22 Dinge, die Sie vielleicht nicht über Eichhörnchen wissen

Eichhörnchen bekommen viel Aufmerksamkeit vom Menschen, aber nicht immer viel Wertschätzung. Wir neigen dazu, auf dem gestohlenen Vogelfutter oder den besetzten Dachböden zu verweilen, aber Eichhörnchen haben eine lange, meist harmlose - und oft unterhaltsame - Geschichte, in unserer Mitte zu leben.

Diese weichere Seite verdient ebenfalls Aufmerksamkeit, zumal Eichhörnchen in vielen großen Städten und Vororten zu den sichtbarsten Wildtieren gehören. Sie sind weit verbreitet und weit verbreitet und inspirieren trotz ihres Händchens für Unheil selten die gleiche Verachtung wie andere, müllanfälligere Stadttiere wie Ratten, Tauben oder Opossums. Sie sind wie pelzige kleine Waldbotschafter, die Parks und Hinterhöfe als städtische Botschaften nutzen.

Das ist die Idee hinter dem Squirrel Appreciation Day, der 2001 von Christy McKeown, einem Rehabilitator für Wildtiere in North Carolina, gegründet wurde. Es findet jedes Jahr am 21. Januar statt, ist aber ähnlich wie der Elephant Appreciation Day, der Penguin Awareness Day und ähnliche informelle Tierfeiertage ziemlich dezentralisiert. Wie McKeown auf ihrer Website erklärt: "Obwohl keine offiziellen Veranstaltungen geplant sind, können Sie beim Feiern helfen, indem Sie zusätzliches Essen für die Eichhörnchen ausgeben." Sie warnt jedoch auch davor, dass "zu viele Leckereien zu gesundheitlichen Problemen führen werden". (Und die routinemäßige Fütterung eines Wildtiers könnte es abhängig machen.)

Dieser Feiertag konzentriert sich hauptsächlich auf buschige Baumeichhörnchen, die in den östlichen USA verbreitet sind, und findet mitten im Winter statt, da dies für sie eine brachliegende Jahreszeit sein kann. In weiten Teilen Nordamerikas und anderswo spielen Eichhörnchen aller Art das ganze Jahr über eine wichtige ökologische Rolle. Damit sich jeder Tag mehr wie der Tag der Anerkennung von Eichhörnchen anfühlt, finden Sie hier einige interessante Fakten zu diesen faszinierenden Nagetieren:

Ein östlicher Chipmunk plant seinen nächsten Umzug im Rock Creek Park in Washington, DC (Foto: Mr.TinDC [CC BY-ND 2.0] / Flickr)

1. Es gibt weltweit mehr als 200 Eichhörnchenarten, von Baumeichhörnchen und fliegenden Eichhörnchen bis hin zu Streifenhörnchen und Murmeltieren. Sie gehören alle zur Familie der Sciuridae, die auf allen Kontinenten außer Australien und der Antarktis beheimatet ist.

Das indische Rieseneichhörnchen ist eine von mehreren in Südasien heimischen Rieseneichhörnchenarten. (Foto: Atul Sinai Borker / Shutterstock)

2. Die Größe der Eichhörnchen reicht von fünf Zoll großen afrikanischen Zwerghörnchen bis hin zu relativen Giganten wie dem indischen Rieseneichhörnchen (siehe Abbildung oben) oder Chinas rot-weißem Rieseneichhörnchen, die beide mehr als 3 Fuß lang werden können.

Die vier Vorderzähne eines Eichhörnchens wachsen während seines gesamten Lebens weiter. (Foto: Puttinan Inchan / Shutterstock)

3. Eichhörnchen haben vier Vorderzähne, die kontinuierlich wachsen, mit einer Geschwindigkeit von ungefähr sechs Zoll pro Jahr. Dies hilft ihren Schneidezähnen, das ständige Nagen zu ertragen.

"Ehrlich gesagt sind Eichhörnchen die größte Bedrohung für das US-amerikanische Stromnetz", sagte John C. Inglis, ehemaliger stellvertretender Direktor der National Security Agency. (Foto: Ztudio-Neosiam / Shutterstock)

4. Elektrische Leitungen sind nicht mit Eichhörnchenzähnen zu vergleichen, die in den letzten 30 Jahren für Hunderte von Stromausfällen in den USA verantwortlich gemacht wurden - einschließlich Ausfällen, die den NASDAQ-Aktienmarkt 1987 und 1994 kurzzeitig zum Erliegen brachten. Wie die Brookings Institution hervorhebt "Eichhörnchen haben das Stromnetz öfter abgeschaltet als die Nullen, die Hacker haben."

5. Erwachsene Baumeichhörnchen leben normalerweise alleine, aber manchmal nisten sie während schwerer Kälteperioden in Gruppen. Eine Gruppe von Eichhörnchen wird als "Scurry" oder "Dray" bezeichnet.

Schwarzschwanz-Präriehundwelpen tummeln sich im Custer State Park in South Dakota. (Foto: Tom Reichner / Shutterstock)

6. Die Eichhörnchenfamilie umfasst auch geselligere Typen. Präriehunde zum Beispiel sind soziale Grundeichhörnchen mit komplexen Kommunikationssystemen und großen Kolonien oder "Städten", die sich über Hunderte von Morgen erstrecken können. Die größte Stadt, die jemals registriert wurde, war eine texanische Kolonie von Schwarzschwanz-Präriehunden, die sich über eine Breite von 100 Meilen und eine Länge von 250 Meilen erstreckte und schätzungsweise 400 Millionen Menschen umfasste.

7. Alle Baumeichhörnchen gehören zur Gattung Sciurus, die aus den griechischen Wörtern "skia" (Schatten) und "oura" (Schwanz) stammt. Der Name spiegelt angeblich die Gewohnheit der Baumeichhörnchen wider, sich im Schatten ihrer langen, buschigen Schwänze zu verstecken.

Baumhörnchen, wie dieses im Battery Park, wurden einst in New York als Neuheit angesehen. (Foto: tovsla / Shutterstock)

8. Im Juli 1856 versammelte sich eine Menge im New Yorker Central Park, um den seltenen Anblick eines grauen Eichhörnchens zu bestaunen. Bis Mitte des 19. Jahrhunderts waren in vielen US-Städten Baumeichhörnchen fast beseitigt worden, aber die Städte reagierten, indem sie mehr Parks und Bäume hinzufügten - und indem sie Eichhörnchen hinzufügten. Philadelphia führte 1847 eine der ersten dokumentierten Wiedereinführungen von Eichhörnchen durch, gefolgt von anderen in Boston, New York und anderswo. Mitte der 1880er Jahre lebten im Central Park bereits etwa 1.500 graue Eichhörnchen.

Eurasische rote Eichhörnchen werden in Teilen des Vereinigten Königreichs von invasiven amerikanischen Grautönen übertroffen. (Foto: Ashley Buttle [CC BY 2.0] / Flickr)

9. Östliche Grautöne sind die häufigsten US-Baumeichhörnchen. Sie helfen ihnen jedoch nicht nur dabei, verlorene Lebensräume zurückzugewinnen, sondern haben sie auch an Orten außerhalb ihres Heimatgebiets eingeführt, von West-Nordamerika bis Europa und Südafrika. Östliche Grautöne sind heute in Großbritannien invasive Schädlinge, wo sie kleinere einheimische rote Eichhörnchen bedrohen (siehe Abbildung oben). Dies hat die Popularität des Verzehrs von Grauhörnchen bei einigen Briten erhöht, was Teil eines breiteren globalen Trends beim Verzehr invasiver Arten ist.

10. Auch in den USA gibt es eine lange Geschichte des Essens von Eichhörnchen, wo sie seit langem in Gerichten wie Kentucky Burgoo und Brunswick Stew verwendet werden. Eichhörnchenfleisch ist in den letzten Jahrzehnten in Ungnade gefallen, insbesondere das von fliegenden Eichhörnchen, aber viele Amerikaner jagen und essen immer noch östliche Grautöne. Eichhörnchen sind auch eine wichtige Nahrungsquelle für viele nichtmenschliche Raubtiere, darunter Schlangen, Kojoten, Falken und Eulen.

11. Baumeichhörnchen fressen meistens Nüsse, Samen und Früchte, aber sie sind Allesfresser. Es ist beispielsweise bekannt, dass graue Eichhörnchen Insekten, Schnecken, Vogeleier und Tierkadaver fressen, wenn andere Lebensmittel knapp sind.

12. Besser hoffen, dass diese Kadaver nicht zu ranzig sind - Eichhörnchen können sich wie viele Nagetiere nicht übergeben. (Sie können auch nicht rülpsen oder Sodbrennen bekommen.)

Ein Fuchs-Eichhörnchen, die größte Art des nordamerikanischen Baumeichhörnchens, findet in Kalifornien Nahrung. (Foto: Franco Folini [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

13. Das durchschnittliche erwachsene Eichhörnchen benötigt ungefähr ein Pfund Nahrung pro Woche.

14. Baumeichhörnchen halten im Winter keinen Winterschlaf, sondern verlassen sich auf Caches mit Eicheln und anderen Nüssen, die sie zu Beginn des Jahres begraben haben. Graue Eichhörnchen schützen diese Caches mit einigen beeindruckenden Vorsichtsmaßnahmen gegen Diebstahl, wie dem Graben gefälschter Löcher, um die Zuschauer zu täuschen, oder dem mehrmaligen Ausgraben und Begraben ihrer Lebensmittel. Sie können Hunderte von Caches pro Jahr erstellen, aber dank eines detaillierten räumlichen Gedächtnisses und eines starken Geruchssinns erholen sie sich zu etwa 40% bis 80%. Und diejenigen, die sie verlieren, sind nicht wirklich verloren, da nicht wiederhergestellte Eichel-Caches einfach zu neuen Eichen werden.

15. Eine Studie aus dem Jahr 2010 ergab, dass einige Eichhörnchen alte Klapperschlangenhaut sammeln, sie zerkauen und dann ihr Fell lecken, wodurch eine Art "Klapperschlangenparfüm" entsteht, das ihnen hilft, sich vor den geruchsabhängigen Raubtieren zu verstecken.

Ein weißes Eichhörnchen steigt einen Baum in einem Stadtpark in Olney, Illinois ab. (Foto: Tony Campbell / Shutterstock.com)

16. Wenn Sie in Nordamerika ein ganz weißes oder ganz schwarzes Eichhörnchen sehen, ist es wahrscheinlich ein getarntes Grau- oder Fuchs-Eichhörnchen. Die schwarze Variation ist ein Ergebnis von Melanismus, einer Entwicklung von dunklem Pigment, die bei vielen Tieren auftritt. Weißes Fell könnte durch Albinismus verursacht werden, obwohl vielen weißen Eichhörnchen die charakteristischen rosa oder roten Augen fehlen, stattdessen aufgrund ihrer Farbe dem Leukismus. Einige Orte sind anfälliger für weiße Eichhörnchen, wie Brevard, North Carolina, wo jedes dritte Eichhörnchen weißes Fell hat.

17. Eichhörnchen im Winterschlaf haben eine Eigenschaft, die Schlaganfallpatienten vor Hirnschäden schützen könnte, so eine von den National Institutes of Health (NIH) finanzierte Studie. Wenn Eichhörnchen Winterschlaf halten, erfahren ihre Gehirne eine signifikant verringerte Durchblutung, genau wie Menschen nach einer bestimmten Art von Schlaganfall, sagen Forscher. Aber Eichhörnchen wachen nach dem Winterschlaf ohne ernsthafte Auswirkungen auf. Wissenschaftler glauben, dass ein potenzielles Medikament "dem Gehirn von Patienten mit ischämischem Schlaganfall die gleiche Widerstandsfähigkeit verleihen könnte, indem es die zellulären Veränderungen nachahmt, die das Gehirn dieser Tiere schützen", sagte das NIH in einer Pressemitteilung.

18. Ein östliches graues "Rallyeichhörnchen" wurde zu einem spontanen Maskottchen für die St. Louis Cardinals der Major League Baseball, als es in den Playoffs 2011 auf das Feld lief. Die Cardinals gewannen die World Series.

Ein rot-weißes riesiges fliegendes Eichhörnchen überblickt das Foping National Nature Reserve in China. (Foto: Burrard-Lucas Fotografie)

19. Fliegende Eichhörnchen können nicht wirklich fliegen - sie verwenden nur Hautlappen zwischen ihren Gliedern, um von Baum zu Baum zu gleiten - aber es scheint oft so, als könnten sie es. Ihre akrobatischen Sprünge erstrecken sich oft über 150 Fuß, wobei einige Arten mit einem einzigen Gleitflug fast 300 Fuß bedecken.

20. Amerikanische Eichhörnchen sind einsam und sehr territorial, aber in einigen seltenen Fällen ist bekannt, dass sie verwaiste Welpen ihrer Verwandten adoptieren.

21 . Murmeltiere werden in den USA und Kanada als Wettervorhersager gefeiert, aber ihre Fähigkeiten sind etwas übertrieben. Die Vorhersagen von Punxsutawney Phil waren beispielsweise zwischen 1988 und 2010 größtenteils falsch, während eine Studie mit kanadischen Murmeltieren ergab, dass ihre Erfolgsquote über 30 bis 40 Jahre nur 37% betrug.

22. Eichhörnchen kommunizieren über komplexe Systeme hochfrequenter Zwitschern und Schwanzbewegungen. Studien haben auch gezeigt, dass sie in der Lage sind, zu beobachten und voneinander zu lernen - insbesondere, wenn es um den Diebstahl von Lebensmitteln geht.

***.

Wir haben das Glück, dass diese klugen, charismatischen Kreaturen unter uns leben, aber wie bei den meisten wilden Tieren ist es der beste Weg, Eichhörnchen zu schätzen, sie zu beobachten und nicht mit ihnen zu interagieren. Das Füttern von Wildtieren ist im Allgemeinen eine schlechte Idee, da es Menschen als Nahrungsquelle darstellt und die natürliche Nahrungssuche behindern könnte. Einige Eichhörnchen können auch Krankheiten auf den Menschen übertragen, und selbst gesunde können sich nicht über Finger oder Gesichter beißen.

Eichhörnchen sind notorisch lebhaft, wenn Essen zu haben ist, wie dieses Video zeigt:

Um fair zu sein, teilen sie ihr Essen, wenn es genug gibt, um herumzugehen:

Anmerkung des Herausgebers: Dieser Artikel wurde seit seiner Erstveröffentlichung im Januar 2012 aktualisiert.

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