davon, dass Lucys letzte Momente beleuchtet werden, würde diese Todesursache auch die Idee stützen, dass Lucys Spezies immer noch in Bäumen leben, betont John Kappelman, der auch an der anderen Studie über Lucys Arme aus dem Jahr 2016 gearbeitet hat.

"Es ist ironisch, dass das Fossil im Zentrum einer Debatte über die Rolle des Arborealismus in der menschlichen Evolution wahrscheinlich an den Verletzungen gestorben ist, die durch einen Sturz von einem Baum entstanden sind", sagt Kappelman in einer Erklärung. Nicht alle Experten stimmen dieser Schlussfolgerung zu und argumentieren, dass der Knochenschaden nach ihrem Tod aufgetreten sein könnte, obwohl die Studie weithin gelobt wurde. Über die potenziellen wissenschaftlichen Erkenntnisse hinaus kann das Lernen, wie Lucy starb, auch dazu beitragen, dass moderne Menschen auf einer persönlicheren Ebene mit ihr in Beziehung treten.

"Als das Ausmaß von Lucys mehrfachen Verletzungen zum ersten Mal in den Fokus geriet, tauchte ihr Bild in meinem geistigen Auge auf und ich spürte einen Sprung von Empathie über Zeit und Raum", sagt Kappelman. "Lucy war nicht mehr nur eine Schachtel Knochen, sondern wurde im Tod zu einem echten Individuum: einem kleinen, gebrochenen Körper, der hilflos am Boden eines Baumes liegt."

5. Ihr englischer Name stammt von einem Beatles-Lied.

//vimeo.com/107213875

Als der Paläoanthropologe Donald Johanson und der Doktorand Tom Gray am 24. November 1974 Lucy fanden, gaben sie ihr den prosaischen Namen "AL 288-1". Trotz allem, was uns diese Australopithecine gelehrt hat, wäre sie vielleicht kein bekannter Name, wenn dieser klobige Titel stecken geblieben wäre. Glücklicherweise brach an diesem Abend im Lager des Expeditionsteams eine Party aus, die Inspiration für eine bessere Alternative bot.

Während die Wissenschaftler feierten, spielte jemand im Hintergrund immer wieder das Beatles-Lied "Lucy im Himmel mit Diamanten" von 1967. "Irgendwann in dieser Nacht erinnert sich niemand mehr daran, wann oder von wem das Skelett den Namen 'Lucy' erhalten hat", so das Human Origins Institute der Arizona State University. Der Name blieb erhalten, und 40 Jahre später kann es schwierig sein, sie als etwas anderes zu betrachten.

6. Ihr äthiopischer Name, Dinkinesh, bedeutet "Sie sind wunderbar".

Eine Rekonstruktion von Lucy begrüßt die Besucher im Field Museum in Chicago. (Foto: Tim Boyle / Getty Images)

Der Name "Lucy" hat diese Kreatur für viele Menschen humanisiert und uns dazu gebracht, uns ein zuordenbares Individuum vorzustellen, nicht nur ein gesichtsloses ausgestorbenes Tier. Aber obwohl es weit verbreitet ist, hat es nicht für jeden die gleiche kulturelle Bedeutung.

Obwohl die Welt sie hauptsächlich als Lucy kennt, ist dies nicht ihr einziger moderner Spitzname. In der Gegend, in der sie tatsächlich lebte und heute zu Äthiopien gehört, ist sie in der amharischen Sprache als Dinkinesh bekannt. Lucy ist ein schöner Name, aber es gibt eine einzigartige Ehrfurcht, die in Dinkinesh kodiert ist, was übersetzt "du bist wunderbar" bedeutet.

7. Wir treten alle immer noch in ihre Fußstapfen.

Diese Fußabdrücke wurden vor 3, 6 Millionen Jahren gemacht, höchstwahrscheinlich von Australopithecus afarensis. Sie wurden zwei Jahre nach der Entdeckung von Lucy in Äthiopien in Laetoli, Tansania, gefunden. (Foto: Tim Evanson [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Lucy gehörte zu einer von vielen Arten der ausgestorbenen Gattung Australopithecus. Sie stammt aus berauschenden Zeiten in der menschlichen Evolution, lange bevor wir die letzten Homininen waren, die noch übrig waren. Es wird allgemein angenommen, dass eine Australopithecin-Art die gesamte Gattung Homo ins Leben gerufen hat - einschließlich Eierköpfen wie Homo habilis, Homo erectus, Neandertaler und uns -, aber wir sind uns immer noch nicht sicher, welcher unser direkter Vorfahr ist.

Wir werden es vielleicht nie erfahren, und einige Experten bezweifeln, dass wir von A. afarensis abstammen, und nennen andere Arten als wahrscheinlichere Kandidaten. Trotzdem bleibt Lucy eine beliebte Möglichkeit. Ihre Art hat viel mit Homo gemeinsam, und seit unsere Gattung vor ungefähr 2, 8 Millionen Jahren entstanden ist (ungefähr zur gleichen Zeit, als A. afarensis ausgestorben ist), funktioniert das Timing.

Ein Schädel, der 2016 in der Region Woranso-Mille in Äthiopien gefunden wurde, bietet neue Hinweise, trübt aber auch das Wasser. Forscher, die den fast vollständigen Schädel untersuchten, gaben 2019 bekannt, dass er A. anamensis gehört, einem Hominin, von dem lange angenommen wurde, er sei der direkte Vorgänger von Lucys Spezies. Dieses Denken bleibt bestehen, wirft jedoch Fragen zum Timing auf: Sie glauben nun, dass Lucys Spezies von der Anamensis abgezweigt ist, anstatt sie einfach zu ersetzen.

Auch wenn wir nicht Lucys direkte Nachkommen sind, ist sie immer noch ein Titan der Hominin-Geschichte. Als vielleicht berühmteste Australopithecine aller Zeiten symbolisiert sie nicht nur ihre Spezies oder ihre Gattung, sondern auch die Idee, dass kleine, aufrechte Affen die Bühne für die Menschheit bereiten. Wir haben jetzt einen reichen Fossilienbestand an Australopithecus, einschließlich anderer Arten, und weitere Beweise für Lucys Art, wie die oben abgebildeten Laetoli-Fußabdrücke. All dies hilft uns zu klären, wie das Leben unserer vormenschlichen Vorfahren war, und liefert einen wertvollen Kontext für den jüngsten Erfolg unserer eigenen Spezies.

Immerhin hat sich der Homo sapiens erst vor etwa 200.000 Jahren entwickelt. Wir haben in dieser kurzen Zeit viel erreicht, aber wir waren so beschäftigt, dass man leicht vergisst, wie kurz wir schon da waren. Fossilien deuten darauf hin, dass Lucys Arten beispielsweise vor 3, 9 bis 2, 9 Millionen Jahren lebten, was bedeuten würde, dass dieses bescheidene Hominin etwa 1 Million Jahre existierte - oder fünfmal länger als bisher.

Anmerkung des Herausgebers: Diese Geschichte wurde seit ihrer Veröffentlichung im Dezember 2016 mit neuen Informationen aktualisiert.

Ähnlicher Artikel